Riggs, robert larrimore («bobby»)

(b. 25 de febrero de 1918 en Los Ángeles, California; d. 25 de octubre de 1995 en Leucadia, California), tenista y promotor mejor conocido por su victoria de 1973 sobre Margaret Court y la derrota de Billie Jean King en la "Batalla de los sexos", uno de los eventos deportivos más vistos de la década.

Riggs era el menor de cinco hermanos y una hermana; sus hermanos mayores lo instruyeron en muchos deportes. Cuando tenía once años, Riggs llamó la atención de Esther Bartosh, profesora de anatomía y una de las mejores tenistas de Los Ángeles. Ella le compró a Riggs su primera raqueta y lo ayudó a obtener patrocinio y financiación.

Riggs era un jugador natural en la cancha. A pesar de su estilo de caminar incómodo, con los pies hacia afuera y sus payasadas irrefrenables, pronto dejó una marca. Con solo cinco pies, ocho pulgadas de alto y 130 libras, Riggs a menudo era subestimado por sus oponentes, quienes fueron derrotados por su combinación ganadora de velocidad, agilidad y un espíritu competitivo implacable. Una segunda mujer, Eleanor Tennant, también jugó un papel decisivo en el desarrollo de Riggs como jugadora. Ella se convirtió en su entrenador cuando él tenía dieciocho años, y un año después estaba jugando uno de los mejores tenis de su vida.

En 1938, el tenis masculino fue gobernado por Don Budge, el mejor jugador estadounidense e internacional que ese año ganó el Grand Slam de los campeonatos británico, francés, estadounidense y australiano. Budge se convirtió en profesional en 1939, y Riggs rápidamente ocupó el primer lugar como aficionado. En el torneo de Wimbledon en Inglaterra en 1939, Riggs ganó los individuales contra su compatriota estadounidense Elwood Cooke. Luego se asoció con Cooke para ganar los dobles y se unió a Alice Marble para ganar los dobles mixtos. Fue un logro notable, digno de Budge o "Big Bill" Tilden en su mejor momento. Sin embargo, Riggs era unos quince centímetros más bajo que Tilden o Budge, y nunca tuvo el poder de abrumar a sus oponentes. En cambio, los superó, los superó y simplemente los superó.

Tanto el tenis amateur como el profesional sufrieron durante la Segunda Guerra Mundial, sin campeonatos celebrados en Wimbledon entre 1940 y 1945. Riggs se convirtió en profesional en 1942 y jugó una larga serie de partidos de exhibición contra Budge, Frank Kovacs y el gran británico Fred Perry. Riggs siguió siendo subestimado. Muchos pensaron que los otros profesionales se lo comerían vivo. En cambio, Riggs derrotó a Budge en partidos de exhibición en 1946, y luego ganó una brillante victoria en sets seguidos sobre Budge en el primer campeonato nacional de individuales profesionales de EE. UU., Celebrado ese mismo año en Forest Hills, Nueva York. Para los espectadores que pensaban que Budge era imbatible, las victorias de Riggs fueron increíbles.

Riggs pronto se enfrentó a otro competidor entusiasta, Jack Kramer, que tenía la habilidad ofensiva y el tamaño y poder que le faltaba a Riggs. Aunque Riggs ganó el partido inaugural de su larga gira de exhibición, Kramer le ganó 82-20 en el transcurso del año. Riggs continuó desempeñándose bien en la gira, ganando el título nacional de individuales profesionales en 1947 y 1949, pero sus mejores días como jugador habían pasado.

Riggs se unió a la gira profesional de Kramer. Era conocido por hacer grandes apuestas sobre sí mismo y ganar mucho dinero en el proceso. En 1950, Riggs era uno de los jugadores más veteranos de la gira y carecía de la fuerza ofensiva para competir con jugadores como Pancho Gonzales y Kramer. Sin embargo, en su libro El Juego (1979), Kramer colocó a Riggs entre los siete mejores jugadores de todos los tiempos y declaró que era, sin lugar a dudas, el más subestimado de la máxima categoría.

