Vaughan, danés normando

(b. El 19 de diciembre de 1905 en Salem, Massachusetts; d. 23 de diciembre de 2005 en Anchorage, Alaska), aventurero y trineo de perros que viajó a la Antártida con el almirante Richard Byrd en 1928.

Vaughan era el hijo mayor de George Cutts Vaughan, un exitoso empresario de curtido de cuero y fabricación de calzado, y Bessie (Dane) Vaughan, ama de casa; tenía dos medios hermanos mayores, una hermana y un hermano. Criado como episcopal en Hamilton, Massachusetts, el joven Vaughan disfrutó de las aventuras de los primeros exploradores polares. Para emular a esos héroes, él y su amigo de toda la vida, Eddie Goodale, entrenaron a sus perros para que tiraran de un trineo. La temprana pasión de Vaughan por la aventura fue evidente cuando, de adolescente, pasó una semana viviendo solo entre las cercanas dunas de Crane's Beach con solo la ropa que llevaba puesta.

En 1918, Vaughan ingresó en un internado en la Milton Academy, en las afueras de Boston, donde participó en cuatro deportes a expensas del éxito escolar. También aprendió a jugar al polo, disfrutó de la caza y practicó piragüismo en aguas bravas, donde el abandono imprudente casi le cuesta la vida. En 1925 se graduó en Milton y entró en Harvard, pero tuvo problemas académicos. Con licencia para ausentarse en diciembre, Vaughan viajó al remoto Saint Anthony, Terranova, asistiendo a la misión médica de Sir Wilfred Grenfell hasta septiembre de 1926. La habilidad de Vaughan como musher de perros maduró durante el duro invierno canadiense.

Al regresar lánguidamente a Harvard, Vaughan pronto interrumpió sus estudios para entrenar perros, gratis, para la expedición antártica planeada por Richard Byrd. El talento, la adaptabilidad y la autosuficiencia de Vaughan le valieron un lugar en el equipo de Byrd, que llegó a la Antártida en diciembre de 1928. Establecieron su base, "Little America", y luego tardaron tres meses en trasladar suministros al campamento en trineos tirados por perros. Vaughan pasó el invierno polar extremo cuidando decenas de perros, reparando equipos y ayudando a planificar el estudio geológico de tres meses y 1,500 millas de Lawrence Gould en trineos tirados por perros, en el que participó. Después de que el equipo partió de la Antártida en 1930, Byrd nombró un pico de 10,302 pies allí para Vaughan y luego lo buscó como segundo al mando para una expedición de regreso de 1933. Vaughan, al enterarse de que permanecería en Little America y no ayudaría a explorar el interior, se negó con pesar.

Vaughan comenzó a trabajar para el gigante publicitario NW Ayres and Sons en 1930, y al año siguiente se casó con Iris Rodey. Tuvieron un hijo antes de divorciarse en 1938. El espíritu inquieto de Vaughan permanecería en desacuerdo con la vida doméstica y la rutina durante la mayor parte de su vida. Se casó con Rosamond Lockwood en 1938 y tuvo una hija, pero se divorció en 1965.

Habiendo perfeccionado sus habilidades de mushing con Byrd, Vaughan ganó una carrera de prueba para representar a los Estados Unidos en la única competencia de exhibición de trineos tirados por perros de los Juegos Olímpicos, quedando décimo en Lake Placid en 1932. Casi setenta años después llevó la llama olímpica mientras se dirigía a Salt Lake. Ciudad, Utah. A gusto en la nieve, escribió Vaughan Fiebre del esquí (1936), un libro de instrucciones para el deporte cada vez más popular. En 1938 se unió a Homelite Co., vendiendo bombas y generadores, pero a menudo lo llamaban en toda Nueva Inglaterra para realizar rescates de invierno en trineos tirados por perros.

En 1942, a Vaughan se le concedió una comisión en las Fuerzas Aéreas del Ejército, y luego pasó gran parte de la Segunda Guerra Mundial en el este de Canadá utilizando equipos de perros para rescatar a los aviadores caídos. Notable fue su recuperación de una mira de bombardeo Norden ultrasecreta de un B-17 que se había estrellado con otros aviones en Groenlandia. Más tarde, Vaughan participó en la expedición para recuperar este "Escuadrón Perdido", que en la década de 1980 estaba sepultado en varios cientos de pies de hielo y nieve.

Cuando la Batalla de las Ardenas estalló en Europa, Vaughan ideó un plan para evacuar a los soldados heridos en trineos tirados por perros. Desafortunadamente, la aprobación languideció, y cuando Vaughan llegó detrás de las líneas en febrero de 1945, el clima más cálido había convertido la nieve en barro. No mucho después, Vaughan lanzó con éxito perros en paracaídas para el uso de Grenfell en Terranova. Licenciado del servicio militar cerca del final de la guerra, Vaughan se mudó a Montreal, Quebec, para dirigir la búsqueda y el rescate de la Organización Internacional del Aire Civil. Aunque disfrutaba del puesto, el conflicto con un superior poco ético lo llevó a dimitir en 1949. Regresó a Boston y empezó a vender motosierras para Homelite.

