Veblen, thorstein bunde (1857-1929)

Thorstein Bunde Veblen, el economista y teórico social estadounidense, es quizás más conocido por su estilo irónico, un estilo que estaba en armonía con su vida. Aunque todavía se le considera en el extranjero como el científico social estadounidense más influyente, entre los científicos sociales estadounidenses su influencia casi se ha desvanecido. Es virtualmente desconocido para los estudiantes universitarios, incluso si una gran cantidad de conceptos dispersos de Veblen (el más obvio, "consumo conspicuo") son sin saberlo parte de sus discursos y análisis.

Nacido en una granja de Wisconsin, Veblen desarrolló el análisis más completo y penetrante de la sociedad industrial estadounidense a principios del siglo XX. Hizo hincapié en las relaciones cualitativas en el proceso histórico y su objetivo era una teoría inclusiva del cambio social. Sin embargo, la mayor parte de los que han seguido los pasos de Veblen son conocidos por sus investigaciones cuantitativas, esencialmente ahistóricas y a menudo antiteóricas. Donde sus seguidores no se han desviado de su trabajo de estas formas, lo han hecho en otra: Veblen pidió, si no practicaba habitualmente, un análisis social desapasionado; muchos de sus discípulos más fervientes son también bastante fervientes en sus análisis sociales.

Como su contemporáneo, Charles S. Peirce, Veblen fue un erudito de gran logro intelectual cuya carrera académica fue, en el mejor de los casos, poco distinguida. Obtuvo su doctorado en filosofía en Yale, de donde se mudó a Cornell para estudiar economía. En un año se trasladó a la nueva Universidad de Chicago, donde enseñó, y también editó el Revista de Economía Política. En poco tiempo, la discordia entre Veblen y la administración por su inconformidad académica y social se desarrolló hasta un punto en el que el paso más feliz para todos los involucrados fue que Veblen se fuera de Chicago. Esa experiencia, sumada a otras similares en su próximo puesto docente en Stanford, llevó a Veblen a escribir uno de sus libros más mordaces, aunque también muy útiles y sólidos: El aprendizaje superior en Estados Unidos: un memorándum sobre la conducta de las universidades por parte de los empresarios (Nueva York, 1918). El subtítulo original, abandonado por una razón u otra, era "Un estudio en total depravación".

Stanford y Veblen no lograron cimentar las relaciones, y Veblen se trasladó a la Universidad de Missouri, donde fue protegido por el eminente economista Herbert Davenport. Las conferencias en la New School for Social Research de la ciudad de Nueva York y un breve interludio con el gobierno federal, para el que escribió memorandos relacionados con la Primera Guerra Mundial, pusieron fin a la carrera profesional de Veblen. El departamento de economía de Cornell decidió agregarlo a su facultad, pero la administración de la universidad negó ese deseo. Veblen pasó sus últimos años de manera improductiva, en una cabaña en las colinas de Stanford, donde murió, amargado contra la sociedad.

Las principales influencias sobre Veblen parecen haber sido David Hume, Charles Darwin y Karl Marx, aunque la influencia de cada uno fue muy transmutada por la mente y las circunstancias de Veblen. El escepticismo de Hume y el enfoque evolutivo de Darwin se combinaron con la escena estadounidense para impulsar a Veblen a lanzar un aluvión de críticas contundentes (en ensayos en El lugar de la ciencia en la civilización moderna, Nueva York, 1919) en lo que consideró las cualidades metafísicas, teleológicas y optimistas del análisis marxista. Pero Veblen no fue tanto un crítico como un adaptador de Marx, y sus propias obras pueden considerarse de la manera más útil desde esa perspectiva.

Dejando de lado los conceptos darwinianos, el punto de partida del análisis de Veblen de la sociedad y del cambio social fue fundamentalmente marxista. La relación de tensión y cambio que Marx atribuyó al conflicto entre "las fuerzas de producción" y "el modo de producción" están presentes en los equivalentes cercanos de Veblen, la tecnología y las instituciones. Para ambos hombres esta relación merece y requiere investigación dentro de un marco de historia (para Marx) o del proceso genético (para Veblen).