En 1968, la nueva "era abierta" comenzó en el tenis, permitiendo tanto a aficionados como a profesionales competir en eventos como el Campeonato Nacional de Estados Unidos en Forest Hills. Jugadores como Riggs, Kramer y Gonzales a veces estaban amargados por los enormes premios monetarios otorgados a los nuevos jugadores jóvenes, cuando los grandes mayores habían jugado por los cacahuetes en su apogeo. A principios de la década de 1970, Riggs llamó la atención sobre sus contemporáneos al afirmar que la mayoría de los jugadores masculinos mayores podían derrotar a las mejores jugadoras más jóvenes. El perenne fanfarrón pronto recibió una invitación para probar su afirmación.

En 1973, Estados Unidos estaba en conflicto por los roles de las mujeres, las prerrogativas de los hombres y la relación entre los sexos. Los promotores se adelantaron rápidamente y organizaron una competencia de tenis para el Día de la Madre entre Riggs y Margaret Court, la gran campeona australiana. El partido parecía ridículo: Court era más alto que Riggs, de cincuenta y cinco años; ella estaba en muy buenas condiciones; y ella había demostrado ser consistentemente la mejor de las jugadoras. Riggs la venció 6-2, 6-1.

Incluso los comentaristas quedaron atónitos por el triunfo de Riggs. Había apostado una gran cantidad de dinero en sí mismo y se fue más rico, más famoso que nunca y como receptor de la ira de las feministas de todo el mundo. Riggs, el estafador, promotor y hombre hecho a sí mismo, lo había vuelto a hacer. Aquellos que intentaron analizar el partido encontraron que las palabras les fallaron. ¿Cómo habían desmoralizado a Court los tiros suaves y los globos lunares de Riggs? ¿Cómo se había mantenido al día con ella, la atleta por excelencia? Cuando se le preguntó, Riggs mantuvo su línea argumental, que era que los hombres eran naturalmente mejores que las mujeres, y que la mayoría de los buenos jugadores masculinos del club podrían haber hecho lo mismo.

Un segundo partido estaba en orden. Ocurrió el 20 de septiembre de 1973, cuando Riggs se enfrentó a Billie Jean King en un partido bajo techo en el Astrodome de Houston. Millones de personas en todo el mundo sintonizaron para ver la "Batalla de los sexos" televisada. King crema Riggs, 6–4, 6–3, 6–3. Nunca tuvo la oportunidad de sacarla de su psiquiatría; ella lo mantuvo corriendo todo el tiempo, y no pudo lograr una repetición de su victoria contra Court. En cambio, Riggs admitió que había "subestimado a Billie Jean y sobreestimado a mí mismo. Pero creo que ayudó a dar credibilidad al tenis femenino".

Riggs y King se hicieron buenos amigos en los años que siguieron, y el tenis femenino no solo ganó credibilidad, sino que prosperó. Cuando las mujeres recibieron su propia gira profesional, el cantante Elton John conmemoró el nuevo comienzo con la exitosa canción "Philadelphia Freedom!" (1975). Riggs siguió siendo uno de los viejos del tenis. Nunca se convirtió en comentarista, una profesión en la que podría haber sobresalido. En cambio, jugó partidos de exhibición ocasionales y continuó apostando, tanto a favor como en contra de sus propias actuaciones. Murió a los setenta y siete años después de una batalla contra el cáncer de próstata.

Pocos entusiastas del tenis apreciaron la personalidad compleja y multifacética de Riggs. En 1939 fue la gran esperanza de Estados Unidos "después de Budge", un papel que cumplió a la perfección. Como jugador que debía gran parte de su éxito a dos entrenadoras, más tarde se hizo conocido como un virulento machista. Se destacó en el juego de caballeros de la década de 1940 y vivió para triunfar en el mundo del tenis televisado de la década de 1970. En su vida, carrera y excentricidades, Riggs fue uno de los símbolos más visibles del tenis como deporte público.

Para obtener detalles sobre la vida de Riggs, consulte su autobiografía, con Robert Larrimore, El tenis es mi raqueta (1949). Véase también Jack Kramer con Frank Deford, El juego: Mis cuarenta años en el tenis (1979) y Bud Collins, Mi vida con los pros (1989). Los artículos sobre Riggs incluyen "Cómo Bobby corre y habla, habla, habla", Equipo (10 de septiembre de 1973) y "How King Rained on Riggs 'Parade", Equipo (1 de octubre de 1973). Un obituario está en el New York Times (27 de octubre de 1995).

Samuel Willard Crompton