Wallace, Alfred Russell (1823-1913)

Alfred Russel Wallace, el naturalista inglés y coformulador con Charles Darwin de la teoría de la selección natural, nació en Usk, Monmouthshire. Fue en gran parte autodidacta, habiendo dejado la escuela a los catorce años para servir como asistente de topógrafo con su hermano. Como muchos de sus contemporáneos, adquirió un gusto temprano por el estudio de la naturaleza. Pero también leyó mucho y fue influenciado por las obras de Alexander von Humboldt, Thomas Malthus y Charles Lyell, como lo fue Darwin. En 1844, mientras enseñaba en la escuela de Leicester, conoció al naturalista HW Bates (1825-1892), quien lo introdujo en la entomología científica. Más tarde, los dos hombres se embarcaron en un viaje de recolección al Amazonas, donde Wallace permaneció durante cuatro años examinando la flora y fauna tropical.

En 1854, tras una breve visita a Inglaterra, Wallace partió solo hacia el archipiélago malayo. Posteriormente escribió un relato de este viaje, El archipiélago malayo (Londres, 1869), que es una narrativa fascinante. Cuando regresó en 1862, se había convertido en un evolucionista convencido y era conocido en los círculos científicos por su formulación de la teoría de la selección natural. Otra de sus contribuciones científicas fue la "línea de Wallace", un límite zoogeográfico que trazó en 1863 para separar las regiones de fauna india y australiana, y que se suponía que pasaba por el centro del archipiélago.

El resto de la larga vida de Wallace la pasó en Inglaterra, a excepción de una gira de conferencias por los Estados Unidos en 1887 y breves visitas al continente. Darwin, Lyell, Thomas Henry Huxley, John Tyndall y Herbert Spencer se encontraban entre sus amigos más íntimos. Escribió extensamente sobre una amplia variedad de temas, pero los intereses biológicos siguieron siendo centrales en su perspectiva y se reflejan en libros como La distribución geográfica de los animales. (Londres y Nueva York, 1876), darvinismo (Londres y Nueva York, 1889), El lugar del hombre en el universo (Londres y Nueva York, 1903), y El mundo de la vida (Londres y Nueva York, 1910).

Wallace pensó por primera vez en la teoría de la selección natural en febrero de 1858, cuando enfermó de fiebre en Ternate, en las Molucas. La ocasión le dio tiempo para reflexionar sobre el mecanismo por el cual las especies podrían alterarse. Esbozó la teoría rápidamente en un artículo, "Sobre la tendencia de las variedades a apartarse indefinidamente del tipo original", y se la envió a Darwin, quien vio que Wallace había dado con exactamente la teoría que él mismo había formado y escrito en privado en 1842. Con generosidad característica, propuso que el esquema de Wallace se publicara inmediatamente. Lyell, sin embargo, instó a un compromiso que resultó en una comunicación conjunta de Darwin y Wallace que se leyó en la Linnaean Society el 1 de julio de 1858. Los dos hombres recibieron el mismo crédito por la nueva doctrina, aunque Darwin fue en realidad el pionero. La comunicación conjunta no generó revuelo en la reunión. Sin embargo, más tarde se reconoció claramente como un documento revolucionario que demolió para siempre la antigua idea de la fijeza de las especies al formular una teoría científica de cómo cambian las especies y cómo se aseguran sus adaptaciones en cada etapa del proceso.

Cuando Darwin publicó sus famosos libros, el acuerdo entre él y Wallace comenzó a desaparecer. La opinión expresada en El origen de las especies que la evolución requiriera la operación de factores tanto lamarckianos como selectivos era inaceptable para Wallace. Para él, "la selección natural es suprema" y es el único medio de modificación, excepto en el caso del hombre. De ahí que se convirtiera, como August Weissmann, en un apóstol del neodarwinismo. Esto lo llevó a sostener que todo carácter fenotípico de un organismo debe ser útil para ese organismo en la lucha por la vida; el principio de utilidad es de aplicación universal.

Con respecto a la evolución humana, Wallace difirió de Darwin al afirmar que los poderes mentales del hombre, especialmente "las facultades matemáticas, musicales y artísticas", no se han desarrollado bajo la ley de la selección natural. Estas facultades apuntan a la existencia en el hombre de algo que no ha derivado de sus progenitores animales, "algo a lo que mejor podemos referirnos como de esencia espiritual". Entró en acción cuando el hombre apareció en la etapa evolutiva. A medida que crecía, Wallace puso cada vez más énfasis en la agencia espiritual, de modo que en El mundo de la vida se describe como "una Mente no sólo adecuada para dirigir y regular todas las fuerzas que actúan en los organismos vivos, sino también las fuerzas más fundamentales de todo el universo material". Durante muchos años, Wallace estuvo interesado en el espiritualismo y la investigación psíquica. Un folleto que publicó en 1866, El aspecto científico de lo sobrenatural, discutió asuntos como la clarividencia, las apariciones, el magnetismo animal y el problema de los milagros. Estaba claro que los tomaba en serio y que influían en su perspectiva general. Todo esto estaba muy lejos de cualquier cosa que Darwin estuviera dispuesto a tolerar.

Aparte de la teoría de la selección natural, el trabajo más perdurable de Wallace fue su Distribución geográfica de los animales. También hizo juicios agudos sobre asuntos antropológicos, como el significado evolutivo del cerebro y la inteligencia humanos. Así, sostuvo que el cerebro es un órgano especializado que ha liberado al hombre de los peligros de la especialización al aumentar enormemente su adaptabilidad y que la inteligencia del hombre le ha permitido evolucionar sin sufrir cambios somáticos importantes. Sin embargo, a pesar de la fertilidad de Wallace en la producción de ideas y su dominio de una amplia gama de hechos, nunca logró relacionar los dos. Sus ideas no fueron analizadas ni probadas cuidadosamente. En el fondo era un naturalista, con un profundo amor por la naturaleza y una pasión inagotable por el coleccionismo.

Véase también Darwin, Charles Robert; Darvinismo; Teoría evolutiva; Huxley, Thomas Henry; Malthus, Thomas Robert; Naturalismo; Filosofía de la biología.

Bibliografía

Obras adicionales de wallace

Contribuciones a la teoría de la selección natural. Nueva York: Macmillan, 1870.

Mi vida: un registro de eventos y opiniones. Nueva York: Dodd Mead, 1905.

Funciona en Wallace

Eiseley, Loren. El siglo de Darwin. Garden City, Nueva York: Doubleday, 1958.

George, Wilma Beryl. Filósofo biólogo: un estudio de la vida y los escritos de Alfred Russel Wallace. Nueva York: Abelard-Schuman, 1964.

Hogben, LT  AR Wallace. Londres: Sociedad para la Promoción del Conocimiento Cristiano, 1918.

Marchant, J.  AR Wallace: Cartas y reminiscencias. Londres: Cassell, 1916.

TA Goudge (1967)