Wheelwright, william (1798–1873)

William Wheelwright, un empresario de transporte, nació el 16 de marzo de 1798 en Massachusetts. Un marinero mercante varado en Buenos Aires en 1822, Wheelwright llegó en 1824 a Chile, donde se estableció como operador de un buque mercante que navegaba entre ese país y Panamá. Luego de una corta estadía en Ecuador, regresó a Chile, donde fundó otra empresa marítima, que operaba desde el puerto más importante del país, Valparaíso. En 1835, el gobierno chileno otorgó a Wheelwright un monopolio para operar una línea de vapor en aguas chilenas. Wheelwright estableció la Pacific Steam Navigation Company en Gran Bretaña e hizo construir allí dos barcos de vapor, el Chile del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Perú. Llegaron a aguas chilenas en 1840 e instituyeron el primer servicio regular de vapor a lo largo de la costa del Pacífico de América del Sur, sirviendo especialmente a los puertos mineros del norte de Caldera, Huasco y Coquimbo, Chile, así como a Callo, el puerto de Lima, Perú.

A Wheelwright a menudo se le atribuye la construcción de un ferrocarril entre Santiago y Valparaíso, pero el gobierno chileno nunca le otorgó un contrato para construir la línea. Más tarde cambió su énfasis en la industria del transporte al ayudar a construir las primeras líneas ferroviarias que conectan el puerto norteño de Caldera con el centro minero de Copiapó. También ayudó a establecer el servicio de telégrafo que conecta la capital con Valparaíso. Posteriormente se fue de Chile a Argentina, donde nuevamente se involucró en el ferrocarril. Wheelwright murió el 26 de septiembre de 1873.