Resumen de la geografía de la esclavitud

La mayoría de la gente asocia la esclavitud con el sur de Estados Unidos. Sin embargo, los esclavos se utilizaron en el Caribe, así como en todas las partes de las colonias y territorios originales que luego se convirtieron en Estados Unidos. Desde el momento en que Cristóbal Colón (1451–1506) llegó al Caribe en 1492, los indios caribeños fueron esclavizados para trabajar en minas y plantaciones. Más tarde, los españoles comenzaron a importar esclavos africanos para trabajar en las plantaciones de azúcar. Debido a que los cultivos de azúcar requerían un procesamiento rápido para evitar el deterioro, la vida de los esclavos caribeños era mucho más dura que la de los esclavos en América del Norte. Las jornadas de diecinueve horas y las duras condiciones de trabajo provocaron enfermedades y altas tasas de mortalidad. En lugar de mejorar las condiciones, los propietarios de las plantaciones simplemente aumentaron el número de esclavos que importaban.

A partir de la década de 1600, los africanos fueron esclavizados por los europeos y llevados a América del Norte, primero con los españoles y luego con los colonos británicos. Los colonos británicos que fundaron asentamientos en la región de Nueva Inglaterra no tenían la intención de tener una sociedad basada en la esclavitud. Muchos puritanos se opusieron a la idea de la esclavitud por motivos religiosos. Además, debido a que Nueva Inglaterra no cultivaba cultivos básicos intensivos en mano de obra como el tabaco y el arroz, los esclavos no eran esenciales para su economía. No obstante, la esclavitud existió en Nueva Inglaterra durante un período de tiempo, y la mayoría de los esclavos se utilizaron para el trabajo doméstico y para el trabajo en la agricultura, las curtidurías, las salinas y los hornos de hierro. Una diferencia clave entre la esclavitud en Nueva Inglaterra y en otros lugares es que los hombres blancos del norte trabajaron junto a esclavos africanos, mientras que los hombres blancos en otros lugares consideraron trabajar con negros debajo de ellos. In Además, dado que muchas personas en esta región se oponían a la esclavitud, los negros disfrutaban de más libertades que los esclavos en otras colonias, y también interactuaban socialmente con los blancos en peleas de gallos y ferias, e incluso en la mesa de la cena. Se les permitió comer los mismos tipos de alimentos que los blancos y vestían ropa similar, aunque de calidad inferior. Después de la Revolución Americana (1776-1783), muchos norteños encontraron intolerable esclavizar a otros en un nuevo país basado en principios de libertad, y así la esclavitud terminó en los estados del norte antes que en el sur.

En los estados centrales de Pensilvania, Nueva York y Nueva Jersey, la esclavitud existía como resultado de la escasez de mano de obra, y los agricultores y empresarios blancos utilizaban esclavos junto con trabajadores blancos libres para aumentar la rentabilidad durante los períodos colonial y revolucionario. Varios factores llevaron a la escasez de mano de obra. La disponibilidad de tierra barata incitó a los colonos a comprar su propia tierra en lugar de trabajar por un salario en la tierra de otro hombre. Además, las mejores condiciones en Europa desalentaron la inmigración y los sirvientes contratados no fueron atraídos a Nueva Holanda (lo que hoy es Nueva York y Nueva Jersey). Así, los esclavos africanos llegaron por primera vez a la región a principios del siglo XVII cuando Nueva Amsterdam experimentó una crisis laboral y la Compañía Holandesa de las Indias Occidentales solicitó un envío de esclavos para construir un puerto comercial fuerte y expandir la colonia. Estos esclavos realizaron el mismo trabajo que hicieron los colonos blancos: limpiar tierras y construir caminos y fortalezas. También aprendieron en oficios como herrería, zapatería y carpintería, ayudando a sus maestros artesanos. Debido a que las cosechas cultivadas en los Estados del Medio tenían temporadas más cortas para el cultivo y la cosecha, sus dueños contrataron muchos esclavos para trabajar en estos diferentes oficios.

