Sistemas de trabajo: una visión general

El cultivo de cultivos tropicales y semitropicales en el Caribe del siglo XVII requirió un gran número de esclavos. Inicialmente, los europeos dependían de la mano de obra de los nativos americanos, pero la viruela diezmó a la población indígena. Los esclavos africanos pronto se convirtieron en los trabajadores preferidos de la región. Surgieron dos sistemas laborales en el Caribe, y ambos fueron finalmente transferidos a la América del Norte colonial, donde se convirtieron en el principal medio de extraer mano de obra de esclavos africanos y, más tarde, afroamericanos.

Los esclavos en el Caribe cultivaban la caña de azúcar utilizando el trabajo de pandillas. A grupos de esclavos varones se les asignaron trabajos específicos en el proceso de elaboración del azúcar. Cada banda de esclavos realizaba una función específica; por ejemplo, cortar la caña de azúcar, hervir la caña de azúcar o empacar el azúcar para enviarlo a Europa. Por lo general, realizado por hombres, el trabajo de las pandillas era duro y exigente, y acortaba la esperanza de vida de los esclavos. El trabajo de pandillas tendía a resultar en un número desproporcionado de esclavos varones en las plantaciones azucareras, con pocas esclavas presentes y poca interacción entre los sexos.

Cada banda de esclavos operaba bajo la dirección de un jefe o administrador, que dirigía la plantación en ausencia de los dueños de esclavos, que a veces residían en Europa. Los jefes vigilaban atentamente a cada pandilla. Cada grupo de hombres tenía el potencial de rebelarse colectiva o individualmente, ya que uno o más esclavos podían huir de la pandilla. Los gerentes trabajaban en pandillas de tal manera que les extraían el máximo de trabajo en cada paso del proceso. Los propietarios de plantaciones de azúcar que emigraron a las colonias de Chesapeake en Virginia y Maryland introdujeron el sistema de trabajo de pandillas en el cultivo de tabaco en esta región.

El cultivo del tabaco era un trabajo intensivo, lo que requería una gran cantidad de esclavos para producir solo pequeñas cantidades del producto. Grupos de esclavos varones, a veces de 200 o más, realizaron un trabajo agotador: después de limpiar la tierra, luego preparar el suelo para el cultivo, plantaron el tabaco, desyerbaron la cosecha, la cosecharon y curaron, y finalmente la prepararon para exportar a Europa. Al igual que con los trabajadores de las bandas en el Caribe, los esclavos en Chesapeake estaban estrictamente controlados. Los jefes de las plantaciones de tabaco les decían a los esclavos cuándo levantarse, qué hacer, cuándo comer y, en general, controlaban todos los aspectos de su vida diaria. Debido al potencial omnipresente de rebeliones de esclavos, los supervisores de los trabajadores de las bandas mantenían un ojo vigilante sobre sus esclavos. Con el arduo trabajo requerido de los esclavos en pandillas, tal vez hubo una mayor propensión de estos esclavos a huir o rebelarse contra sus administradores.

El trabajo de pandillas también fue el sistema elegido para el cultivo de algodón en el sur profundo, donde el algodón de fibra corta se había cultivado durante años en áreas pequeñas, proporcionando a los fabricantes de textiles ingleses suministros amplios pero no abundantes. Sin embargo, durante la segunda mitad del siglo XVIII, los cultivadores de algodón a lo largo de la costa de Carolina del Sur y Georgia experimentaron con algodón de fibra larga. Su principal inconveniente fue la dificultad de separar las semillas del algodón sedoso. La invención de la desmotadora de algodón en 1793 facilitó la eliminación más rápida de semillas del algodón de fibra larga. Este avance tecnológico no solo agregó velocidad a la producción de algodón de islas marinas, sino que también resultó en la expansión del cultivo de algodón a otras áreas del sur profundo, como Florida, Alabama, Mississippi, Arkansas, Tennessee, Oklahoma, Louisiana y Texas. . A medida que el algodón se extendió a estas regiones, también lo hizo el trabajo de las bandas. Poco después de la última helada de la temporada, grupos de esclavos, incluidos hombres y mujeres, comenzaron a romper el suelo. Se plantaron semillas de algodón en largas hileras en suelo fértil, y otro grupo de esclavos pronto comenzó a desyerbar los vastos campos de algodón que a veces se extendían por millas. Durante la temporada de cosecha, bandas de esclavos recogían el algodón y, aunque la desmotadora de algodón avanzaba lentamente en la región, en muchos casos las bandas de esclavos también separaban las semillas del algodón a mano. Aunque los esclavos varones predominaban en estas bandas, las esclavas también participaban en la producción de algodón. En general, la creación de algodón de fibra larga llevó a la expansión de la producción de algodón, lo que requirió aún más esclavos y, con el trabajo de las pandillas como el sistema principal de trabajo, aumentó el control sobre cientos de miles de esclavos desde Carolina del Sur hasta Texas.

