Plantaciones de tabaco

El tabaco se ha cultivado en las Américas durante al menos dos milenios, pero la colonización europea creó las condiciones para el surgimiento de cultivadores que se especializaron en la producción de tabaco a gran escala. Si bien los cultivos básicos como el azúcar se identificaron fácilmente con el trabajo esclavo en las colonias americanas, granjeros que no tenían esclavos cultivaban gran parte del tabaco. Sin embargo, la larga temporada de cultivo del tabaco y sus necesidades de mano de obra intensiva significaron que a menudo lo producían trabajadores esclavizados, y la naturaleza única de su cultivo dio forma al trabajo, así como a la comunidad de trabajadores de las plantaciones de tabaco.

Durante el período colonial estadounidense, surgieron plantaciones de tabaco en una variedad de lugares, desde partes de Connecticut y Nueva York en el norte, al sur hasta las colonias caribeñas de Barbados y Jamaica, y tan al oeste como la Luisiana española. Sin embargo, la mayor concentración de plantaciones de tabaco en América del Norte se desarrolló en las colonias de la Bahía de Chesapeake en Virginia y Maryland. Después de la Revolución Americana, las plantaciones de tabaco se extendieron hacia el oeste a otras partes del sur superior, incluido el oeste de Kentucky y Tennessee, así como Missouri.

El cultivo de tabaco exitoso requirió trabajo constante desde finales del invierno hasta el otoño. La temporada comenzó en enero cuando los jornaleros limpiaron y prepararon los canteros donde se sembró la semilla de tabaco, y la siembra solía realizarse a fines de febrero o principios de marzo. Después de importantes lluvias de mediados de primavera, las plántulas se replantaban en hileras con montículos. Un método involucró a los trabajadores que usaban una azada para recolectar tierra alrededor de su pierna, que quitarían para crear un espacio para las plántulas trasplantadas. Según el historiador Philip Morgan, a mediados del siglo XVIII, los plantadores de tabaco de Chesapeake esperaban que los trabajadores trasplantaran una plántula cada dos minutos y plantaran 350 colinas por día.

Una vez trasplantadas, las plántulas de tabaco requerían un cuidado casi constante hasta la cosecha. Primero, después de que apareciera una cierta cantidad de hojas, los trabajadores usaban un cuchillo pequeño o una uña afilada para cortar la parte superior de cada planta y evitar que floreciera. Durante los meses de verano, los trabajadores realizaban tres tareas adicionales: desyerbar, chupar (o quitar los brotes secundarios que desviarían la energía de las hojas de tabaco) y quitar gusanos y escarabajos. Las tres tareas requerían que los trabajadores prestaran mucha atención a las plantas individuales, trabajaran encorvados y realizaran las tareas a mano, todo bajo una estrecha supervisión. A mediados del siglo XIX, el esclavo fugitivo John Thompson testificó sobre la naturaleza del trabajo y el grado de supervisión:

Cuando el tabaco está maduro, o casi, con frecuencia contiene gusanos, de unas dos pulgadas de largo y tan grandes como el pulgar. Tienen cuernos y se llaman gusanos del tabaco. Son muy destructivos para los cultivos de tabaco y deben ser recogidos con cuidado con las manos, para no romper las hojas, que se rompen con mucha facilidad. Pero por muy cuidadosos que sean los esclavos, no pueden evitar dejar algunos gusanos en las plantas. Era una costumbre del Sr. Wagar seguir a los esclavos, para ver si podía encontrar alguno que quedara y, de ser así, obligar a la persona en cuya fila se encontraban a que se los comiera. (Thompson, pág.18)

La recolección de las plantas de tabaco se llevó a cabo cuando las plantas maduraron a fines de agosto o principios de septiembre y fue la parte más laboriosa del ciclo de cultivo. Las plantas se cortaban y se dejaban marchitar en el campo durante varias horas, y luego los tallos se recolectaban y se secaban en un granero. Después de que se hubieran secado durante un período de tiempo suficiente, las hojas se quitarían de los tallos y también se sacarían las fibras más grandes de las hojas, que luego se empacarían cuidadosamente en hogsheads. La recolección, curado y empaque del tabaco eran todas operaciones delicadas que requerían experiencia, práctica y mucha atención.

