Santiago, Chile

Santiago es la capital de Chile, el centro de la región metropolitana y el hogar de un tercio de los habitantes del país (5,623,000 de 16,185,000, según la ONU Perspectivas de urbanización mundial: revisión de 2003). La ciudad está ubicada en una cuenca cerrada entre los Andes y la Cordillera de la Costa (Cordillera de la Costa). Las únicas aberturas naturales son el valle del río Maipo y el estrecho paso de la Angostura de Paine que desemboca en el Valle Central. Fundada en febrero de 1541 por Pedro de Valdivia, quien había sido designado adelantado (gobernador) de Chile por Francisco Pizarro, gobernador del Perú, se desarrolló en el sitio de un pequeño asentamiento indígena ubicado entre la margen sur del río Mapocho y el cerro Santa Lucía. Durante la época colonial fue solo uno de varios centros administrativos y culturales españoles. Su posición fue impugnada por el puesto de avanzada de Concepción, donde gran parte de los militares se concentraron contra la población mapuche (conocida por los españoles como Araucanos, o araucanos) y piratas, y por La Serena, entonces centro de comercio y comunicaciones. Santiago, una ciudad del interior, contaba con el servicio de la ciudad portuaria de Valparaíso, a 85 millas al oeste. Otras ciudades continuaron desafiando la primacía de Santiago sobre el país emergente, pero el poder político, cultural y económico de la élite colonial de Santiago prevaleció y estableció la tradición de gobierno fuertemente centralizada que continúa caracterizando a Chile.

La cuenca de Santiago se extiende al pie de los Andes, que sirven de majestuoso telón de fondo a la ciudad. Muy por encima de la bulliciosa metrópolis, cuatro importantes estaciones de esquí brindan un patio nevado para los ricos Santiaguinos y muchos visitantes extranjeros. Bien ventilado por los vientos de las montañas, el sector oriente de la ciudad, el Barrio Alto, es el lugar de residencia preferido de los ricos: con numerosos parques y atravesado por amplias avenidas, los municipios de Providencia, Vitacura, Valdivia, Los Leones, Los Condes y La Reina sirven como hogar del sector financiero de la ciudad, los centros comerciales más grandes, las residencias de diplomáticos, la academia militar y la escuela de medicina. El sitio original de Santiago, entre el río Mapocho y la Avenida de las Delicias, hoy conocida como La Alameda (rebautizada como Avenida Libertador Bernardo O'Higgins y Avenida 11 de septiembre en diferentes sectores de la ciudad), sigue siendo el núcleo de la ciudad. y albergue ministerios, grandes bancos, embajadas, grandes almacenes, teatros e instituciones culturales. El palacio presidencial, la Casa de la Moneda (la Casa de la Moneda colonial), ocupa un lugar destacado en La Alameda, pero los cuerpos legislativos de Chile se reúnen en Valparaíso. Este sector es también el centro cultural de la ciudad. Los sitios incluyen un nuevo centro cultural bajo la Moneda, la extensa colección en el Museo de Arte Precolombino y el Museo de Bellas Artes y el Museo de Arte Contemporáneo, ambos ubicados en el "palacio de bellas artes" dentro del Parque Forestal. Los vecindarios circundantes, incluidos Barrio Brasil, Barrio Bellavista y Bellas Artes, albergan salas de cine, compañías de teatro y galerías de arte.

Al norte de la ciudad, al pie del alto cerro San Cristóbal, se extendían los populares barrios de El Salto, Conchalí y Huechuraba. También al norte se encuentran los llanos de Colina y Pudahuel, sede del Aeropuerto Internacional Arturo Merino Benítez. Hacia el oeste había distritos más poblados intercalados con establecimientos industriales: Renca, Quinta Normal, Los Pajaritos y Maipú. Muy cerca se encuentra el parque industrial de Los Cerrillos en el antiguo emplazamiento del aeropuerto internacional de Santiago. Hacia el sur, y de fácil acceso por metro y el amplio segmento sur de la Carretera Panamericana, se encuentran distritos de clase media como San Miguel y San Bernardo, y extensos poblaciones, o barrios populosos, como La Cisterna, Espejo y Cardenal Caro. Los barrios marginales se encuentran en el suroeste: fue en La Florida donde las fuerzas del general Augusto Pinochet se encontraron con la resistencia popular durante su gobierno (1973-1989). Estos municipios son sólo algunos de los treinta y siete que componen el Gran Santiago, la conurbación de 64,140 hectáreas (a partir de 2002) compuesta por Santiago, San Bernardo (que se encuentra en la provincia de Maipo) y Puente Alto (en la provincia de Cordillera).

Santiago es la estación final de un importante ferrocarril al sur del país y de otro de la ciudad portuaria de Valparaíso. La ciudad es también el punto de conexión de los segmentos norte y sur de la Carretera Panamericana.

Realzar el carácter centralizado de la ciudad capital fue la decisión de las administraciones pasadas de reforzar la influencia industrial de Santiago al permitir el establecimiento de plantas de fabricación en la capital, que ahora representan más de la mitad del total del país. La ciudad genera el 45 por ciento del PIB de la nación, lo que se destaca en una economía que continúa dominada por la minería y la agricultura. Además, los principales diarios, las estaciones de televisión, la bolsa de valores, tres importantes universidades (Universidad de Chile, Universidad Católica de Chile y la escuela técnica Universidad de Santiago), la Academia de la Fuerza Aérea y la Escuela de Oficiales de Carabineros (la policía), así como instituciones internacionales como la CEPAL (Comisión Económica de las Naciones Unidas para América Latina y el Caribe), se establecen en Santiago.

En febrero de 2007, la ciudad lanzó Transantiago, modernizando el sistema de transporte de la ciudad con la esperanza de introducir a más personas al Metro y hacer que el sistema de autobuses sea más eficiente. Sin embargo, la transición al nuevo sistema fracasó ya que los usuarios estaban confundidos por un nuevo sistema de tarjetas de tarifas y diferentes rutas de autobuses competían por espacio en vagones de metro sobrecargados y sufrían largas esperas debido a la disminución de la flota de autobuses y al mal funcionamiento de los dispositivos GPS.

La posición de la ciudad en un valle crea condiciones meteorológicas en las que el aire cálido mantiene el aire más frío cerca del suelo. Combinado con las emisiones de los automóviles y la industria, este fenómeno da como resultado un smog que a veces se vuelve lo suficientemente denso como para borrar las montañas en el horizonte. Esta contaminación, sumada a la contaminación del río Mapocho, ha acelerado el éxodo de los ricos hacia las laderas de los Andes, acentuando así la brecha socioeconómica evidente en la geografía de la ciudad.

Esta división socioeconómica se manifestó en protestas estudiantiles masivas que cerraron las escuelas de la ciudad en mayo de 2006. Los estudiantes se manifestaron en las calles y se apoderaron de sus escuelas en protesta por las brechas de recursos y rendimiento entre las escuelas públicas y las privadas. Apodada la Revolución de los Pingüinos por la apariencia de los estudiantes con sus uniformes grises y azules, las protestas ganaron concesiones del gobierno, pero los estudiantes han continuado protestando por lo que perciben como la respuesta lenta a la desigualdad educativa.