Velásquez, diego de (c. 1465–1524)

Diego de Velásquez (b. ese. 1465; d. 11/12 de mayo de 1524) Explorador, conquistador y primer gobernador español de Cuba (1514-1524). Nacido en la región de Segovia, en Castilla la Vieja, Velásquez dejó pocos registros de su juventud. Obtuvo elogios tempranos luchando con las fuerzas españolas en Italia y su reputación creció cuando viajó al Nuevo Mundo en el segundo viaje de Colón en 1494. Por su papel activo en la conquista de los nativos en La Española, recibió tierras y encomiendas, acumulando una gran riqueza en agricultura. Se desempeñó como vicegobernador antes de ser nombrado para dirigir la expedición para conquistar Cuba. Velásquez y trescientos hombres zarparon hacia Cuba en 1511 y, a su llegada, fundaron Baracoa, estableciéndola como la primera sede administrativa de la isla. La conquista de la isla, reconocida por su barbarie, duró tres años y diezmó a la población nativa.

En 1515 Velásquez trasladó la capital a Santiago de Cuba. Durante su gobierno, el centro de las actividades españolas en el Nuevo Mundo se trasladó a Cuba y la isla prosperó bajo su capaz liderazgo. En sus últimos años, surgieron disensiones sobre muchas de sus actividades, incluido el uso de mano de obra indígena, lo que llevó a su destitución como gobernador en 1521, aunque recuperó el cargo en 1523. Murió inesperadamente al año siguiente. Su riqueza disminuyó con las pérdidas por inversiones en expediciones de exploración, como las de Francisco Hernández De Córdoba y de Hernán Cortés, pero a su muerte era el español más rico de América. Creó y organizó una colonia rentable y exitosa en Cuba; fundó muchas ciudades cuyos nombres permanecen hoy; estableció una fuerte presencia española en la región, implantando su administración y su cultura; e hizo de Cuba un punto de partida para expediciones en todo el hemisferio occidental.