La naturaleza de la producción de tabaco dio forma a las comunidades de las plantaciones de diversas formas. Producir cantidades importantes de tabaco de calidad era una empresa difícil porque muchas cosas podían arruinar la cosecha, incluidas las plagas, las enfermedades, las malas hierbas, la humedad excesiva y el embalaje inadecuado. Dados estos peligros, los propietarios de esclavos supervisaban a los trabajadores con bastante atención y, por lo general, organizaban a los trabajadores del tabaco en pequeños equipos o escuadrones de una docena de trabajadores o menos, en lugar de grandes bandas. Incluso los propietarios de esclavos que poseían un gran número de esclavos tendían a asentarlos en pequeños grupos en diferentes parcelas de tierra. Esto significaba que los barrios de esclavos en las plantaciones de tabaco eran comparativamente pequeños y, por lo tanto, los hombres y mujeres esclavizados a menudo tenían que mirar más allá de sus propios barrios para conectarse con parientes y amigos. Las actividades sociales se estructuraban en torno al calendario del tabaco, lo que significaba que había poco tiempo de inactividad en el verano, mientras que el invierno proporcionaba más tiempo libre para eventos sociales como los matrimonios.

Además de requerir mano de obra intensiva, la producción especializada de tabaco también afectó la fertilidad del suelo. Por lo general, la tierra se usaba durante tres años y luego se dejaba en barbecho hasta veinte para que la tierra pudiera recuperarse, por lo que esto significaba que los trabajadores del tabaco debían ser más móviles que los trabajadores de las plantaciones de arroz o azúcar. Estos pequeños escuadrones de trabajadores podrían estar compuestos por muchos miembros de una familia extensa porque hombres, mujeres e incluso niños muy pequeños fueron puestos en los campos para cultivar tabaco. Si bien se supervisó el ritmo de trabajo, los movimientos corporales de los trabajadores del tabaco no se pudieron sincronizar como en las plantaciones de azúcar, porque cada planta necesitaba atención individual. Pero aunque los esclavos tenían cierto control sobre sus movimientos corporales, todavía eran observados de cerca y luchaban por moderar el ritmo del trabajo, como se desprende del testimonio del esclavo escapado Lewis Clark, quien recordó su experiencia en una plantación de tabaco en Kentucky:

Al agacharse para limpiar las plantas de tabaco de los gusanos que las infestan, obra que atrae cruelmente la espalda, algunos de estos hombres no nos dejaron un momento para descansar al final de la hilera; pero, al chasquido del látigo, nos vimos obligados a saltar a nuestros lugares, de fila en fila, durante horas, mientras la pobre espalda gritaba de tortura. (Clarke, pág.24)

Bibliografía

Clarke, Lewis Garrard. Narrativas de los sufrimientos de Lewis y Milton Clarke: hijos de un soldado de la revolución, durante un cautiverio de más de veinte años entre … Boston, 1846. "Fuentes en la historia de los Estados Unidos en línea: esclavitud en Estados Unidos". Vendaval. Disponible de http://galenet.galegroup.com.

Morgan, Philip D. Contrapunto esclavo: cultura negra en Chesapeake y Lowcountry del siglo XVIII. Chapel Hill: Prensa de la Universidad de Carolina del Norte, 1998.

Thompson, John. La vida de John Thompson, un esclavo fugitivo: contiene su historia de 25 años de esclavitud y su escape providencial Worcester: 1856. "Fuentes en la historia de los Estados Unidos en línea: esclavitud en Estados Unidos". Vendaval. Disponible de http://galenet.galegroup.com.

                                        Sean Condon