Trabajo industrial

La mayoría de los esclavos en el Nuevo Mundo trabajaban en los campos, pero algunos trabajaban cada vez más en ocupaciones industriales, como el procesamiento de trigo o la fabricación de hierro, a medida que se expandía la esclavitud estadounidense. Esto fue especialmente cierto en Richmond, Virginia, donde la población esclava continuó aumentando hasta 1860 en contraste con otras ciudades del sur como Baltimore, Charleston y Nueva Orleans, todas las cuales fueron testigos de una disminución correspondiente en la era anterior a la guerra. Los artesanos esclavos siempre habían estado presentes desde la época colonial en adelante, con su artesanía en arcilla y hierro influenciada tanto por los estilos africanos como por los europeos occidentales. La dependencia de Industrial Richmond del trabajo esclavo era relativamente nueva; sin embargo; la mano de obra blanca libre dominó la primera mano de obra de la ciudad para los pequeños molinos de tabaco y harina en la primera década del siglo XIX. Sin embargo, en 1820, los empresarios de Richmond, así como de todo el sur de Estados Unidos, rápidamente comenzaron a preferir el trabajo esclavo al trabajo libre, viendo a los inmigrantes europeos en particular como más caros y problemáticos que los esclavos y las mujeres.

Las empresas de canales y ferrocarriles no tuvieron más remedio que recurrir a los esclavos cuando los inmigrantes se negaron a trabajar en entornos inseguros y plagados de enfermedades. La industria tabacalera de Richmond y la cercana Petersburgo, por ejemplo, llegó casi exclusivamente a contratar esclavos varones, que luego pasarían a controlar el ritmo y la calidad de su producción en un grado notable. De hecho, las características propias de la esclavitud urbana, como el alquiler y la vida separados, que hacían que el trabajo esclavo fuera atractivo para los empleadores, ayudaron a los esclavos a ejercer diversos grados de autonomía tanto dentro como fuera de la fábrica. Las prohibiciones de autocontratación fueron frecuentemente eludidas por esclavos que continuaron buscando trabajo con formularios de permiso firmados por sus dueños. Esta relativa libertad vino con sus propios costos; El trabajo industrial en el siglo XIX era intrínsecamente arduo y peligroso. Los esclavos de las industrias de la construcción, la pesca, los canales, el transporte en barcos de vapor, la madera y el refino de azúcar dedicaban las horas más largas. Sus días podían exceder la norma de doce a dieciséis horas, y sus dueños podían adelantarse a las pausas habituales para el sábado o los días festivos. Los incendios y explosiones en el lugar de trabajo terminaron prematuramente con la vida de muchos esclavos, siendo la minería y el transporte las actividades más mortíferas de todas.

Los peligros y la monotonía asociados con el trabajo industrial empujaron a los contratados a huir para siempre, incluso si tenían relativamente más control sobre sus vidas que los trabajadores de campo o los domésticos. Los historiadores han descubierto que los trabajadores urbanos calificados eran tan propensos como los trabajadores de las plantaciones a querer escapar y tenían más probabilidades de tener éxito en sus intentos debido a las conexiones personales hechas a lo largo de los muelles y canales. Para los que se quedaron atrás, al menos en Richmond, los esclavos industriales se convirtieron en los pilares de las comunidades e instituciones negras emergentes. Los esclavos podían ganar dinero en efectivo, juntando sus ahorros para construir y comprar iglesias. Este efecto liberador de su dependencia de los trabajadores semiindependientes fue notado por algunos blancos temerosos que se preocupaban por los dueños descuidados que sembraban las semillas de la rebelión de los esclavos. En Richmond, muchos recordaron a Gabriel Prosser (1776-1800), el herrero contratado a principios de siglo que había conspirado para matar a todos los blancos excepto a las mujeres pobres, cuáqueros, metodistas y franceses. Sin embargo, esos escrúpulos habían disminuido en gran medida con el estallido de la Guerra Civil (1861-1865), ya que los nacionalistas del sur señalaron con orgullo los éxitos económicos de los sistemas esclavistas industriales y urbanos, con hasta una quinta parte de la producción manufacturera estadounidense proveniente de la Viejo Sur.

Depender del trabajo esclavo

El trabajo esclavo industrial abarcó una variedad de ocupaciones y literalmente construyó el sur de Estados Unidos. Los inmigrantes eran vistos como menos confiables y más costosos a principios del siglo XIX, por lo que los esclavos se convirtieron en la mano de obra en fábricas, minas, barcos y tiendas. Richmond, Virginia, era el epítome de una ciudad industrial que dependía del trabajo esclavo y su Tredegar Iron Works finalmente se convirtió en el arsenal de la Confederación. Si bien el trabajo industrial podía ser especialmente lúgubre y oneroso, los componentes de la esclavitud industrial de contratar y vivir separados permitían a los esclavos y las mujeres tener un poco más de control sobre sus vidas en comparación con los empleados domésticos y los trabajadores del campo.

FUENTE: Starobin, Robert S. Esclavitud industrial en el viejo sur. Nueva York: Oxford University Press, 1970.

Irónicamente, la Guerra Civil profundizaría la dependencia del Sur del trabajo esclavo industrial, ya que la Confederación necesitaba trabajadores reclutados para construir defensas mientras que los trabajadores blancos se unían al ejército. Las disposiciones en tiempo de guerra intentaron restringir el movimiento y el comportamiento de la mano de obra esclava industrial con más precisión que nunca, pero los propietarios egoístas ayudaron a sus bienes muebles a evitar trabajos tan desagradables como cavar trincheras o extraer plomo. Los trabajadores de campo, a quienes el gobierno confederado se apropió para construir puentes y descargar carga, usaron este giro de los acontecimientos a su favor para planificar su escape o para prepararse para su emancipación bajo los yanquis. Finalmente, la Confederación estaba tan desesperada por ganar que trató de que los esclavos dejaran de ser un apoyo no combatiente en la movilización y se convirtieran en soldados armados, pero tal abolición virtual fue demasiado tarde para preservar la independencia del sur.

Bibliografía

Bolas, John B. Sureños negros, 1619–1869. Lexington: Prensa de la Universidad de Kentucky, 1984.

Starobin, Robert S. Esclavitud industrial en el viejo sur. Nueva York: Oxford University Press, 1970.

Takagi, Midori. Criando lobos para nuestra propia destrucción: esclavitud en Richmond, Virginia, 1782–1865. Charlottesville; Londres: University Press of Virginia, 1999.

                                        Charles H. Ford