Piel, gerard

(b. El 1 de marzo de 1915 en Woodmere, Nueva York; d. 5 de septiembre de 2004 en la ciudad de Nueva York), editor científico y editor de Scientific American.

Piel era hijo de William FJ Piel, un cervecero, y Loretto (Scott) Piel, un ama de casa. Era el cuarto de seis hermanos y nieto de uno de los fundadores de la cervecería Piel Brothers. El año en que nació Piel su padre se hizo cargo del negocio familiar. Piel asistió a la Escuela Preparatoria Jesuita de Brooklyn y a la Academia Phillips en Andover, Massachusetts, donde escribió para el periódico escolar y la revista literaria. La tradición familiar afirma que Piel se aburrió de su profesor de física y reprobó el curso. Determinado a presentarse a su instructor, Piel memorizó todas las fórmulas del libro y su aplicación adecuada, por lo que logró una puntuación perfecta en su examen del College Board. Piel obtuvo su licenciatura en historia de la Universidad de Harvard en 1937. Fue miembro de Phi Beta Kappa. Aunque era de complexión delgada, Piel tenía letras en lucha universitaria. Curiosamente, se graduó sin tomar un solo curso de ciencias.

Piel comenzó su carrera en 1937 en la sala de correo de la agencia de publicidad J. Stirling Getchell. Pronto se dio cuenta de que le habían dado el trabajo debido al deseo de Getchell de adquirir la cuenta Piel Brewery. El trabajo, sin embargo, condujo a la primera ruptura de Piel en el periodismo, trabajando en la nueva revista de Getchell llamada Imagen, que Getchell cerró después de tres ediciones, considerándola demasiado cara de producir. Fue en Imagen que Piel conoció a su primera esposa, Mary Tapp Bird, quien había sido su supervisora ​​en la revista. La pareja se casó el 4 de febrero de 1938, tuvo dos hijos y se divorció en 1955. El 24 de junio de 1955, Piel se casó con Eleanor Virden Jackson y tuvieron una hija.

El siguiente trabajo de Piel fue con Life, donde comenzó en 1937, también en la sala de correo. Piel pronto pasó a trabajar como asistente del editor asociado Alexander King, a quien Piel consideraba uno de sus mentores más influyentes. En 1939 John Shaw Billings, editor de Life, le pidió a Piel que dirigiera el departamento de ciencias. “La idea era que si yo podía entender lo que estaba escribiendo y publicando, el lector también podría hacerlo”, explicó Piel años después. Piel inmediatamente comenzó a leer todo lo que pudo encontrar sobre ciencia. Su mayor tarea fue persuadir a los científicos para que confiaran en él. Muchos científicos habían tenido experiencias desagradables con revistas de circulación masiva que tenían la tendencia a introducir exageraciones en sus informes científicos. Piel ganó su confianza al introducir autenticidad. También se ganó su cooperación al pedirles que le ayudaran con las leyendas de las fotografías.

El trabajo de Piel en Life lo convenció de que se necesitaba una revista de ciencia general, una que informara a otros científicos y personas interesadas en la ciencia sobre el trabajo en campos ajenos a sus especialidades. Para emprender esta empresa, Piel creía que tenía que aprender sobre negocios. En enero de 1945 se fue Life y comenzó a trabajar como asistente personal del industrial Henry J. Kaiser, a quien había perfilado en 1942. Un año con Kaiser proporcionó a Piel la educación empresarial que necesitaba.

En el otoño de 1945, Piel, el periodista Dennis Flanagan y el consultor de gestión Donald H. Miller, Jr., comenzaron a hablar sobre la creación de una nueva revista de ciencia. En junio de 1946, la revista tenía el compromiso del empresario Lessing J. Rosenwald de aportar un tercio del capital inicial estimado. El prospecto de la revista sería “atender la necesidad de información sobre los avances de la ciencia, la ingeniería y la medicina en todas sus ramas y en su aplicación a nivel social y económico”. Poco antes de la primera fecha de publicación de la revista, Piel descubrió que Scientific American estaba a la venta, y él y sus compañeros inversores compraron la revista en septiembre de 1947.

Piel y sus compañeros reorientados Scientific American para que los artículos sean escritos por expertos pero de interés para el público en general. Se esperaba que el lector típico fuera alguien que conociera un área de la ciencia pero que quisiera conocer otras áreas. Los primeros números cubrieron las ciencias físicas, biológicas y sociales, la ingeniería y la medicina. Piel también consideró que era función de la revista cubrir la relación entre ciencia y sociedad.

A lo largo de 1970 Scientific American publicó muchos artículos defendiendo el desarme nuclear internacional y la reevaluación de las estrategias militares de destrucción mutuamente asegurada. En 1984, Piel se convirtió en presidente de la empresa y dos años más tarde supervisó la venta de la revista a la editorial alemana Verlagsgruppe Georg von Holtzbrinck. También en 1984 Piel abandonó sus deberes cotidianos como editor y asumió el cargo de presidente de Scientific American, cargo que ocupó hasta su jubilación en 1994.

De 1985 a 1987, Piel se desempeñó como presidente y luego como presidente de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia. Fue el primer periodista en encabezar la organización. Piel fue un apasionado defensor del apoyo federal a la educación científica en las escuelas primarias y secundarias y promovió una campaña de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia para la reforma nacional de la educación científica.

Piel nunca abandonó su campaña personal para educar al gobierno y al público sobre la necesidad de comprender la ciencia. Las actividades de Piel le valieron numerosos premios y más de veinte títulos honoríficos. Recibió el premio George Polk en 1961 por sus reportajes nacionales; el Premio Kalinga para la Divulgación de la Ciencia de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura en 1962; el premio Arches of Science del Pacific Science Center en 1969; y la Medalla Rosenberger de la Universidad de Chicago en 1973 por sus contribuciones a la comprensión pública de la ciencia. Fue nombrado editor del año en 1980 por la Asociación de Editores de Revistas. Piel murió el 5 de septiembre de 2004 en el Hospital Mount Sinai, en la ciudad de Nueva York, debido a complicaciones después de un accidente cerebrovascular. Sus restos fueron incinerados.

Piel proporcionó un foro de información científica que no había existido anteriormente en un momento en el que más se necesitaba. Su importancia radica en su reconocimiento del creciente impacto de la ciencia en la segunda mitad del siglo XX y la necesidad de una educación pública sobre la ciencia. Piel creía que combinar los más altos estándares de la ciencia con las mejores tradiciones del periodismo podría iluminar al público. Su objetivo era que la ciencia debería "ocupar el mismo lugar en la mente de cada ciudadano pensante que ocupa como parte integral de nuestra civilización moderna". Piel escribió varios libros, entre ellos La era de la ciencia: lo que los científicos aprendieron en el siglo XX (2001) La ciencia en la causa del hombre (1961) La aceleración de la historia (1972), y Solo un mundo (1992), en el que su tesis es que las personas pueden decidir el futuro de la humanidad.

Stephen B. Adams, Kaiser va a Washington: el ascenso de un empresario gubernamental (1997), contiene anécdotas proporcionadas por Piel. Kenneth D. Rose, One Nation Underground: The Fallout Shelter en la cultura estadounidense (2001), contiene las opiniones de Piel sobre los refugios antiaéreos. Los obituarios están en el New York Times (7 de septiembre de 2004), El Correo de Washington (8 de septiembre de 2004), Ciencia (17 de septiembre de 2004), y Scientific American (Noviembre de 2004).

Joan Goodbody