Resumen de reacciones a la esclavitud

Desde sus inicios, la esclavitud en los Estados Unidos se caracterizó por diversas estrategias y se concibió de muchas formas diferentes. Pero uno de los aspectos más acordados de la esclavitud fue que proporcionó una mina de oro económica: trabajo gratuito. Sin embargo, a pesar de los beneficios económicos para el propietario de esclavos y para otros que se beneficiaron indirectamente del trabajo de los esclavos, desde el comienzo de la esclavitud en América del Norte no todos aprobaron que los africanos fueran utilizados como bienes humanos. A medida que la institución de la esclavitud se desarrolló en los Estados Unidos, también lo hicieron las respuestas y opiniones contradictorias.

A principios del siglo XIX, las reacciones a la esclavitud en los Estados Unidos y en el extranjero eran apasionadas, tanto para quienes se oponían a ella como para quienes estaban a favor, aunque muchos eran simplemente indiferentes. Los principales oponentes de la esclavitud fueron los esclavizados, los africanos libres, los cuáqueros y algunos blancos. Los que estaban fuertemente a favor de la esclavitud incluían a los esclavistas y algunos otros blancos, tanto sureños como norteños, y también no estadounidenses. Una pequeña facción de africanos libres poseía esclavos y no luchó para erradicar la esclavitud. También había otro grupo, formado por aquellos que eran principalmente indiferentes, que no se oponían directamente a la esclavitud ni hacían nada para erradicarla, ni participaban directamente en la institución.

Los levantamientos, revueltas y rebeliones de esclavos fueron una de las principales reacciones a la esclavitud. Sin embargo, también hubo muchos casos silenciosos y consistentes de resistencia que ocurrieron a diario en las plantaciones y en todo el sur. Incendios, envenenamientos, abortos, trabajar a un ritmo deliberadamente lento y otras tácticas más sutiles fueron las formas en que muchos de los esclavizados reaccionaron ante su opresión. Las reuniones y servicios religiosos diarios y semanales basados ​​en la retórica bíblica que apoyaba a los afligidos y oprimidos les proporcionaban a los esclavos esperanza, fuerza y ​​resistencia mental para hacer frente a las atrocidades de su vida diaria. Los cuentos populares, los proverbios, la música y la danza también sirvieron como herramientas de supervivencia cultural que ayudaron a los esclavos a responder a su situación.

Los africanos libres, particularmente los del norte, se agitaron fuertemente contra la esclavitud a través de cartas, panfletos, periódicos, revistas, discursos, narrativas, novelas y ensayos. Los poemas de Phillis Wheatley (1753-1784), las narraciones de Frederick Douglass (1817-1895), la Llamamiento a los ciudadanos de color del mundo de David Walker (1785-1830), la autobiografía de Harriet Jacobs (1813-1897) y la Libertador, un periódico publicado por William Lloyd Garrison (1805-1879), estaban entre las expresiones de los africanos y afroamericanos libres y esclavizados que utilizaron sus talentos literarios para informar, destacar y hablar contra las atrocidades de la esclavitud. Además, los blancos empáticos también escribieron contra la esclavitud. Los abolicionistas (estadounidenses y europeos, blancos y afroamericanos) trabajaron para acabar con la esclavitud de diferentes maneras y por numerosas razones. Había un consenso subyacente de que mantener a otro ser humano en esclavitud era moralmente incorrecto; sin embargo, hubo un tira y afloja económico y social que dependía de la ventaja económica y el prestigio social de ser blanco. Los puntos de vista de la sociedad que apoyaban la esclavitud también dieron a los blancos un estatus superior al que muchos no estaban dispuestos a renunciar.

Los partidarios de la esclavitud lucharon con tanta vehemencia por su supervivencia como los que lucharon por su abolición. Además de los argumentos económicos para la continuación de la esclavitud, también había argumentos morales y religiosos: la afirmación de que la esclavitud ayudó a civilizar a los africanos y la afirmación de que la Biblia fomentaba la esclavitud de los negros. La literatura a favor de la esclavitud —periódicos, tabloides, novelas y ensayos— fue popular y persuasiva en sus esfuerzos por continuar la institución. Literatura anti-Tom (es decir, literatura que reacciona contra la popular novela abolicionista La cabaña del tío Tom) retrató la esclavitud como un componente necesario de la sociedad y como una institución moral y justa. Otros argumentos populares que apoyan la esclavitud invocan la relación familiar que se dice que existe entre los esclavistas y los esclavizados, y la garantía de empleo, vivienda y comida para los esclavos. Los sureños e incluso algunos blancos del norte vieron la esclavitud como un medio para ayudar a los menos civilizados; era su deber civilizar y cristianizar a los afrodescendientes. Las imágenes exageradas de africanos como animales, como bufones e ignorantes del comportamiento humano básico eran comunes en la literatura. Estas representaciones ayudaron a fomentar el apoyo a la esclavitud, así como a mantener su control.

Los esclavistas eran muy conscientes de la amenaza que representaban los abolicionistas, los blancos simpatizantes y los esclavos y mujeres rebeldes y desarrollaron medios efectivos para desalentar cualquier cambio en el status quo. Para desalentar la resistencia a su difícil situación, a los esclavos se les prohibió pelear en guerras (aunque finalmente lo hicieron, comenzando con la Guerra Revolucionaria), sostener o portar armas de fuego, reunirse en grupos entre ellos y aprender a leer y escribir. El castigo físico severo y los linchamientos eran técnicas comunes utilizadas para mantener el control, reducir los intentos de fuga e infundir miedo tanto en los africanos esclavizados como en los libres. Los amos también explotaron los lazos familiares de los esclavos y el miedo a la separación familiar para desalentar la huida y el comportamiento obstinado. Los periódicos del norte y del sur publicaron anuncios que ofrecían recompensas por la captura de esclavos fugitivos, vivos o muertos.

Entre los abolicionistas, una solución propuesta al problema de la esclavitud fue la emigración: hacer que los africanos y afroamericanos regresaran a África o Canadá. El país africano de Liberia se estableció como una tierra a la que podían regresar los cautivos. La abolicionista Mary Ann Shadd Cary (1823–1893) presionó para que los africanos fueran a Canadá.

A pesar de estos movimientos, particularmente para emigrar, la esclavitud en los Estados Unidos, Canadá y el Caribe continuó hasta la segunda mitad del siglo XIX. Con el tiempo, la opinión de consenso sobre la esclavitud se convirtió en que no podría continuar en su forma actual, si la Unión quería permanecer unida y ser una fuerza mundial viable. La Guerra Civil (1861-1865), la Proclamación de Emancipación en 1863 y las Enmiendas Decimotercera, Decimocuarta y Decimoquinta fueron todas respuestas a la esclavitud, pero la esclavitud pronto dio paso a nuevas formas de opresión: colonización, segregación, separación y racismo sistemático —Que moldearía la vida diaria de los afroamericanos durante años.

Bibliografía

Blassingame, John W. La comunidad de esclavos: la vida de las plantaciones en el sur anterior a la guerra. Nueva York: Oxford University Press, 1997.

Franklin, John Hope y Alfred A. Moss, Jr. De la esclavitud a la libertad: una historia de los afroamericanos. 7ª ed. Nueva York: McGraw Hill, 1994.

                                   Khadijah O. Miller