petroquímica

productos químicos aislados o derivados del petróleo o del gas natural.

Los petroquímicos incluyen productos químicos industriales y agrícolas sintetizados a partir de productos de refinería, gases y gas natural. La investigación de los procesos de fabricación se vio estimulada por la disponibilidad de materias primas (la mayoría de las cuales serían productos de desecho) y por la demanda extranjera. La industria petroquímica mundial siguió siendo relativamente pequeña hasta la Segunda Guerra Mundial, cuando los Estados Unidos concentró la inversión gubernamental en petroquímicos en unas pocas plantas grandes de propiedad privada y en instalaciones estatales recién construidas operadas por empresas experimentadas. Esta enorme inversión en petroquímicos durante la guerra dejó a la industria estadounidense en una posición dominante durante muchos años, lo que dificultó la competencia de las compañías petroleras nacionales (NOC) de los países de Oriente Medio. Antes de la nacionalización de sus industrias petroleras, las NOC se veían obstaculizadas por la renuencia de las empresas operativas a suministrar suficientes materias primas y tecnología de proceso para que las empresas locales de las NOC fueran competitivas a nivel internacional. Las exportaciones eran necesarias porque los mercados nacionales de productos petroquímicos en Oriente Medio eran pequeños. Otra desventaja surgió de la incapacidad de los CON para realizar investigaciones de vanguardia sobre tecnología de procesos o para fabricar localmente el equipo necesario para establecer y mantener una posición a la vanguardia de la industria.

Estos inconvenientes disminuyeron en importancia después de que los precios del petróleo aumentaron a principios de la década de 1970. El aumento de los costos de perforación en busca de materia prima en los campos petrolíferos dio a las NOC una ventaja comparativa. También fue útil el aumento de la importancia de una tercera clase de empresas involucradas en petroquímicos: empresas contratistas internacionales como Fluor, Foster Wheeler y Chiyoda, que pudieron diseñar y construir instalaciones llave en mano de última generación e infraestructura asociada. Durante la década de 1970 y después, a los países exportadores de petróleo de Oriente Medio les resultó relativamente fácil adquirir instalaciones petroquímicas adaptadas a sus necesidades.

Los productores de petroquímicos del Golfo Pérsico (Arábigo) han aumentado su participación en el mercado de petroquímicos mundiales de casi el 0 por ciento en 1980 a alrededor del 10 por ciento en 2002. El costo de la materia prima (la materia prima, es decir, el gas natural o los productos petrolíferos refinados) puede representar entre 40 por ciento y 70 por ciento del producto químico final. Por lo tanto, los productores de petróleo y gas del Golfo con costos de materias primas de entre $ 0.50 y $ 2.00 por barril de petróleo tienen una ventaja natural. Como consecuencia, los grandes fabricantes de petroquímicos del Golfo se han llevado la mayor parte del aumento de la demanda debido al crecimiento de las economías del Lejano Oriente. A mediados de 2002, los países del Golfo, principalmente Arabia Saudita, Irán, Kuwait y Qatar, producían un total de 58 millones de toneladas de petroquímicos y tenían planes de comenzar con 57 millones de toneladas más en los próximos cinco años.