Por lo tanto, los trabajadores de las bandas tenían poco tiempo libre y, por lo general, no lograban desarrollar ninguna habilidad significativa fuera de las requeridas para la producción de tabaco y algodón. El trabajo de pandillas aumentó las condiciones ya duras en las que operaban los esclavos. Los estudios muestran que los esclavos en las regiones donde se usaba el trabajo de las pandillas tenían pocas posibilidades de manumisión. La mayoría trabajó bajo estas condiciones de coacción hasta su muerte.

El sistema de trabajo de tareas también tuvo sus orígenes en el Caribe y se trasladó a las colonias inglesas de América del Norte. Aunque el sistema de trabajo por tareas fue evidente en todas las colonias del sur, fue más común en Carolina del Sur, primero con el cultivo de índigo y luego con el cultivo de arroz.

Durante las últimas décadas del siglo XVII, el índigo se convirtió en un cultivo importante en la colonia de Carolina del Sur. A los esclavos se les asignaron tareas como la preparación de los campos, la siembra y la cosecha durante un breve ciclo que incluyó los meses de julio, agosto y septiembre. Los esclavos llevaban toneladas de hojas de índigo a grandes cubas, donde las hervían, las removían y las golpeaban. El hedor de la preparación atrajo a millones de moscas, lo que llevó a muchos amos de esclavos al norte durante el invierno, pero se requirió que los esclavos continuaran trabajando en el proceso apestoso. El cultivo del índigo, que creaba un tinte para la exportación, se basaba en el trabajo de una tarea y un ciclo de producción corto, y muchos esclavos en las plantaciones de índigo tenían algo de tiempo libre una vez completadas sus tareas.

La introducción de arroz por esclavos de la región africana de Guinea en la colonia de Carolina del Sur llevó a la necesidad de más esclavos y perpetuó el sistema de tareas. A partir de las primeras cosechas de arroz de Carolina alrededor de 1700, la asignación de tareas se convirtió en el sistema de mano de obra preferido para este cultivo. Una vez que se preparó el suelo, a los esclavos generalmente se les asignó un cuarto de acre para plantar, desyerbar, inundar y desmalezar nuevamente antes de cosechar el arroz en septiembre. Los esclavos trillaban o separaban las cabezas de los tallos, aventaban el arroz de la paja y finalmente machaban el arroz a mano antes de prepararlo para enviarlo a Europa.

El sistema de tareas empleado en Carolina y Georgia Low Country les dio a algunos esclavos tiempo libre una vez que completaron sus tareas. Los conductores, que a menudo eran esclavos experimentados, asignaban tareas diarias a cada esclavo. La mayoría de las asignaciones se completaron temprano en la tarde, lo que dejó a los esclavos con tiempo para plantar jardines, cazar, pescar, cuidar pollos y, en general, relajarse después de un día de trabajo difícil. Algunos esclavos producían suficientes verduras para vender en los mercados de Charleston, obteniendo pequeñas ganancias para ellos.

En un esfuerzo por extraer aún más mano de obra de los esclavos, algunos plantadores ricos en las décadas anteriores a la Guerra Civil cambiaron del sistema de tareas al sistema de trabajo de pandillas en las plantaciones de arroz. Acostumbrados a la poca autonomía que brindaba el sistema de tareas, los esclavos generalmente se resistían al trabajo de las pandillas trabajando lentamente, y un número creciente intentó huir en lugar de soportar el sistema de trabajo más severo.

En general, el tipo de cultivo determinó si se utilizó el sistema de trabajo de pandillas o de tareas. Independientemente del sistema bajo el que operaban los esclavos, intentaban mantener toda la libertad que podían, con los esclavos en el sistema de trabajo de pandillas estrictamente controlados y aquellos bajo el sistema de tareas con un mínimo de tiempo libre para realizar sus propias actividades.

Bibliografía

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                                      Jackie R. Booker