Yacimientos neolíticos de las islas orkney

A quince kilómetros del extremo norte de Escocia, a 59 ° de latitud norte, se encuentran las Islas Orcadas. Esta ubicación al norte hace de Orkney una tierra de contrastes. Durante el verano, los días son largos, con pocas horas de oscuridad, mientras que en invierno la situación se invierte. Las islas tienen un paisaje desolado pero verde en el que se encuentran pocos árboles. Así, el cielo y el horizonte dominan todas las vistas de las Orcadas. Bajo el suelo fértil se encuentra el lecho de piedra arenisca que produjo las losas de piedra que proporcionaron gran parte del material de construcción utilizado por los habitantes prehistóricos de estas islas en ausencia de madera.

Las Islas Orcadas fueron colonizadas por agricultores en la primera mitad del cuarto milenio a. C. Las fechas de radiocarbono sitúan el asentamiento neolítico más antiguo registrado en Knap of Howar (en la pequeña isla de Papa Westray) entre el 3600 y el 3100 a. lugar de residencia, parece probable que los pioneros llegaran a las Orcadas algo antes. El asentamiento neolítico de Knap of Howar parece haber sido una granja con dos casas ovaladas adyacentes. Ambos están construidos con losas de piedra arenisca con una entrada principal en el extremo oeste. Una de las casas es más grande, de 10 metros de largo y 4.5 metros de ancho, mientras que la más pequeña mide 7.5 metros de largo y unos 3 metros de ancho. Ambos están divididos en habitaciones con grandes losas verticales de piedra. La casa grande se interpreta como la vivienda, mientras que la más pequeña como un taller, pero es desconcertante por qué se construyeron como unidades separadas en lugar de compartir una pared. Junto a las casas hay un basurero o basurero que contiene huesos de ganado, ovejas, cerdos, ballenas, focas, aves marinas, moluscos y peces. El grano y el polen del trigo y la cebada proporcionan débiles rastros de cultivo.

El asentamiento neolítico en las Islas Orcadas se expandió a finales del cuarto milenio antes de Cristo. losas. Después de haber sido ocupada y reconstruida durante varios siglos entre el 3100 y el 2500 a. C., Skara Brae fue abandonada y lentamente cubierta por arena y césped a la deriva. En 1850, una fuerte tormenta arrancó el césped y abrió la arena a la erosión, revelando el asentamiento enterrado. En la década de 1920, el renombrado prehistoriador V. Gordon Childe limpió la arena de las casas y expuso el plan de asentamiento en Skara Brae, uno de sus raros proyectos de excavación. Desde entonces, Skara Brae se ha convertido en uno de los asentamientos neolíticos más famosos de Europa, aunque su carácter inusual a menudo lo relega a una breve mención en los estudios de la prehistoria europea.

El recinto central de Skara Brae consta de al menos ocho casas de piedra arenisca que se habían construido en huecos excavados en un viejo basurero o basurero. El relleno de basurero consolidado proporcionó respaldo externo para las paredes, y la decisión de construir en él se tomó conscientemente. Cada casa consta de una gran área rectangular de entre 4.5 y 6 metros de ancho con un hogar central. En algunas casas, nichos o celdas más pequeñas se abren desde esta cámara central. Las casas están conectadas por pasajes en forma de túnel techados con piedra. No sabemos cómo estaban techadas las casas, pero a la luz de la escasez general de madera en las Orcadas, es posible que tuvieran vigas de costillas de ballena cubiertas con pieles. Dado que las paredes de la casa sobreviven a una altura de aproximadamente 3 metros, el movimiento debajo del techo habría sido fácil incluso si fuera plano.

De particular interés son los herrajes de piedra dentro de las casas que Childe interpretó como muebles empotrados. Las losas y los bloques de piedra se formaron en estanterías escalonadas, a menudo caracterizadas como "aparadores", que pueden haber albergado pertenencias familiares, aunque también podrían haber almacenado recipientes con comida. Es posible que los cofres de piedra a los lados de las casas estuvieran llenos de brezo, paja y pieles para hacer camas. Los pozos de piedra en los pisos tenían sus costuras rellenas de arcilla para hacerlos herméticos y pueden haber servido para almacenar mariscos, ya sea para consumo humano o como cebo. En el centro de cada casa había un hogar hundido revestido de piedra.

Los habitantes de Skara Brae pescaban, criaban ganado, cerdos, cabras y ovejas, y cultivaban cebada y trigo a pequeña escala, muy similar a la economía de Knap of Howar. Existe alguna evidencia de que se cazaban ciervos y se valoraba a las ballenas varadas como fuente de grandes cantidades de grasa y carne. Pequeños fragmentos de huevos de aves marinas sugieren que fueron recolectados.

La alfarería encontrada en Skara Brae se conoce como Grooved Ware por su característica decoración, y estaba realizada en forma de vasijas grandes de hasta 60 centímetros de diámetro. El hueso se usó para muchos tipos de artefactos, incluidas cuentas para collares y punzones para trabajar pieles. Algunos de los artefactos más distintivos de Skara Brae son bolas de piedra talladas de función desconocida, aunque una teoría las interpreta como insignias de estatus y prestigio.

En las Islas Orcadas se han encontrado varios sitios con casas similares a las de Skara Brae. Rinyo en la isla de Rousay es uno de esos sitios, aunque no está tan bien conservado como Skara Brae. Se cree que el asentamiento de Links of Noltland en la isla de Westray es sustancialmente más grande que Skara Brae. Parece que las Orcadas fueron la ubicación de bastantes comunidades agrícolas neolíticas durante el período comprendido entre el 3100 y el 2500 a. C.

El asentamiento neolítico más importante excavado desde 1980 en Orkney continental es Barnhouse, ubicado en un promontorio bajo en el centro de la isla, muy cerca de varias tumbas de paso y círculos de piedra. Barnhouse se construyó en varias etapas, con casas construidas, demolidas y reconstruidas. Una casa fue reconstruida cuatro veces. Las casas eran independientes, sin el respaldo del basurero y los pasillos de conexión observados en Skara Brae. Dos de las casas son más complejas y mucho más grandes que las otras. El mayor de los dos es un espacio cuadrado de 7 metros de ancho con muros de hasta 3 metros de espesor, asentado sobre una plataforma de arcilla que a su vez estaba rodeada por un muro de piedra. Contenía un gran hogar central y una "cómoda" de piedra. La función de este edificio es difícil de discernir. ¿Era la residencia de un individuo de alto estatus o era un salón ceremonial comunal?

Parte de la información más importante de Barnhouse proviene del análisis químico de residuos en tiestos de Grooved Ware. Muchos de ellos dieron positivo por residuos de trigo y cebada, carne de ganado y, lo que es más interesante, leche. La necesidad de mantener fresca la leche en recipientes verticales donde no puedan ser derribados sugiere una función para los "aparadores" de piedra y quizás también para los otros muebles de piedra.

El paisaje neolítico azotado por el viento en las Orcadas debe haber sido espectacular. Las comunidades costeras y del interior con casas de piedra criaban ganado, cultivaban cereales y pescaban. Inmensas tumbas de pasaje como Maes Howe y Quanterness eran los depósitos de los miembros muertos de estas comunidades. Recortadas contra el cielo había círculos de piedra ceremoniales como el Anillo de Brodgar y las Piedras de Stenness. Aunque alejados de los principales desarrollos de la Europa prehistórica, los yacimientos neolíticos de las Islas Orkney brindan una visión de una sociedad tribal próspera que hace uso de todo lo que pudo obtener de la tierra y el mar.