Stephens, woodford cefis («leñoso»)

(b. El 1 de septiembre de 1913, en Stanton, Kentucky; d. 22 de agosto de 1998 en Miami Lakes, Florida), entrenador y criador de caballos de carreras de pura sangre que fue nombrado Entrenador de la Década (década de 1980), conocido por su conocimiento de los caballos, ingenio rápido y grandes historias.

Stephens era el mayor de siete hijos de Lewis Stephens, un agricultor arrendatario, y Helen Welsh Stephens, una ama de casa. Stephens recuerda, "mi madre y mi padre criaron a cinco hijas, dos hijos, un montón de pollos y las cosechas de tabaco de otra persona". "Mi padre era aparcero", dijo. "Me sentaba en el lomo de una mula y decía: 'Es un jinete nato'". Stephens galopó con su pony Bill a la escuela en la década de 1920 y soñaba con ser un jinete. Cuando tenía diez años, su familia se mudó a Midway, Kentucky.

A la edad de dieciséis años, Stephens abandonó el noveno grado para trabajar para el establo del entrenador John Ward en Everglade Stables. Stephens, en su autobiografía, habló de despertarse "antes que los gallos" y soñar despierto con trabajar con caballos. Comentó que siempre tuvo en mente a los caballos y que desde hace más de cincuenta años "he tenido mis manos sobre los caballos, algunos de ellos míos, la mayoría de ellos propiedad de otras personas empeñadas en verlos en el hipódromo. competencia."

En muy poco tiempo, Stephens consiguió su descanso y cumplió su sueño de convertirse en jockey. Ganó su primera carrera a bordo de Directly el 15 de enero de 1931 en Hialeah Park en Florida, el caballo pagó $ 37.70 por una apuesta de $ 2. Su carrera como jinete duró poco, ya que pronto creció demasiado para ser jinete. Se convirtió en novio y luego ascendió hasta convertirse en el entrenador asistente de Ward. "Creo que lo más afortunado que me pasó fue que engordé". Mientras trabajaba para Ward, obtuvo su licencia de entrenador el 18 de junio de 1936 y ensilló a su primer ganador como entrenador oficial de Deliberator en Latonia Park en Kentucky.

Stephens dejó el establo de Ward en 1937; se casó con Lucille Elizabeth Easley el 11 de septiembre del mismo año; y partió por su cuenta. Se afilió a Steve Judge en 1940 como entrenador asistente de Woodford Farm. En 1940 entrenó a su primer ganador como entrenador independiente, Bronze Bugle, en Keeneland en Kentucky.

Stephens tuvo su primera gran oportunidad como entrenador en 1944 cuando conoció a un jinete profesional llamado Jule Fink, quien le pidió que viniera a Nueva York para entrenar una serie de caballos por un salario de $ 1,000 al mes y el 15 por ciento de todos los premios ganadores. El primer ganador de Stephens fue Sanguaro, quien ganó el Excelsior Handicap de 1945 en el hipódromo Aqueduct Race de Nueva York para Fink. Stephens se quedó con Fink durante aproximadamente dos años y medio antes de que los dos se separaran. Stephens luego se enganchó con Woodvale Farm de Royce Martin y ganó su primera gran apuesta al enviar a la yegua criada en casa de la granja, Marta, para ganar el Ladies Handicap de 1951.

El primer éxito de Stephens en una carrera clásica llegó en 1952 cuando Blue Man ganó el Flamingo, terminó tercero en el Derby de Kentucky y se llevó el Preakness. Stephens había heredado Blue Man de uno de sus antiguos mentores, Steve Judge. Judge era dueño de Blue Man antes de vender el potro a Arthur Abbott, y Stephens se hizo cargo del entrenamiento en ese momento. Blue Man había estado corriendo en carreras de reclamo cuando tenía dos años, pero al igual que con muchos caballos a los que otros estaban dispuestos a renunciar, Stephens vio potencial en el potro. En las carreras, "si intentabas agarrarlo, él luchaba contra el freno, levantaba la cabeza y se acababa el día". Pero Stephens pensó que Blue Man podría ser un caballo bastante bueno si lo trataban bien. "Le di mucho tiempo ese otoño para que se calmara y se pusiera a trabajar. Estaba entrenado al pie de la letra cuando lo presenté en una carrera de subsidios en Belmont Park. Aposté por él y pagó $ 41.00". Stephens sintió que estaba progresando con el potro y siguió con él. A diferencia de los entrenadores que intentaron desvincularse del juego, Stephens no era ajeno a las apuestas y ese comportamiento lo convirtió en el favorito de los fanáticos. Siempre le gustó marcar un gol grande.

