Unitas, john constantine («johnny»)

(b. El 7 de mayo de 1933 en Pittsburgh, Pennsylvania; d. 11 de septiembre de 2002 en Timonium, Maryland), jugador de fútbol universitario y profesional, elegido por Associated Press como el Jugador de la Década de la Liga Nacional de Fútbol de los años sesenta.

Unitas fue el tercero de cuatro hijos de Leon y Helen Unitas. Su padre era dueño de un pequeño negocio de reparto de carbón y su madre era ama de casa. Cuando el padre de Unitas murió en 1938, su madre se hizo cargo brevemente del negocio y luego trabajó en una sucesión de trabajos ocasionales mientras tomaba clases nocturnas de contabilidad. Finalmente consiguió un empleo en la ciudad de Pittsburgh y vendió seguros. Mientras su madre luchaba por mantener a la familia, Unitas comenzó una exitosa carrera futbolística. En Saint Justin's High School en Pittsburgh, ganó los honores de la liga católica como mariscal de campo. Se graduó de Saint Justin's en 1951. A pesar de su éxito en el campo, la mayoría de los reclutadores universitarios no quedaron impresionados. Unitas pesaba solo 135 libras cuando era estudiante de primer año. Su única oferta de beca vino de la Universidad de Louisville. Unitas creció a seis pies, una pulgada y 195 libras en Louisville y jugó mucho. Durante su último año de 1954 llevó a los Cardinals a un récord de 7-2 y se casó con su novia de la secundaria, Dorothy Jean Hoelle; tuvieron cinco hijos.

Pasar para 3,007 yardas y veintisiete touchdowns durante su carrera en Louisville atrajo a Unitas a la atención de los cazatalentos profesionales. Fue seleccionado en la novena ronda del draft de la National Football League (NFL) por los Pittsburgh Steelers. Como uno de los cuatro mariscales de campo en el campo de entrenamiento, Unitas tuvo pocas oportunidades de jugar y fue cortado antes de que comenzara la temporada. Regresó a Pittsburgh y trabajó como martinete en un equipo de construcción. Para mantenerse en forma, ganó $ 6 por partido jugando para los Bloomfield Rams de la Greater Pittsburgh League. En la primavera de 1956, los Baltimore Colts le ofrecieron una prueba a Unitas y se incorporó al equipo como reserva de George Shaw. Cuando Shaw se rompió la pierna durante el cuarto juego de la temporada, Unitas tuvo su oportunidad. Su primer juego fue un desastre. Llegando con los Colts adelante 21-20, perdió tres veces y lanzó una intercepción. Baltimore terminó perdiendo 58-27. Pronto, sin embargo, su talento comenzó a mostrarse. En 1957, Unitas lideró la NFL en yardas y touchdowns y comenzó una racha en la que lanzaba un pase de touchdown en cuarenta y siete juegos consecutivos.

Más importante aún, con Unitas como mariscal de campo, los Colts comenzaron a cuajar. En 1958, Baltimore ganó el título de la Conferencia Oeste y se enfrentó a los New York Giants en el campeonato de la liga. Con los Colts perdiendo 17-14 con 1:56 para el final, una gran audiencia televisiva vio a Unitas completar siete pases consecutivos para preparar un gol de campo de Steve Myhra y enviar el juego a un tiempo extra de muerte súbita. En el período extra, Unitas llevó a los Colts a otro largo camino para asegurar una victoria por 23-17. El juego de campeonato de 1958 a menudo se considera el mejor juego de fútbol profesional jamás jugado. También se considera vital para el crecimiento del deporte. Antes de 1958, el fútbol americano profesional estaba a la zaga del juego universitario y del béisbol de las grandes ligas en popularidad.

El drama de las horas extras de muerte súbita, el final casi hecho para la televisión y la propia historia de la pobreza a la riqueza de Unitas cambiaron eso. En la década de 1960, el fútbol profesional se había convertido en el deporte televisado dominante en Estados Unidos. La afluencia de dinero de la televisión fomentó la expansión. La NFL agregó equipos en Dallas, Minnesota, Nueva Orleans y Atlanta durante la década de 1960, mientras que el multimillonario petrolero Lamar Hunt inició la exitosa Liga de Fútbol Americano (AFL). Una mayor exposición y la competencia de las ligas rivales por los jugadores hicieron subir los salarios y convirtieron a las estrellas en celebridades de los medios de comunicación. Como el mariscal de campo que llevó a los Colts al campeonato en 1958 y nuevamente en 1959, Unitas estuvo en una posición única para representar el juego durante la década siguiente.