Pero si el punto de partida de Veblen fue el mismo que el de Marx, también fue allí donde terminaron las similitudes básicas. Para Marx, los supuestos de racionalidad del siglo XIX eran incuestionables, pero para Veblen esos supuestos ocupaban un lugar destacado en la lista de cuestiones que debían investigarse. Como consecuencia, Veblen creía que una teoría del cambio social requería la integración de la psicología social (y la psicología de asuntos relacionados, como el nacionalismo y el patriotismo) con la economía, la política y la historia. De esto se deriva otra diferencia: para Marx existían "leyes generales de movimiento de la sociedad capitalista" que el investigador podía descubrir; para Veblen, esas leyes generales tenían que estar tan condicionadas por las diferencias nacionales y culturales que no sólo era plausible sino también probable que el capitalismo funcionara de manera diferente en diferentes naciones. Así, la calidad muy general de las conclusiones que se encuentran en Capital, en comparación con las diferentes expectativas de Veblen para el capitalismo en Gran Bretaña y Alemania (en Alemania imperial y la revolución industrial, Nueva York, 1915) y en los Estados Unidos (en La teoría de la empresa empresarial, Nueva York, 1904 y en Propiedad ausente, Nueva York, 1923). El punto está ilustrado por los hallazgos de Veblen sobre Japón y Alemania, que (con mucha presciencia) vio como enfrentados en gran medida al mismo futuro a pesar de sus historias económicas muy diferentes. Para Veblen, los factores decisivos para las dos naciones fueron los que propiciaron el nacionalismo extremo y la irracionalidad social, moviéndolos en la misma dirección a la misma velocidad.

Hay una diferencia final y sorprendente entre Marx y Veblen. Además de su papel como científico social, Marx era un activista político y propagandista, y sus escritos científicos estaban integralmente conectados con sus objetivos políticos, sobre los cuales Marx era optimista. Veblen fue políticamente distante, excepto por algunos períodos, como su actividad propagandística en tiempos de guerra, y su papel fue el de Cassandra. Marx vio la lucha de clases como el medio por el cual las contradicciones entre las fuerzas y el modo de producción traerían un día necesariamente la sociedad socialista deseada. Aunque Veblen habría encontrado que la sociedad socialista era menos repulsiva que la sociedad capitalista que analizó, su estado de ánimo era lúgubre y su visión apocalíptica, como sugiere una de sus observaciones más conocidas pero de ninguna manera poco representativas en El instinto de la mano de obra (Nueva York, 1914, p. 25): "la historia registra casos más frecuentes y espectaculares del triunfo de instituciones imbéciles sobre la vida y la cultura que de pueblos que se han salvado con vida de una situación institucional desesperadamente precaria, como, por ejemplo, , como ahora enfrenta la gente de la cristiandad ".

Las energías críticas de Veblen se gastaron de manera más persistente en atacar el sistema empresarial y el nacionalismo, en ese orden. Pero reservó su ingenio más salvaje para la religión organizada, que consideraba una forma especial, y la más exitosa, de arte de vender (ver el apéndice al Capítulo 11 de Propiedad ausente ), atendido por deficientes mentales cuyo negocio es "prometer todo y no entregar nada".

Véase también Darwin, Charles Robert; Hume, David; Marx, Karl; Nacionalismo; Peirce, Charles Sanders; Filosofía de las Ciencias Sociales.

Bibliografía

De los 11 libros de Veblen, el primero, La teoría de la clase de ocio (Nueva York: Macmillan, 1899), fue el más influyente y fundamental. Ver también Los ingenieros y el sistema de precios (1919; Nueva York: Harcourt Brace, 1963).

Para la biografía definitiva de Veblen, véase Joseph Dorfman, Thorstein Veblen y su América (Nueva York: Viking Press, 1934).

Para una descripción más reciente de Veblen como economista, véase Douglas Dowd, Thorstein Veblen (Nueva York: Washington Square Press, 1964). Véase también David Riesman, Thorstein Veblen, una interpretación crítica (Nueva York: Scribners, 1953; 2a ed., 1960). Riesman es uno de los críticos más severos de Veblen.

Fuentes adicionales

Diggins, John P. El bardo del salvajismo: Thorstein Veblen y la teoría social moderna. Nueva York: Seabury Press, 1978.

Qualey, Carlton C., ed. Thorstein Veblen; los ensayos del seminario de Carleton College Veblen. Nueva York: Columbia University Press, 1968.

Tilman, Rick. El legado intelectual de Thorstein Veblen. Westport, CT: Greenwood Press, 1996.

Douglas F. Dowd (1967)

Bibliografía actualizada por Philip Reed (2005)