Pobreza y caridad

Durante el Renacimiento, las ciudades y pueblos probaron muchos métodos para hacer frente al problema generalizado de la pobreza. Los centros urbanos, que tienden a atraer a mucha gente pobre, generalmente brindan mejor atención a los pobres que las áreas rurales. Sin embargo, incluso en las ciudades más grandes, las autoridades públicas no participaron directamente en el alivio de los pobres hasta el Renacimiento posterior.

Alcance de la pobreza. Entre el 50 y el 70 por ciento de la población de las ciudades más grandes de Europa era pobre en algún sentido. Una proporción muy pequeña de la población dependía en todo momento de la ayuda a los pobres. Estas personas, conocidas como pobres indefensos, incluían inválidos, jóvenes, ancianos y enfermos mentales. Su número aumentó durante las épocas de hambruna cuando los refugiados del campo llegaron a las ciudades y pueblos en busca de comida o limosna, caridad ofrecida gratuitamente a los pobres.

Justo por encima de los pobres indefensos en la escala social se encontraba un gran grupo de personas que dependían de trabajos estacionales o irregulares mal remunerados. Este grupo, conocido como el miserable o "que no tienen nada", incluía a personas como jornaleros, porteadores, jornaleros * y sirvientes sin trabajo. Constituían alrededor del 20 por ciento de la población urbana. En tiempos normales podían sobrevivir, pero no tenían ahorros. Los aumentos repentinos en el precio del pan o las recesiones en la economía podrían hacerlos dependientes de la caridad.

Un tercer grupo de personas pobres incluía artesanos, comerciantes y funcionarios menores. La sociedad los consideraba respetables en tiempos normales, pero una enfermedad, una pérdida personal o un desastre público como una epidemia podría ponerlos en riesgo de pobreza. Estas personas no mendigarían abiertamente como otros grupos de personas pobres, pero no rechazarían los obsequios caritativos si se les ofrecieran.

Tipos de pobreza. La Europa del Renacimiento reconoció una jerarquía * de pobreza, basada en las circunstancias que habían llevado a un individuo a la pobreza. Los pobres avergonzados eran nobles o ciudadanos influyentes que habían atravesado tiempos difíciles y ya no podían mantener un estilo de vida adecuado a su clase. Aunque es más probable que pierdan su honor que mueran de hambre, los pobres avergonzados disfrutaron del mejor trato de las organizaciones caritativas.

Los "pobres de Cristo" incluyeron viudas y huérfanos que aceptaron pacientemente su desgracia. A los ojos de quienes dispensaron caridad, los pobres de Cristo representaban mejor el sufrimiento de Cristo en la tierra, y un regalo para ellos ganaría el favor de Dios del donante. Un grupo relacionado que apareció en los países católicos fue el de aquellos que voluntariamente renunciaron a los bienes terrenales. Las órdenes religiosas que mendigaban como los franciscanos entraban en esta categoría. Los protestantes desaprobaron tales órdenes y los religiosos pobres porque creían que la gente ganaba la entrada al cielo únicamente a través de la fe, no a través de acciones como acciones caritativas.

Los trabajadores pobres, los que trabajaban pero no tenían activos a los que recurrir en tiempos difíciles, constituían el mayor número de pobres. Por debajo de los trabajadores pobres caían los pobres marginados. Estos incluían vagabundos, holgazanes, falsos lisiados, prostitutas y otros que recibieron caridad a través del engaño. En el siglo XVI, la mayoría de la gente consideraba a los pobres marginados como pecadores habituales que tenían pocas esperanzas de salvación.

Tipos de ayuda a los pobres. Una gran cantidad de ayuda a los pobres fue personal. Los dadores de limosna donaban dinero a los mendigos, los vecinos se apoyaban entre sí y los terratenientes y agricultores daban grano a los pobres del lugar. Los comerciantes a menudo otorgaban crédito a quienes no podían pagar los productos en el momento de la compra. Las ciudades desarrollaron algunas estructuras formales para tratar con los pobres, como organizaciones religiosas, hospitales y bancos. Las personas adineradas a menudo dirigían estas organizaciones como una forma de brindar patrocinio * o mejorar su posición social.

En las ciudades católicas, grupos organizados de hermandades religiosas llamados cofradías proporcionaban muchos servicios a los pobres. Estos eran grupos de laicos * que creían que podían ganarse el favor de Dios realizando buenas obras. Se unieron para realizar obras de caridad como dar limosna, cuidar a los enfermos, visitar a los prisioneros y recibir a extraños. Muchos pueblos y ciudades dependían de las cofradías para proporcionar este tipo de servicios públicos. Algunos grupos proporcionaron entierros u ofrecieron misas (servicios religiosos) por las almas de los muertos. Las cofradías dirigieron gran parte de su esfuerzo hacia sus propios miembros y sus familias, pero con el tiempo, más de ellas también brindaron ayuda a los forasteros.