Los propietarios en los Estados del Medio no necesitaban poseer varios esclavos, por lo que era menos probable que se desarrollara la rebelión, excepto en las áreas urbanas donde había una mayor concentración de esclavos. Durante un período de tiempo, la trata de esclavos mejoró en esta región mediante el uso de puertos en Filadelfia, Perth Amboy (ubicado en Nueva Jersey) y la ciudad de Nueva York como paradas finales en las rutas transatlánticas de esclavos. Sin embargo, la falta de un cultivo básico impidió que la esclavitud se convirtiera en una parte predominante del sistema económico. Debido a que la esclavitud no era esencial para la supervivencia económica, la institución se extinguió gradualmente. Los cuáqueros y otros activistas religiosos en esta región trabajaron hacia la abolición, y donde había muchos asalariados, la abolición no dañó la economía. En 1804, los tres estados aprobaron leyes para abolir la esclavitud, aunque la eliminación total de la esclavitud no se produjo finalmente hasta 1865.

Si bien los esclavos en los Estados del Medio realizaban tareas diferentes a las del sur, el trato a los esclavos en esta región también fue severo. Las restricciones a la circulación y los duros castigos por delitos eran habituales. A los maestros de esta región se les permitió usar métodos crueles de control, como azotar, violar, castrar y quemar en la hoguera. El objetivo era infundir miedo en los esclavos, garantizando la disciplina y una mano de obra controlada.

Aunque la demanda de esclavos de los estados del norte disminuyó gradualmente a medida que aumentaba el sentimiento público contra la esclavitud, el éxito del tabaco y el establecimiento de grandes plantaciones de algodón aumentaron firmemente la necesidad de mano de obra esclava en los estados del sur. En Virginia, la esclavitud no se convirtió en una gran empresa mientras los sirvientes blancos contratados fueran rentables. Sin embargo, a finales del siglo XVII y principios del XVIII, la esclavitud se volvió más rentable, ya que los esclavos fueron puestos a trabajar en los campos de tabaco de Virginia. En el sur superior, que incluía Arkansas, Tennessee, Virginia y Carolina del Norte, los amos tenían menos esclavos y trataban a sus esclavos con más benevolencia. En Tennessee, los esclavos trabajaban principalmente en las plantaciones de algodón. Muy pocos propietarios de esclavos eran plantadores (amos que poseían más de veinte esclavos). Los esclavos tenían mejores condiciones de trabajo allí que en el sur profundo, y los dueños de esclavos debían proporcionar alimentos y ropa adecuados.

En el sur del sur, que incluía Alabama, Luisiana, Carolina del Sur, Georgia y Mississippi, el suelo y el clima permitieron que cultivos como el azúcar, el arroz y el algodón crecieran bien, pero estos cultivos requerían mucha mano de obra y mano de obra esclava. para que su cultivo sea rentable. Durante la primera mitad del siglo XIX, muchos esclavos del sur superior fueron vendidos al sur inferior, lo que significó que la población de esclavos en el sur inferior aumentó mucho. Este cambio se produjo porque la economía agrícola del sur inferior dependía más de la esclavitud que la del sur superior. Las grandes plantaciones eran más comunes en el bajo sur y, por lo tanto, había muchos más propietarios de esclavos que calificaban como plantadores. Las revueltas de esclavos eran una posibilidad mayor, y los viajes al sur profundo estaban muy restringidos para los esclavos.

Las condiciones a las que se enfrentaban los esclavos dependían de dónde vivía el esclavo, cómo era su amo y el tipo de trabajo realizado. La esclavitud estaba fuertemente arraigada en el bajo sur debido a los cultivos de azúcar, arroz y algodón, que requerían mucha mano de obra, y los esclavos trabajaban largas horas en los campos. Vivían en cabañas primitivas y tenían una mala alimentación. También padecían enfermedades como malaria, fiebre amarilla, fiebre tifoidea y cólera debido al clima de la región. En las décadas de 1840 y 1850, la esclavitud comenzó a dividir profundamente a la nación, y la Línea Mason-Dixon se convirtió en la línea divisoria entre el Norte libre y el Sur que apoyaba a los esclavos. Los estados del Medio Oeste estaban divididos sobre la esclavitud, y los territorios por encima de cierta latitud requerían ser estados libres al ser admitidos en la Unión. Indiana e Illinois eran estados oficialmente libres, pero muchos de sus ciudadanos apoyaban la esclavitud.

                                         Sandra Johnston