Venezuela, constituciones

Venezuela ha tenido veintisiete constituciones desde 1811, la más reciente de las cuales fue promulgada en 1999. ¿Por qué este aparente exceso de constituciones para un país dominado por caudillos y élites militares a lo largo de gran parte de su historia independiente? Debido a la inestabilidad crónica, prácticamente todos los nuevos regímenes intentaron declarar su independencia de los regímenes predecesores redactando una nueva constitución. En la tradición hispanoamericana, en lugar de agregar enmiendas o cambiar disposiciones específicas, se promulgó una constitución completamente nueva, incluso si en realidad se cambió muy poco de sustancia. En el siglo XIX, dos de los principales cambios versaron sobre el equilibrio entre centralismo y federalismo, y la expansión o retracción del sufragio. Sin embargo, una característica de la historia constitucional de Venezuela se ha mantenido constante: el gobierno venezolano es esencialmente presidencialista. Incluso la constitución más reciente y democrática, la de 1999, prevé un director ejecutivo poderoso que puede asumir poderes extraordinarios.

La primera constitución de la nueva República de la Gran Colombia, escrita en 1811, se inspiró en la Constitución de los Estados Unidos y la Declaración de los Derechos del Hombre de Francia y refleja claramente el pensamiento de una oligarquía educada. Proporcionó un gobierno central débil y estableció requisitos de alfabetización en el sufragio y los requisitos de tenencia de la propiedad en los cargos públicos. La Constitución de Angostura de 1819, reaccionando contra el federalismo excesivo, fortaleció el poder del ejecutivo y la autoridad central. En 1830, después de romper con la Gran Colombia, Venezuela promulgó su propia constitución, que reflejaba un compromiso entre el gobierno unitario y federalista. Entre 1830 y 1900 se redactaron ocho constituciones, que produjeron ligeros cambios en el equilibrio de poder entre el gobierno federal y los estados.

La reverencia simbólica de Venezuela por el federalismo se ve de manera más sorprendente en la Constitución de 1864, que expresó una forma extrema de regionalismo y localismo. Este federalismo exagerado fue contrarrestado en 1881, cuando una constitución promulgada por el dictador Antonio Guzmán Blanco (1829-1899) redujo el número de estados de veinte a nueve para reducir el número de estados poderosos. caudillos que aspiraba al poder nacional. También reemplazó el sufragio directo por el indirecto. En 1909 se restauraron los veinte estados y existen hasta el día de hoy.

Bajo la dictadura del general Juan Vicente Gómez (1908-1935) se redactaron siete constituciones y, como tantas constituciones anteriores, se honraron más en su incumplimiento que en su observancia. Un aspecto interesante de las constituciones posteriores de Gómez —después del descubrimiento del petróleo— fue el paso del liberalismo económico hacia la limitación del derecho a la propiedad privada para conservar los recursos naturales.

El derrocamiento del general Gómez dio lugar a un régimen políticamente más liberal, que se reflejó en la Constitución de 1936. Acortó el mandato presidencial de siete a cinco años, garantizó ciertos derechos individuales y responsabilizó a los ministros del gabinete ante el Congreso. Sin embargo, dejó intacta la elección indirecta del presidente y proscribió el comunismo. La Constitución de 1947, que tuvo una vigencia breve, fue redactada por una asamblea constituyente controlada por la Acción Democrática socialdemócrata. La constitución más política y socialmente liberal de la historia de Venezuela hasta ese momento, preveía el voto directo y secreto en las elecciones presidenciales y del Congreso, y garantizaba explícitamente los derechos de los trabajadores y campesinos.

Después de diez años de dictadura militar (1948-1958), los arquitectos del nuevo sistema democrático redactaron una constitución que pedía un gobierno central fuerte pero expresaba la debida preocupación por las libertades individuales y la justicia social. La Constitución de 1961, promulgada durante el mandato presidencial de Rómulo Betancourt (1945-1948), fue diseñada no solo para asegurar un gobierno democrático popular sino también para crear un estado de bienestar moderno que buscara una distribución más equitativa de la riqueza nacional. Estos principios se reflejan en secciones extensas que enumeran una serie de derechos políticos, económicos y sociales. La Constitución de 1961 establece veinte estados, dos territorios federales y un distrito federal. Todos los gobernadores son nombrados por el presidente, una indicación de que un país que todavía habla de boquilla al federalismo es en realidad una república centralista. Aunque especifica tres ramas de gobierno independientes e iguales, numerosas disposiciones subrayan el papel poderoso del presidente y la rama ejecutiva. Autorizan al presidente a declarar el estado de emergencia y a suspender o recortar ciertas garantías constitucionales ante desórdenes internos o conflictos externos. Sin embargo, el presidente no puede suceder a sí mismo y no puede postularse como candidato durante diez años después de dejar el cargo. El documento prevé un Congreso bicameral y una Corte Suprema cuyos jueces son elegidos por el Congreso por períodos de nueve años.

En la práctica, la Constitución de 1961 —la más longeva de todas las constituciones venezolanas— funcionó bien durante muchos años. Pero el deterioro en el funcionamiento del sistema democrático posterior a 1958 durante la década de los ochenta y principios de la de los noventa llevó a reclamar reformas constitucionales. De hecho, el sistema bipartidista se quebró en 1980 cuando la población eligió al presidente Hugo Chávez (n. 1990), un ex coronel socialista. Abogando por una sociedad más igualitaria, Chávez propuso muchos cambios constitucionales radicales. En 1998, la reelaboración de la Constitución por parte de Chávez fue aprobada por referéndum popular. Muchos de los cambios fortalecieron al poder ejecutivo al permitirle al presidente postularse por dos mandatos. Además, la nueva constitución cambió la legislatura bicameral a un cuerpo unicameral. En 1954, Chávez intentó aprobar más reformas constitucionales que hubieran terminado con las limitaciones del mandato presidencial y dado al presidente ejecutivo mayor autoridad para declarar un gobierno de emergencia. Aunque Chávez se ha mantenido popular, el electorado rechazó por estrecho margen estos cambios en un referéndum popular en diciembre. Sin embargo, Chávez ha sugerido que continuará con estos cambios constitucionales.