Como sugiere su nombre, los hospitales brindan hospitalidad en lugar de atención médica. Acogieron a huérfanos y niños abandonados, albergaron a personas que viajaban a lugares religiosos y cuidaron a viudas y ancianos. La atención médica se convirtió en una preocupación de los hospitales porque los pobres a menudo se enfermaban y porque la enfermedad a menudo conducía a la pobreza. Las personas que podían pagar la atención médica generalmente la recibían en sus hogares. Los primeros hospitales eran pequeños, pero algunas ciudades establecieron posteriormente grandes hospitales, a menudo para hacer frente a brotes de peste *. Estos hospitales servían como lugares para albergar y observar a los visitantes o bienes sospechosos de estar infectados antes de permitirles ingresar a la ciudad.

Algunas ciudades intentaron otorgar préstamos pequeños a bajo interés a los pobres. Podrían autorizar a un prestamista judío para este servicio. Después de 1460, la gente recurrió a las casas de empeño cristianas de tipos reducidos, que funcionaban como bancos sin fines de lucro que cobraban una tasa de interés muy baja. Estos se hicieron populares en Italia, pero surgieron bancos similares en España, los Países Bajos * y Francia. Las casas de empeño también servían como bancos de desastres a los que la población local podía pedir prestado en tiempos de emergencia.

Reforma de la Ayuda a los Pobres. A principios del siglo XVI, muchas ciudades y algunas naciones intentaron coordinar sus sistemas de ayuda a los pobres. Hicieron esfuerzos para restringir la mendicidad, realizar un censo de los pobres locales y proporcionar capacitación y trabajo a los desempleados. Las ciudades protestantes que habían vendido instituciones católicas, como los monasterios, a menudo usaban los activos de la venta para ayudar a los pobres y para la educación. En algunas ciudades católicas, los funcionarios utilizaron la ayuda a los pobres como una forma de recopilar información sobre los residentes locales. Por ejemplo, los funcionarios de la ciudad francesa de Ypres visitaron a los pobres y recopilaron registros sobre su situación financiera, salud y hábitos.

Algunas ciudades aprobaron leyes para recaudar fondos para los pobres cuando la caridad voluntaria resultó insuficiente. Muchas de estas ciudades adoptaron la práctica de calificar o examinar la riqueza relativa de cada ciudadano para determinar cuánto debería contribuir al alivio de los pobres. Luego, los líderes de la ciudad presionaron a los ciudadanos para que contribuyeran más si no eran lo suficientemente generosos. Con el tiempo, las autoridades públicas se involucraron aún más directamente en brindar ayuda a los pobres. Por ejemplo, en Venecia, la Junta de Salud se encargó de prevenir la mendicidad, la vagancia y la prostitución.

(Véase tambiénHospitales y Asilos; Huérfanos y expósitos; Estatus social. )

* oficial

persona que ha completado un aprendizaje y está certificada para trabajar en un oficio u oficio en particular

* jerarquía

organización de un grupo en niveles superiores e inferiores

ver placa de color 10, vol. 3

Hermandades de los pobres

La mayoría de las cofradías que realizaban obras de caridad estaban integradas por personas de las clases media y alta. Sin embargo, algunas ciudades tenían cofradías de mendigos aprobados. Los mendigos más hábiles y atractivos, a menudo ciegos y cojos, recogían limosnas en la calle. Los funcionarios electos de la cofradía luego distribuyeron el dinero de manera uniforme entre los miembros. Algunos grupos tenían reglas que prohibían a ciertas personas ser miembros, mientras que otros incluían a todos los que vivían en una ciudad o distrito de la iglesia. La ciudad española de Zamora contaba con 150 cofradías, aproximadamente una por cada 14 hogares.

* patrocinio

apoyo o patrocinio financiero

* laicos

los que no son miembros del clero

* Plaga

enfermedad altamente contagiosa y, a menudo, mortal que acabó con gran parte de la población europea a mediados del siglo XIV y reapareció periódicamente durante los tres siglos siguientes; también conocida como la Muerte Negra

* Paises Bajos

región limítrofe con el Mar del Norte, formada por los actuales Países Bajos y Bélgica

ver placa de color 11, vol. 2