Unitas siguió siendo el mariscal de campo titular de los Colts durante la década de 1960, y solo se perdió la mayor parte de la temporada de 1968 por lesiones. Llevó a Baltimore a los playoffs en 1964 y 1965 y los vio llegar al Super Bowl en 1968. Durante todo ese tiempo, siguió siendo uno de los jugadores más temidos del juego. El talento más destacado de Unitas fue su capacidad para comprender las defensas. El entrenador de los Green Bay Packers, Vince Lombardi, dijo: "Es asombroso en sus habilidades, bajo la presión más violenta, para elegir el punto débil en una defensa". Durante el Super Bowl III de 1968, con los Colts detrás de los New York Jets, un Unitas cojeando entró al juego. El back defensivo de los Jets, Johnny Sample, recordó que a pesar de que su equipo tenía el juego en la mano, la apariencia de Unitas era desconcertante. "Asustó a los hombres adultos con solo tomar la foto y mirar en tu dirección", dijo Sample.

Más allá de su habilidad, Unitas era conocido por el estilo con el que tocaba. A lo largo de su carrera usó zapatos de fútbol de caña alta anticuados y se peinó el cabello con un corte a la raya. Era un jugador de equipo, nunca buscaba atención o celebridad. A medida que avanzaba la década de 1960, el aumento en los salarios de los jugadores y la atención de los medios, junto con la extravagante cultura juvenil de la época, hicieron que Unitas pareciera un retroceso a una época anterior. El mariscal de campo de los Jets durante el Super Bowl III, Joe Namath, a veces usaba un abrigo de visón largo en la banca y era conocido por su vida social salvaje y sus anuncios de pantimedias. Unitas vio ese espectáculo como algo perjudicial para la unidad del equipo.

Unitas permaneció con los Colts durante la temporada de 1972; llevó al equipo a la victoria en el Super Bowl V en 1970. En junio de 1972, él y su esposa se divorciaron y se volvió a casar con Sandra Lemon; tuvieron un hijo. En 1973, Unitas terminó su carrera con los San Diego Chargers. Se retiró con 40,239 yardas aéreas y 290 touchdowns. Ambos eran récords en ese momento. Su racha de cuarenta y siete juegos consecutivos con un pase de touchdown sigue siendo inigualable. Unitas fue incluido en el Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional en 1979.

Después de su jubilación, Unitas trabajó varios años como locutor de Columbia Broadcasting System. Fue coautor de tres libros, El manual del atleta: cómo ser un campeón en cualquier deporte (1979) y Mejora de la salud y el rendimiento del deportista (1979), con George Dintiman, y Jugar al fútbol profesional para ganar (1968), con Harold Rosenthal. Unitas también se involucró en varias empresas comerciales. Entre los más exitosos se encuentran el restaurante Golden Arm en Baltimore; Unitas Management Corporation, una firma de desarrollo de bienes raíces en Florida; y la Fundación Educativa Johnny Unitas Golden Arm. Desde 1987, el mejor mariscal de campo universitario de Estados Unidos ha recibido el premio Johnny Unitas Golden Arm. En 2002, Unitas se convirtió en propietario minoritario de Wilkes-Barre / Scranton Pioneers of the Arena Football 2 (AF2) League. Murió de un infarto a los sesenta y nueve años.

Durante la década de 1960, Unitas fue considerado el mejor jugador del deporte para espectadores más popular de Estados Unidos. Sus habilidades de pase hicieron de los Baltimore Colts candidatos regulares para los playoffs de la NFL, mientras que su comportamiento tranquilo y su asombrosa comprensión del juego lo convirtieron en el epítome del juego en equipo.

Recortes de periódicos y recuerdos se encuentran en el Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional en Canton, Ohio. La autobiografía de Unitas, Mariscal de campo profesional:Mi propia historia (1965), fue escrito con Ed Fitzgerald. Lee Greene, La historia de Johnny Unitas (1962), es una biografía juvenil. Unitas es entrevistado en Vince Bagli y Norman L. Macht, Domingos a las 2:00 con los Baltimore Colts (1995) y Dave Klein, El juego de sus vidas (1976). Un breve pero buen tratamiento biográfico se encuentra en Dave Anderson, Grandes mariscales de campo de la NFL (1965). Un obituario está en el New York Times (12 de septiembre de 2002).

Harold W. Aurand, Jr.