Río Amazonas

Amazonas, el río más grande del mundo. El Amazonas tiene 3,900 millas de largo (superado solo por el Nilo), descarga un promedio de 7 millones de pies cúbicos por segundo y drena más de 2.5 millones de millas cuadradas. Surge en Perú, desciende por las laderas orientales de los Andes y luego fluye hacia el este a través de Brasil hasta el Océano Atlántico. Su profundidad varía de 66 a 660 pies dentro de Brasil, y su ancho varía hasta 7 millas (cerca de donde se une el río Xingu). A lo largo de gran parte de su llanura de tierras bajas, el Amazonas es en realidad un laberinto de aguas, alimentadas e interconectadas por unos 11,000 afluentes grandes y pequeños. Un afluente del noroeste, el Río Negro, está unido a la cuenca del Orinoco por el canal pantanoso Casiquiaré.

La cuenca de las tierras bajas limita al norte con las tierras altas de Guayana y al sur con las tierras altas de Brasil. Así, el río y sus afluentes se ven obligados a seguir un curso estrecho durante los últimos cientos de millas antes de llegar al mar. Esto crea una marea diaria (la pororoca) hasta 16 pies de altura, lo que hace que la navegación sea peligrosa.

Debido al enorme tamaño del Amazonas, los primeros europeos de la región lo llamaron Río Mar. Hoy, los brasileños lo llaman el Amazonas sólo hasta su unión con el Río Negro; por encima de allí se conoce como Solimões. Los hispanoamericanos se refieren a la sección al oeste de Iquitos como el Marañón. Las tierras bajas constituyen la selva tropical más grande del mundo, reconocida por su increíblemente rica diversidad biológica.

Debido a que el drenaje se encuentra en los hemisferios norte y sur, el Amazonas experimenta dos temporadas de lluvias, en febrero y julio. Las aguas de la inundación se elevan hasta 50 pies por encima de los niveles de la estación seca. El curso principal del río, alimentado por afluentes andinos, transporta grandes cantidades de limo y materia orgánica. Por esta razón, los nativos la llamaron aguas bravas. El negro, sin embargo, drena las tierras bajas, está relativamente libre de limo y adquiere un carácter ácido y oscuro de las raíces de los manglares a lo largo de su curso. Sus aguas fueron llamadas negras por la gente que originalmente vivía a lo largo de sus orillas. Cuando se encuentran cerca de Manaos, las aguas blancas y negras se arremolinan y se entremezclan durante casi 30 millas antes de mezclarse.

En 1500 y 1501, los exploradores Vicente Yáñez Pinzón y Amerigo Vespucci navegaron por la desembocadura del Amazonas, que atraviesa el ecuador y la línea Tordesillas. En ese momento, aproximadamente 2.4 millones de nativos vivían en la cuenca.

El gobierno español reclamó el río, basándose en el Tratado de Tordesillas. Esta afirmación se vio reforzada por la primera exploración, realizada por un español. En 1541-1542, Francisco de Orellana tomó el mando de una expedición organizada por Gonzalo Pizarro y navegó por el Amazonas, reclamándolo para España. Sin embargo, debido a que el Atlántico Sur se encontraba dentro de la esfera de Portugal, los portugueses ganaron jurisdicción gradualmente. España anexó Portugal en 1580, por lo que el asunto parecía discutible.

En 1637-1639, el capitán portugués Pedro Teixeira, con órdenes secretas de asegurar el área para su gobierno, dirigió una expedición por el Amazonas. Cuando Portugal declaró su independencia de España en 1640, el Amazonas permaneció bajo su control.

En 1750, España y Portugal firmaron el Tratado de Madrid, que reconocía la ocupación efectiva de Portugal de la cuenca del sur del Amazonas. Designaba a los ríos Paraguay, Guaporé, Mamoré y Madeira como límite internacional. Durante el siglo y medio siguiente, Portugal (y más tarde Brasil) logró anexar más territorio en la cuenca norte y occidental del Amazonas.