Snell, george davis

(b. El 19 de diciembre de 1903 en Bradford, Massachusetts; d. 6 de junio de 1996 en Bar Harbor, Maine), inmunogenetista cuya investigación pionera sobre el sistema inmunológico humano allanó el camino para el trasplante de órganos y le valió el Premio Nobel.

Snell era el menor de los tres hijos de Cullen Bryant Snell y Katharine Merrill Davis. Su padre fue secretario de una Asociación Cristiana de Hombres Jóvenes durante muchos años; más tarde, el anciano Snell inventó y comercializó un dispositivo para enrollar bobinas de inducción utilizadas en motores de lanchas motoras. La familia se mudó a los suburbios de Brookline, Massachusetts, cuando Snell tenía cuatro años, y él, su hermano y su hermana crecieron en una casa construida por su bisabuelo. Snell asistió a las escuelas públicas de Brookline y favoreció las ciencias y las matemáticas. Amaba los deportes y tocaba en la banda de su escuela secundaria, un reflejo de la inclinación musical de toda su familia.

De 1922 a 1926, Snell asistió al Dartmouth College en Hanover, New Hampshire, donde obtuvo una licenciatura en biología. Luego comenzó sus estudios de posgrado en la Universidad de Harvard, trabajando con el profesor William Castle, uno de los primeros biólogos estadounidenses en investigar la herencia mendeliana en mamíferos. Snell completó su maestría en 1928 y se le concedió un doctorado. en 1930. Escribió su tesis doctoral sobre ligamiento en ratones (es decir, los medios por los cuales dos o más genes en un cromosoma están interrelacionados).

Mientras completaba su doctorado en Harvard, de 1929 a 1930, Snell enseñó zoología en Dartmouth College. El siguiente año académico, Snell enseñó zoología en la Universidad Brown en Providence, Rhode Island. Luego, en 1931 aceptó una beca del Consejo Nacional de Investigación en la Universidad de Texas en Austin, donde trabajó con el destacado genetista Hermann J. Muller. Muller ganaría más tarde un premio Nobel por demostrar que los rayos X pueden inducir mutaciones en la mosca común de la fruta. En su propia investigación, Snell demostró por primera vez que los ratones sometidos a rayos X a menudo presentaban daños cromosómicos.

De 1933 a 1934, Snell fue profesor asistente en la Universidad de Washington en St. Louis, pero el tiempo que pasó en Austin lo convenció de que la investigación era su verdadera vocación. En 1935 aceptó un puesto como investigador asociado en el Roscoe B. Jackson Memorial Laboratory en Bar Harbor, Maine. El Laboratorio Jackson, fundado por el genetista Clarence Cook Little, fue un centro de estudios sobre genética de mamíferos y fue reconocido por su programa sobre genética de ratones. Al principio, Snell continuó su investigación con rayos X y ratones. Más tarde, ayudó a desarrollar una nomenclatura genética estandarizada para ratones. Luego, a principios de la década de 1940, centró su atención en la genética de los trasplantes.

Los científicos sabían que ciertos genes controlaban la aceptación o el rechazo de los trasplantes de tejidos por parte del cuerpo, pero no se habían aislado ni identificado los genes precisos. Snell se propuso encontrar estos genes de "histocompatibilidad", como él los llamó. En un procedimiento complicado, tomó dos líneas endogámicas de ratones de laboratorio que no aceptaban injertos entre sí y los cruzó repetidamente. Después de muchas generaciones, tuvo dos cepas de ratones que eran genéticamente idénticas a excepción de los genes que controlaban el rechazo del trasplante. Snell llamó a los genes que había aislado el "locus de compatibilidad suya". Los ratones que había criado Snell, a los que llamó "congénicos", habían hecho posible seguir los efectos de un solo gen en un trasfondo genético constante. La cría de Snell de estos llamados ratones congénicos fue una contribución nueva e importante a la investigación genética.