La carrera de Stephens progresó en una dirección positiva, y en 1956 aceptó un trabajo con Cain Hoy Stable del capitán Harry F. Guggenheim por $ 50,000 al año y el 20 por ciento de todas las ganancias. Trabajó para Cain Hoy durante nueve años y puso el equipo en la parte superior de la lista de propietarios en 1959, con ganancias de $ 742,081. Más de un tercio de esta cantidad fue ganado por Bald Eagle, quien ganó el primero de sus dos Washington Internationals ese año. Stephens dejó Cain Hoy cuando el capitán Guggenheim se negó a permitirle entrenar caballos propiedad de la esposa de Stephen, Lucille. Fue una decisión que el Capitán Guggenheim lamentó muchas veces. "Fue mi peor decisión dejar escapar a Woody".

En 1966, Stephens volvió a abrir un establo público, que a lo largo de los años atrajo a clientes tan destacados como John Gaines, Louis Lee Haggin, John Morris, John Okin, James Box Brady, August Belmont IV, Henryk de Kwiatkowski, Brushwood Stables de Betty Moran, Robert Kirkham, Claiborne Farm, Hickory Tree Farm, Newstead Farm y Ryehill. Los campeones de Stephens incluyeron Bold Bidder, Heavenly Body, Never Bend y Sensational. Sus principales ganadores fueron Iron Peg, Judger, Make Sail, Missile Belle, Smarten, Traffic Judge, White Star Line, Marta, Kittiwak, Number, Bless Bull, Mrs. Warren, Miss Oceana y Forty Niner.

Los dos ganadores del Kentucky Derby de Stephens fueron Cannonade en 1974 y Swale en 1984, lo que le dio a Claiborne Farm su primera victoria en el Kentucky Derby. Sus cinco ganadores de Belmont Stakes llegaron en años consecutivos: Conquistador Cielo (1982), Caveat (1983), Swale (1984), Crème Fraiche (1985) y Danzig Connection (1986). En la larga historia de las carreras de caballos pura sangre, ningún otro entrenador se ha acercado a igualar el récord de Stephens. Obtuvo su primer premio Eclipse en 1983 como Entrenador del Año.

Stephens se retiró oficialmente el 22 de septiembre de 1997 después de sesenta y siete años en el negocio de los caballos, pero mantuvo un estrecho contacto con la industria de las carreras hasta su muerte. Fue un campeón en todos los sentidos. Entrenó caballos que ganaron más de 200 carreras en juego en su carrera, más de 100 de ellas fueron carreras de grado 1. Entrenó once caballos ganadores del premio Eclipse. Stephens fue incluido en el Museo Nacional de Carreras y Salón de la Fama en 1976 y escribió su autobiografía, Supongo que tengo suerte: mi vida en las carreras de caballos, en el año 1976.

Stephens murió en Heartland Health Care Center en Miami Lakes, Florida, de enfisema crónico y enfermedad pulmonar. Está enterrado en el cementerio Hillcrest en Lexington, Kentucky.

Stephens fue un entrenador que pocos de los que lo conocieron olvidarán. Sus muchos amigos y conocidos y aquellos a quienes asesoró lo extrañarán por su entusiasmo, su entusiasmo por todos y cada uno de los días, su ingenio, sabiduría, amabilidad y humanidad. Seth Hancock, presidente de Claiborne Farm desde hace mucho tiempo, dijo: "Él es la encarnación de lo que es un verdadero jinete". Stephens siempre fue optimista, un rasgo por el que sus dueños estaban agradecidos, y uno inusual en el juego de carreras debido a todos los altibajos del negocio. Un ser humano extraordinario que siempre dio lo mejor de sí mismo, su tiempo, su talento y su sabiduría, Stephens también fue un narrador destacado que compartió sus grandes historias sobre sus muchos caballos.

Los archivos de Stephens se encuentran en el Museo Nacional de Carreras y el Salón de la Fama del Pura Sangre en Saratoga Springs, Nueva York, y en la oficina de Relaciones Públicas de la Asociación de Carreras de Nueva York en Elmont, Nueva York. Su autobiografía es Supongo que tengo suerte: mi vida en las carreras de caballos (1976). Numerosos libros sobre la industria de las carreras mencionan a Stephens; Cliff Guilliams, Llamadas finales a amigos ausentes (2001), es elogiado por su viuda. Artículos que incluyen a Dan Farley, "Woody", Registro de pura sangre (11 de noviembre de 1981); David Schmitz, "Un puñado de Belmonts", Caballo de sangre (29 de agosto de 1998); "Aún astillando" Estiramiento de espalda (Febrero de 1991); y Cliff Guilliams, "El amor del caballo impulsó la larga carrera de la leyenda", Forma de carrera diaria, (27 de septiembre de 1997); dar una idea de su carrera. Un obituario está en el New York Times (23 de agosto de 1998).

Joan Goodbody