Robinson, conde

(b. 2 de julio de 1910 en Seattle, Washington; d. 20 de julio de 1991 en Seattle, Washington), activista político, músico, director, maestro y compositor, mejor conocido por sus composiciones “Joe Hill” (1936) y “Ballad for Americans” (1940).

Robinson era el mayor de tres hijos de Morris John Robinson, gerente de una tienda Sears local, y Hazel Beth Hawley, ama de casa. Creció en Seattle y esperaba seguir los pasos de su padre en los negocios. Su padre le consiguió un trabajo de verano en Sears, pero su verdadero amor era la música. Después de graduarse de West Seattle High School, se matriculó en la Universidad de Washington en 1928, con la intención de estudiar negocios. Sus calificaciones fueron tan bajas en su primer semestre que se le pidió que completara un curso de extensión antes de ser readmitido como estudiante de tiempo completo. Se inscribió en un curso de armonía, sobresalió y cambió su especialización a la música cuando regresó al año siguiente. Se graduó en 1933 con una licenciatura en música.

Después de graduarse, trabajó como músico en un barco que navegaba por el Pacífico. El viaje le dio experiencia como músico en activo y comenzó su educación política. En una visita al sector estadounidense en Shanghai vio un letrero que decía "No se permiten chinos ni perros". Le causó tal impresión que quince años después lo citó para explicarle a la gente cómo China podía volverse comunista.

En 1934 se fue a la ciudad de Nueva York para buscar trabajo y continuar sus estudios de música. Allí fue introducido a la política laboral y se unió al Partido Comunista después de que un policía lo golpeara durante una manifestación. También se unió a un grupo de teatro comunista, pero nunca llegó a las prestigiosas escuelas Juilliard o Eastman, eligiendo en cambio llevar "el teatro a la gente en apuros".

En 1935 ganó un concurso de composición musical patrocinado por el compositor estadounidense Aaron Copland. El premio de un año de estudios con el maestro inició una larga relación con Copland. A mediados de la década de 1930, Robinson trabajó en Camp Unity en Nueva York, patrocinado por el Partido Comunista. Fue allí en el verano de 1936 que escribió la música para la letra de Alfred Hayes, "Joe Hill", posiblemente su composición más famosa. Durante estos años también compuso partituras para películas.

En 1937 se casó con Helen Wortis. Robinson admitió que estaba lejos de ser un marido ideal. Informó que le dijo a su esposa antes de casarse que el movimiento comunista y su música siempre vendrían antes de su matrimonio. Dijo que era un testimonio de su amor que se casara con él de todos modos. Tuvieron dos hijos, uno nacido en 1938 y otro adoptado en 1947.

Robinson recibió reconocimiento nacional el 5 de noviembre de 1940 cuando Paul Robeson interpretó su composición "Ballad for Americans" en una transmisión de radio de CBS. La canción es un tributo al pueblo estadounidense compuesta para una revista musical de 1939, titulada Canta para tu cena, patrocinado por el Federal Theatre Project. La actuación de Robeson fue tan popular que la repitió en la víspera de Año Nuevo. Estas actuaciones, junto con su trabajo en el grupo de teatro comunista, llevaron a Robinson a la atención de la Oficina Federal de Investigaciones (FBI), que lo mantuvo bajo vigilancia durante más de treinta y cinco años, a partir de 1939 o 1940. Los archivos del FBI indican que fue considerado para “detención preventiva” luego de las transmisiones. En las convenciones políticas de 1940 de los partidos republicano y comunista se utilizó una versión en cortometraje de "Ballad for Americans".

En 1940 Robinson recibió una codiciada beca Guggenheim, que utilizó para componer música para el largo poema de Carl Sandburg. La gente, sí. Fue invitado a la Casa Blanca por primera vez en diciembre de 1941. Esperando una gran reunión, se encontró en una pequeña cena, sentado junto al presidente Franklin Roosevelt y frente a Eleanor Roosevelt y Winston Churchill. Nunca había apoyado al presidente, pero luego dijo: "Me recordaron a mi padre y a mi madre". Posteriormente, la Sra. Roosevelt lo invitó a actuar en numerosos eventos, y Robinson trabajó para la campaña de reelección de Roosevelt en 1944. Su composición "El tren solitario", que conmemora a Abraham Lincoln, fue ampliamente utilizada en la radio para conmemorar la muerte del presidente Roosevelt.

Robinson fue a Hollywood en 1943. Su primera banda sonora significativa fue para La historia de Roosevelt en 1946. Después de la guerra compuso "Same Boat, Brother", para la ceremonia de celebración de la fundación de las Naciones Unidas. Su carrera sufrió durante la década de 1950 cuando los promotores se mostraron reacios a contratar artistas de izquierda. A Robinson se le negó el pasaporte en 1952 y fue llamado a testificar ante el Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara el 11 de abril de 1957. Cuando un miembro del comité le preguntó si alguna vez había escrito una canción alabando a Estados Unidos, respondió cantando “The House I Live In, ”originalmente interpretada por Frank Sinatra en la película ganadora del Oscar del mismo nombre.

Con su carrera languideciendo, comenzó a enseñar en la escuela secundaria en la ciudad de Nueva York en 1957. A principios de la década de 1960, su esposa murió después de una larga enfermedad. Se casó con Ruth Martin el 5 de mayo de 1965. Se divorciaron en 1973. Durante las décadas de 1960 y 1970 continuó componiendo una amplia variedad de música, incluida "Ride the Wind" (1974), una cantata sobre el juez de la Corte Suprema William O. Douglas y una ópera David de Sassoun (1978). También enseñó música en la Universidad de California, Los Ángeles.

Más adelante en su vida, Robinson perdió interés en las luchas políticas que ocuparon sus primeros días. Desarrolló una fascinación por las filosofías de la Nueva Era, involucrándose en el Análisis Transaccional y es a principios de la década de 1970. Varios años más tarde se interesó en comunicarse con los muertos, utilizando estas experiencias de "canalización" para proporcionar material para sus composiciones. Su música se volvió menos política y más introspectiva. Robinson comentó que estos nuevos intereses no desvirtuaron su trabajo anterior; más bien, dijo, simplemente le permitieron expandirse a otros aspectos de la vida. En el momento de su muerte, sin embargo, parece haber abandonado su anterior postura política, con su énfasis en la opresión y la lucha, a favor de la creencia de que cada uno de nosotros elige lo que nos sucede.

Robinson había sostenido durante mucho tiempo que viviría hasta los 140 años y luego decidiría si quería quedarse aquí o "mudarse a una nueva dirección". Sin embargo, murió en un accidente automovilístico en Seattle. Sus restos fueron incinerados.

Con más de quinientas composiciones en una carrera que abarca medio siglo, la música de Robinson documenta las luchas y aspiraciones de la clase trabajadora de su generación.

La colección principal de artículos de Robinson, incluidos sus manuscritos musicales y videos, está en manos de los Archivos de la Universidad de Washington. Balada de un estadounidense: la autobiografía de Earl Robinson con Eric A. Gordon (1998), presenta uno de los exámenes más completos de su vida y obra. Si bien no está libre de prejuicios y carece de un análisis serio de la importancia de su música, proporciona un retrato convincente del hombre y una introducción a su música. Los obituarios más informativos aparecieron en el Seattle Times (21 de julio de 1991) y Seattle Post-Intelligencer (22 de julio de 1991). El documental de Betty Jean Bullert Earl Robinson: Ballad of an American: A Documentary (1994) es otro examen exhaustivo de Robinson.

Ken Luebbering