En 1946, Peter Gorer del Guy's Hospital en Londres, Inglaterra, se unió a Snell en su investigación en el Laboratorio Jackson. Años antes, Gorer había identificado una proteína sanguínea, a la que llamó Antígeno-II, que estaba relacionada con el rechazo de injertos en ratones. Snell y Gorer descubrieron rápidamente que el de Snell para el locus de compatibilidad y el Antígeno II de Gorer eran uno y el mismo y combinaron su nomenclatura para llamar al gen His para compatibilidad Dos, o H-2. A mediados de la década de 1950, Snell identificó un grupo de unos diez loci que en realidad controlan la resistencia a los trasplantes. El locus H-2 era, en realidad, un grupo de genes estrechamente relacionados. Estos genes se conocerían como el principal complejo de compatibilidad o MHC.

A finales de la década de 1950, los científicos descubrieron que los seres humanos también poseen un importante complejo de compatibilidad. El inmunogenetista Jean Dausset identificó el primer ser humano con la proteína de compatibilidad y planteó correctamente la hipótesis de que había un solo conjunto de genes MHC en humanos que correspondían al sistema H-2 en el ratón. En 1969, Baruj Benacerraf descubrió que los genes del MHC determinan si el cuerpo puede producir una respuesta inmunológica a una sustancia extraña. Él y otros científicos determinaron, a mediados de la década de 1970, que los productos MHC ayudan a los glóbulos blancos a distinguir las células normales del cuerpo de las anormales o extrañas. En 1980, el Premio Nobel de fisiología o medicina se otorgó conjuntamente a Snell, Dausset y Benacerraf "por sus descubrimientos sobre estructuras determinadas genéticamente en la superficie celular que regulan las reacciones inmunológicas". Su trabajo fue una secuencia cronológica durante varias décadas, y la contribución de Snell fue descubrir "los factores genéticos que determinan las posibilidades de trasplantar tejidos de un individuo a otro".

La carrera de Snell en el Laboratorio Jackson abarcó casi cuarenta años. Su investigación posterior se centró en el papel que desempeña el MHC en relación con la resistencia tumoral y el cáncer. Se jubiló en 1973, habiendo alcanzado el rango de científico emérito de alto nivel. Incluso después de la jubilación, Snell visitaba con frecuencia el laboratorio. También pasó tiempo escribiendo sobre ciencia, filosofía y ética.

Además del Premio Nobel, los numerosos premios de Snell incluyeron el Premio de la Fundación Bertner (1962), la Medalla Gregor Mendel de la Academia de Ciencias de Checoslovaquia (1967), el Premio Internacional de la Fundación Gairdner (1976) y el Premio Wolf en medicina (1978). ). Fue miembro de la Academia Estadounidense de Artes y Ciencias, la Academia Nacional de Ciencias y la Sociedad de Trasplantes. Snell escribió Búsqueda de una ética racional (1988) y coautor Histocompatibilidad (1976) con Dausset y Stanley Nathenson. Snell también fue editor de La biología del ratón de laboratorio (1941) y desde 1947 hasta 1980 fue editor de la revista Inmunogenética.

El 28 de julio de 1937, Snell se casó con Rhoda Carson. La pareja tuvo tres hijos, Thomas, Roy y Peter. Snell era un hombre físicamente delgado, con ojos azules reservados detrás de unas gafas de montura fina. Su personalidad fue descrita como modesta y tímida. En el trabajo, Snell fue diligente, preciso y paciente. En casa, disfrutaba de su huerto y lo cuidaba con el mismo cuidado riguroso con el que hacía su trabajo. Snell vivió sus años en Bar Harbor, donde había pasado la mayor parte de su vida adulta como un nativo de Nueva Inglaterra por excelencia.

La investigación pionera de Snell le valió el título no oficial de "padre de la inmunogenética moderna". Gracias a su trabajo, los médicos pueden predecir la compatibilidad en los trasplantes de órganos humanos, dando esperanza a muchos donde antes no los había.

Los artículos sobre Snell y su trabajo incluyen "Investigadores de 3 células ganan el Nobel de Medicina", New York Times (11 de octubre de 1980); "1980 Premio Nobel de Fisiología o Medicina", Ciencia (7 de noviembre de 1980); y "Retrato: Dr. George D. Snell: El cazador de Maine con bata blanca", Life (Febrero de 1981). Los bocetos biográficos aparecen en Ganadores del premio nobel (1987) y Autores contemporáneos, vol. 106 (1982). Un obituario está en el New York Times (8 junio 1996).

Victoria Tamborrino