Riggs, robert larimore («bobby»)

(b. 25 de febrero de 1918 en Los Ángeles, California; d. 25 de octubre de 1995 en Leucadia, California), tenista campeón mundial que disputó con Billie Jean King en el partido de tenis más visto de la historia, apodado la "Batalla de los sexos".

Uno de los siete hijos de Gideon Wright Riggs, un ministro de la Iglesia de Cristo, y Agnes Jones, Riggs tuvo dos pasiones desde la infancia: el tenis y las apuestas. Como creía que se desempeñaba mejor al apostar por sí mismo, sus pasiones se cruzaban con frecuencia.

La introducción de Riggs al tenis se produjo siguiendo a un hermano mayor que estaba probando para el equipo de tenis de la escuela secundaria. En una de esas excursiones, fue descubierto por la profesora Esther Bartosh, instructora de anatomía en la Universidad del Sur de California y una jugadora de alto rango en Los Ángeles. Tomó bajo su protección a Bobby, de doce años, y le mostró los agarres y golpes básicos del juego. Después de unos meses bajo la tutela de Bartosh, Riggs comenzó a participar en torneos locales, comenzando una racha ganadora de dos años en la división de menores de trece años. Estuvo invicto durante cuatro años de juego en Franklin High School y fue la primera persona en ganar tres veces el trofeo estatal de singles de secundaria de California.

A los diecisiete años, Riggs se convirtió en el campeón nacional de singles y dobles junior. Listo para ponerse a prueba, se dirigió a los torneos de hierba más importantes de la Costa Este, desafiando la solicitud de la Asociación de Tenis del Sur de California (con la que tenía una relación rencorosa) de quedarse y defender su título junior. Al final resultó que, el juego de Riggs, salpicado de giros y drop shots, era muy adecuado para el césped, y ganó el primer torneo de césped en el que participó. Pronto, el arrogante lobber declaró su plan de cinco años: clasificarse entre los diez primeros en 1936; ascender en 1937; formar parte del equipo de Copa Davis en 1938; y convertirse en el campeón nacional amateur en 1939. Sorprendiendo a todos menos a sí mismo, logró cada uno de estos objetivos.

Riggs tuvo un año excepcional en 1939. Capturó los títulos de individuales, dobles y dobles mixtos en su primera aparición en Wimbledon, el torneo de tenis más prestigioso del mundo. También cobró casi 108,000 dólares de una casa de apuestas de Londres con la que se había apostado a sí mismo. Solo dos meses después, Riggs siguió este trío de victorias al ganar el Campeonato Nacional de Estados Unidos en Forest Hills en la ciudad de Nueva York.

El entusiasmo de Riggs por convertirse en profesional después de un segundo Campeonato Nacional de EE. UU. Como aficionado en 1941 se vio empañado por la Segunda Guerra Mundial, que reclutó a muchos de los mejores tenistas y vació los estadios. Al ingresar al campo de entrenamiento en la Estación de Entrenamiento Naval de los Grandes Lagos en 1943, Riggs pasó dos años en la marina, estacionado en Hawai y Guam. Pasó su tiempo principalmente jugando partidos de tenis de exhibición.

Después de la Segunda Guerra Mundial, Riggs reasumió su prominencia en el tenis, convirtiéndose en co-vicepresidente de la Asociación de Jugadores Profesionales; ganando los títulos nacionales profesionales individuales de 1946, 1947 y 1949, y participando en docenas de torneos en todo el mundo. A medida que pasaban los años, los jugadores más jóvenes se robaron el centro de atención y las victorias, por lo que Riggs jugó menos al tenis y, en cambio, se complació en su creciente atracción por el golf, un juego aún más adecuado para las apuestas que tanto amaba. Entre 1953 y 1971, Riggs dividió su tiempo entre su trabajo como vicepresidente ejecutivo de American Photograph Corporation (el negocio familiar de su segunda esposa), jugar golf y apostar por sí mismo en partidos de tenis contra "jugadores de fin de semana". Los competidores de Riggs, en su mayoría hombres de negocios de mediana edad, idearon reglas de handicap únicas para ser competitivos con el ex campeón. Por ejemplo, Riggs podría jugar atado a su compañero de dobles con una cuerda, llevando un paraguas abierto o una maleta con peso, o sujetando la correa de un perro. Le encantaba el desafío de tales hazañas y por lo general encontraba la manera de ganar sin importar los obstáculos.