Llamado al servicio activo de la Fuerza Aérea poco después del estallido de la Guerra de Corea, el coronel Vaughan trabajó en programas de globos de gran altitud estudiando la corriente en chorro. También convenció a sus superiores de que debería representar al servicio en la carrera de trineos tirados por perros del Campeonato Mundial Internacional de 1952, en Alaska. Más tarde, Vaughan fue transferido a operaciones psicológicas, con su equipo lanzando desde el aire folletos de propaganda sobre territorio enemigo, lo que hizo que los soldados enemigos se rindieran.

Al regresar a la vida civil en 1955, Vaughan trabajó en trabajos ocasionales y entrenó perros de trineo a tiempo parcial, regresando regularmente a Alaska para las carreras de invierno. En 1959, Vaughan abrió una tienda en Lawrence, Massachusetts, vendiendo productos Niagara. Ese mismo año se desempeñó como entrenador y preparador físico del equipo de polo estadounidense que jugaba en Irán. Después de su divorcio en 1965, abrió un concesionario de motos de nieve en Ipswich, Massachusetts, y en 1967 Lechmere Stores patrocinó su aventura en moto de nieve de cuarenta días y 5,700 millas desde Circle, Alaska, hasta Boston. En 1972, Vaughan contrajo un matrimonio mal concebido con un socio comercial. A principios de la década de 1970, los inviernos suaves lo llevaron a incurrir en grandes deudas y a sufrir luchas personales; su tercera esposa vendió el inventario comercial en su ausencia.

Después de divorciarse en 1973, Vaughan vendió sus activos y se mudó a Anchorage, Alaska, donde finalmente encontró un empleo estable como conserje en la Universidad de Alaska. En 1976, a pesar de su avanzada edad, Vaughan participó en su primera carrera de perros de trineo Iditarod de trece mil millas. A través de la congelación y la hipotermia, Vaughan completó seis de los viajes a través de Alaska, el último en 1990, cuando fue incluido en el Salón de la Fama Musher. Cuando Vaughan se enteró de que Alaska no estaría representada en el desfile de inauguración de 1977 del presidente Jimmy Carter, llevó un equipo de perros a Washington, DC y persistió hasta que lo incluyeron. Vaughan también participó en el desfile de 1981 del presidente Ronald W. Reagan y le dio al Papa Juan Pablo II un breve paseo en trineo durante su visita a Anchorage.

Vaughan regresó a la Antártida con Lawrence Gould en 1979 para conmemorar el quincuagésimo aniversario de la primera expedición Byrd. Durante el vuelo, Vaughan vio la montaña del mismo nombre por primera vez y renovó su deseo de escalar su cima. En su expedición inicial a la montaña, en 1993, había traído perros para lo que habría sido su último uso en la Antártida; un tratado les prohibió entrar en el continente a partir del 1º de abril de 1994. Sin embargo, la expedición fracasó debido al mal tiempo y a graves problemas logísticos. En su segunda expedición, tres días antes de su ochenta y nueve cumpleaños, en 1994, Vaughan se convirtió en la primera persona en llegar a la cima del monte Vaughan.

En 1987, a los ochenta y dos años, Vaughan se había casado con Carolyn Muegge, casi cuarenta años menor que él; compartieron una unión aventurera hasta la muerte de Vaughan. En 1997 se organizó el primer Norman Vaughan Serum Run 25 anual para conmemorar los equipos de perros de trineo que transmitieron suero para reducir el brote de difteria de 1925 de Nome y para defender la inmunización. Vaughan iba a ser su musher honorario en 2006, pero falleció de insuficiencia cardíaca congestiva solo unos días después de celebrar su centésimo cumpleaños. Sus cenizas fueron transportadas en trineos tirados por perros en el Iditarod in memoriam de 2006; sus restos estaban esparcidos a lo largo del sendero, en ambas regiones polares, y en otros sitios asociados con sus aventuras. Vaughan perdió una posible vida de ocio para enfrentar los brutales desafíos impuestos por las duras condiciones de Canadá y la Antártida, lo que provocó una pasión por los viajes que nunca podría saciarse. Personificó el espíritu estadounidense independiente, luchando por superar lo imposible y viviendo su credo: "soñar en grande y atreverse a fracasar".

Con Cecil B. Murphey, Vaughan escribió Con Byrd en la parte inferior del mundo (1990), que narra su participación en la expedición de 1928, y Mi vida de aventuras (1995), una autobiografía completa. La National Geographic Society produjo el documental cinematográfico La altura del coraje: la historia de Norman Vaughan (1994), que narra su escalada del monte Vaughan. Un obituario está en el Anchorage Daily News (24 de diciembre de 2005).

William E. Fischer