Quinto real

El "quinto real" del oro y la plata extraídos en Hispanoamérica tuvo su origen en la Castilla medieval, donde la realeza llegaba a dos tercios de los lingotes y un quinto del botín. Sin embargo, para fomentar la producción minera en Estados Unidos, un decreto de 1504 estableció la regalía sobre los lingotes en una quinta parte.

El lavado de oro en el Caribe produjo algunos ingresos del quinto, pero con el descubrimiento de los grandes distritos mineros de plata de México y Perú a mediados del siglo XVI, el quinto se convirtió en una fuente de ingresos importante y confiable para el tesoro real. Cuando los mineros presentaban plata u oro para el pago de impuestos, los funcionarios del Tesoro primero cobraron un cargo por análisis de 1500-1 por ciento y luego calcularon el quinto sobre el lingote restante.

La disminución de la calidad del mineral y las menores ganancias llevaron a la corona a rescindir el quinto de la plata y a imponer una regalía más baja, la décima (diezmo). El gobierno redujo temporalmente a la mitad el quinto mexicano en 1548 para las refinerías, aunque los comerciantes de lingotes continuarían pagando una quinta parte. Pero la concesión a los operadores de la mina pronto se convirtió en permanente, y los funcionarios del Tesoro encontraron imposible hacer cumplir la distinción entre productores y comerciantes. A mediados de la década de 1600, el quinto en plata mexicana prácticamente había desaparecido, reemplazado por el diezmo. El quinto peruano se mantuvo vigente hasta 1736, cuando los productores andinos de plata también comenzaron a pagar el décimo.

En cuanto al oro, extraído en cantidades mucho menores, la corona mantuvo el quinto por más tiempo: hasta 1723 para México; 1738 para Guatemala; y 1778 para los Andes. En 1778, la corona impuso una tasa uniforme del 3 por ciento sobre la producción de oro colonial.

Es imposible saber cuánta plata y oro escaparon pagando el quinto real, pero el quinto rindió grandes sumas para el tesoro: por ejemplo, más de 1.5 millones de pesos anuales durante la década de 1630 del virreinato del Perú. Los datos del quinto y diezmo en los registros fiscales coloniales han permitido a los historiadores económicos calcular la cantidad de lingotes producidos legalmente en las colonias.

Los productores de oro brasileños también pagaron un quinto de su producción a la corona portuguesa. Como en el caso de las colonias españolas, los brasileños encontraron en el quinto un grave desincentivo para la producción y, según los informes, se dedicaron al contrabando masivo para evitar la realeza.