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Un grupo en Turquía desciende de los seguidores del místico mesías Shabbetai Tzevi (1626-1676) que se convirtió del judaísmo al Islam.

A mediados del siglo XVII, los acontecimientos apocalípticos de la era moderna temprana (expulsiones, persecuciones, ascenso y caída de imperios) inspiraron a muchos a esperar el Mesías pronto. Shabbetai Tzevi, descendiente de exiliados ibéricos (sefardíes), estaba impregnado de creencias cabalísticas que buscaban acelerar la redención mesiánica. En 1665 sus seguidores lo proclamaron mesías. Eventualmente adquirió un seguimiento mayor que cualquier otro movimiento mesiánico judío desde el cristianismo. En 1666, Shabbetai Tzevi intentó derrocar al sultán. Frustrado, para evitar la ejecución, se convirtió. En este punto, la mayoría lo abandonó, pero una minoría no lo hizo. Sus leales siguieron siendo, al menos en apariencia, judíos, pero unos pocos se convirtieron. Aquellos que se convirtieron aún mantenían contacto con un sistema de apoyo más amplio de aliados secretos dentro de la comunidad judía. También estaban cerca de una importante orden sufí, los Bektashis, que promovían doctrinas, especialmente taqiya (disimulo religioso), que proporcionó un fundamento islámico para creencias contradictorias.

Después de la muerte de Shabbetai, sus seguidores acudieron en masa al principal centro judío del Imperio Otomano, Salónica. Musulmanes aparentemente buenos, con gran secreto dirigían las oraciones sabbateanas, inicialmente en hebreo y luego en ladino (judeoespañol), hasta finales del siglo XIX, cuando adoptaron el turco. El Dönme se convirtió en un elemento significativo en Salónica. Es posible que hayan representado hasta la mitad de su población musulmana.

Durante el ocaso del Imperio Otomano, Salónica fue la cuna del Comité de Unión y Progreso (CUP) y de Mustafa Kemal (Atatürk). Cavit Bey, descendiente directo de uno de los primeros discípulos y líder por derecho propio, fue un ministro importante en el gobierno de la CUP. Atatürk había estudiado en una escuela progresista fundada por un educador de Dönme. Aunque la afirmación de que Atatürk era un Dönme es falsa, sus valores complejos y sofisticados dieron forma al entorno de su juventud.

En 1924, tras el Tratado de Lausana, toda la población musulmana de Salónica, incluidos los Dönme, fue deportada a Turquía. En 1925 se abolieron todas las órdenes sufíes. Despojado del sistema de apoyo de Dönme, los matrimonios mixtos y la asimilación erosionaron la comunidad. En 1924, Ahmed Emin Yalman, un destacado periodista, había renunciado públicamente a todos los vínculos con la secta y había pedido su completa integración en la vida nacional turca. Aunque algunos todavía se identifican como Salonikli (a menudo un código para Dönme), no hay evidencia de que sus creencias y prácticas distintivas sobrevivan hoy.