Russell, julio («nipsey»)

(b. California. El 15 de septiembre de 1918 en Atlanta, Georgia; d. 2 de octubre de 2005 en la ciudad de Nueva York), comediante, cantante, bailarín y actor cuyo estilo característico era interpretar versos cómicos de cuatro líneas, lo que le valió el epíteto de "Poeta Laureado de la Televisión".

Russell fue el segundo hijo de Albert Russell, conductor de una carreta de hielo, y Zora Russell, ama de casa. No se emitió un certificado de nacimiento, por lo que la Administración del Seguro Social estimó su fecha de nacimiento como el 15 de septiembre de 1918, según la información proporcionada en el censo de 1920 de EE. UU. La fecha de nacimiento incorrecta del 13 de octubre de 1924 aparece en varios informes publicados, lo que plantea la posibilidad de que un publicista intentara quitarle años a la edad del intérprete. Russell dijo una vez de su apodo: "A mi madre simplemente le gustó la forma en que sonaba el nombre 'Nipsey'".

A los tres años, Russell era miembro de un equipo de claqué llamado Ragamuffins of Rhythm, y a los seis años actuaba profesionalmente como maestro de ceremonias de canto y baile para una compañía de niños en Atlanta. Russell recordó sentirse intrigado a la edad de nueve o diez por un artista negro llamado Jack Wiggins: “Salió inmaculadamente vestido ... Mientras bailaba [tap], contaba pequeños chistes en el medio. Era tan limpio en su lenguaje y carecía de acento, simplemente me inspiró. Yo quería hacerlo."

Russell asistió a Booker T. Washington High School y trabajó como taller de autos en un autocine de Atlanta llamado Varsity, donde obtuvo consejos adicionales contando chistes a los clientes. Después de graduarse de la escuela secundaria, Russell se inscribió en la Universidad de Cincinnati para estudiar literatura con la expectativa de convertirse en maestro. Aunque afirmó haberse graduado con una licenciatura, los registros de la escuela indican que estuvo inscrito solo por un semestre en 1936.

Russell sirvió su alistamiento militar de cuatro años en Europa durante la Segunda Guerra Mundial, ganando el rango de capitán. En la década de 1950 ganó popularidad como presentador y comediante en cabarets negros como Club Baby Grand en Harlem, Nueva York, donde compartió escenario con estrellas como Nat King Cole, Duke Ellington y Lionel Hampton. También hizo álbumes de discos que eran recopilaciones de sus rutinas de stand-up. A diferencia de los típicos pantalones holgados, los comediantes obscenos del circuito de clubes negros en ese momento, Russell vestía un traje y corbata, pero lo remataba con un sombrero de cerdo. Ofreció bromas más sofisticadas y observaciones de actualidad, a veces mezclando rimas y aforismos.

Russell creía que su humor tenía un atractivo universal y prefería no ser etiquetado como un "cómic negro". Sin embargo, la raza fue el grano de arena del molino satírico en la era de los derechos civiles. Una historia favorita que contó a principios de la década de 1960 fue la de un delegado africano ante las Naciones Unidas que fue a un restaurante de Maryland y le dijeron que allí no se atendía a negros. “Pero soy el delegado de Ghana”, protestó el diplomático. "Bueno, Ghanna no come aquí", respondió la camarera.

A finales de la década de 1950 y principios de la de 1960, Russell hizo numerosas apariciones en el programa de radio matutino de Arthur Godfrey y se convirtió en un invitado frecuente en The Tonight Show con Jack Paar, eventualmente sirviendo como anfitrión invitado del programa varias veces durante la era de Johnny Carson. Una actuación en el Ed Sullivan Show llevó a Russell a ser elegido para el papel del oficial Anderson durante la temporada 1961-1962 de la comedia de situación. Car 54, Where Are You?

Durante las décadas de 1960 y 1970, Russell fue un concursante de celebridades populares en programas de juegos como Para decir la verdad, ¿cuál es mi línea ?, el juego de partidos, fiesta de disfraces, y Plazas de hollywood, recitando a menudo uno de los 600 poemas que había memorizado. Por ejemplo, "Antes de que perdamos nuestra autonomía / Y nuestra economía se convierta en polvo / Deberíamos atacar a Japón, perder la guerra / Y dejar que Japón se encargue de nosotros".

Durante este período, Russell también actuó en programas de variedades, incluidos anuncios en The Jackie Gleason Show y Rowan y Martin's Laugh-In y apariciones regulares en The Dean Martin Show. Tuvo papeles dramáticos en las telenovelas As the World Turns y Search for Tomorrow. En 1970, Russell fue elegido para la versión televisiva de corta duración, totalmente negra, de la exitosa obra de Neil Simon. Descalzos por el parque.

Su papel más reconocido fue el del hombre de hojalata en The Wiz, una nueva versión de 1978 de la película de 1939 El mago de Oz. La película fue una decepción en la taquilla y fue criticada por los críticos. Sin embargo, la interpretación de Russell al estilo de vodevil fue destacada como lo más destacado del musical. Siguieron más papeles en películas en las décadas de 1980 y 1990, incluidas partes en Nemo (1984) Gatos monteses (1986), y Pelotón (1993). También repitió su papel de oficial Anderson en la película de 1994 basada en la serie de televisión. Car 54, Where Are You?

Russell actuó en Atlantic City, Nueva Jersey y Las Vegas durante la década de 1990. En sus últimos años, una audiencia más joven lo descubrió a través de sus muchas apariciones en Tarde en la noche con Conan O'Brien del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Show de Chris Rock en HBO. La cadena de cable Comedy Central presentó a Russell en un especial de comedia individual.

Cuando era niño, Russell conoció la literatura clásica y podía citar la obra de Geoffrey Chaucer. Cuentos de Canterbury a los diez años. Conservó su amor por la literatura y la lectura durante toda su vida. Russell murió de cáncer de estómago en el Hospital Lenox Hill de Manhattan. Nunca se casó y no dejó sobrevivientes.

Russell pertenecía a la primera generación de comediantes afroamericanos cuyo material no se basaba en la exageración del dialecto negro o que no se basaba en la personalidad de un tonto "Stepin-Fetchit". La comedia de Russell no era tan estridente como la de Dick Gregory ni tan azul como la de Redd Foxx; en consecuencia, llegó a una audiencia más amplia. “Uso bromas de suegra, bromas de niños, bromas sobre impuestos”, dijo una vez. "Cualquier cosa que funcione". La influencia "daltónica" de Russell fue evidente en la enorme popularidad de la Show de Bill Cosby durante la década de 1980 y continúa sintiéndose en el entretenimiento que enfatiza las debilidades humanas comunes en lugar de las diferencias raciales.

Sorprendentemente, se ha escrito poco sobre la vida de un artista cuya carrera duró más de cincuenta años. El artículo "¿Dónde más?" Newsweek (24 de diciembre de 1962), incluye a Russell junto con Dick Gregory y George Kirby en un informe sobre el estado de los comediantes negros. Los obituarios están en el New York Times y El Correo de Washington (ambos el 4 de octubre de 2005).

Mary Ann Watson