A medida que el floreciente movimiento feminista cobraba impulso a principios de la década de 1970, Riggs indignó a las mujeres de todo el país con sus declaraciones francas sobre la inferioridad del tenis femenino. Para demostrar su punto, lanzó un desafío de $ 5,000 a las mejores jugadoras para enfrentarlo en la cancha. La australiana Margaret Court fue la primera en aceptar su desafío, pero su decisiva victoria por 6-2, 6-1 contra ella en un partido del Día de la Madre de 1973 solo alimentó sus afirmaciones vocales de la destreza atlética masculina. La campeona femenina Billie Jean King, que antes no estaba interesada en jugar con él, ahora sintió que no tenía más remedio que enfrentarse a Riggs: "Seguí pensando que esto no se trataba de un partido de tenis, se trataba de un cambio social".

El enfrentamiento Riggs-King, apodado la "Batalla de los sexos", se llevó a cabo el 20 de septiembre de 1973. Fue un combate de 100,000 dólares en el que el ganador se lleva todo que puso en marcha una frenética cobertura mediática que llevó a 30,492 espectadores al Astrodome de Houston y produjo un récord de 50 millones de espectadores en todo el mundo, la audiencia más grande que jamás haya presenciado un partido de tenis. Riggs, de cincuenta y cinco años, entró en el estadio en un carro tirado por un grupo de jóvenes rollizas. Para no quedarse atrás, King, de veintinueve años, llegó encima de una litera llevada por jugadores de fútbol universitario vestidos con mini togas. Antes del inicio del concurso, Riggs le regaló a King una ventosa de caramelo de gran tamaño, y King le dio al autoproclamado "cerdo macho chovinista" una cerda bebé viva. Al final, King empleó rallies de prueba de velocidad y resistencia para derrotar a Riggs cómodamente en sets seguidos, 6–4, 6–3, 6–3. Este partido decisivo inició una sólida amistad entre Riggs y King. Más importante aún, a menudo se le atribuye haber ayudado a cambiar la percepción de las mujeres en Estados Unidos y sus habilidades dentro y fuera de la cancha.

Con cinco pies y ocho pulgadas de alto y un peso de 140 libras durante su mejor momento, Riggs era pequeño para ser un jugador de tenis. Sin embargo, compensó cualquier defecto físico con una habilidad natural y un suministro inagotable de confianza en sí mismo. Se casó con Catherine Ann “Kay” Fischer el 1 de septiembre de 1939. Tuvieron cinco hijos y una hija y se divorciaron a principios de la década de 1950. Posteriormente, Riggs se casó con Priscilla Wheelan; se divorciaron en 1972. Sin embargo, su vida familiar a menudo pasó a un segundo plano frente a las giras y torneos que lo llevaron por todo el país. En los años posteriores al partido de King, Riggs estuvo activo en el circuito de tenis senior y participó en varios partidos de exhibición más contra mujeres. Diagnosticado con cáncer de próstata en 1988, creó la Fundación de Tenis Bobby Riggs en Encinitas, California, en 1994 para exhibir recuerdos del tenis y difundir la conciencia sobre la enfermedad. Riggs murió de cáncer de próstata a los setenta y siete años.

A pesar de su reputación como estafador, Riggs era muy querido y justo en la cancha. Sus habilidades como jugador a veces se veían eclipsadas por su valentía y sus acrobacias, pero el campeón mundial Jack Kramer lo recordaba como "el campeón más subestimado en la historia del tenis". Fue incluido en el Salón de la Fama del Tenis en 1967.

Riggs escribió dos autobiografías sobre su vida en el tenis: El tenis es mi raqueta (1949) y (con George McGann) Estafador de la corte (1973). El juego: mis 40 años en el tenis (1979), del amigo y competidor de Riggs, Jack Kramer, incluye anécdotas personales y un análisis del estilo de tenis de Riggs. Véase también E. Digby Baltzell, Sporting Gentlemen: tenis masculino de la era del honor al culto de la superestrella (1995). Los obituarios están en el New York Times y el londres guardián (ambos el 27 de octubre de 1995).

Carrie C. Mcbride