Partido liberal (américa central)

El liberalismo centroamericano surgió durante el movimiento independentista —alcanzado en 1821— en el seno de la Capitanía General del Reino de Guatemala. Los que se oponían a la continuación del sistema de privilegios autorizado por la corona y defendido por los conservadores, considerados corruptos y reaccionarios, fundaron un grupo para promover las ideas de la Ilustración francesa. Se refirieron a los conservadores como "fiebres" o "cobardes". Se autodeclararon defensores de la ideología de la Revolución Francesa y pusieron esperanza en el liberalismo español de la época.

Al principio, tanto los liberales como los conservadores eran criollos. El primero deseaba el federalismo como sistema de gobierno para las Provincias Unidas de Centroamérica, mientras que el segundo buscaba el centralismo. La tensión entre estas dos facciones provocaría odio y derramamiento de sangre hasta el siglo XX. Después de la independencia centroamericana, los liberales mantuvieron el poder durante varias décadas. En la década de 1830, Francisco Morazán encabezó un gobierno que enfrentó el desinterés de las provincias, que no aportó los fondos suficientes para su propia existencia. Los conservadores sacaron provecho de esta situación y las Provincias Unidas se dividieron en varios estados que actualmente se encuentran en el istmo. Los conservadores dominaron la escena política durante la primera mitad del siglo XIX, con la única excepción de Costa Rica, donde predominó una democracia patriarcal hasta 1948.

En Guatemala, el triunfo en 1871 de la llamada Revolución Liberal tuvo una influencia determinante en la difusión del liberalismo en los demás países, especialmente en Honduras y El Salvador. Dos décadas antes, el presidente de El Salvador, Gerardo Barrios, promovió tanto los principios liberales como la producción de café. Al hacerlo, siguió el ejemplo de la industria cafetera de Costa Rica bajo el presidente liberal de ese país, Braulio Carrillo. En Guatemala, Justo Rufino Barrios aumentó la producción de café y puso fin a los conflictos entre liberales y conservadores imponiendo el absolutismo liberal. Esto fue más contundente en Guatemala, El Salvador y Honduras que en Nicaragua. Un buen número de nuevos mestizos terratenientes se incorporaron a las filas de los liberales.

La ideología liberal difundida por intelectuales como Lorenzo Montúfar de Guatemala adoptó los principios del positivismo francés y se arraigó en el mundo liberal, anticlerical y latinoamericano de la época. Aquellos que se llamaban a sí mismos liberales defendían la libertad de expresión, la educación secular, la abolición de la pena de muerte y los mandatos limitados para los que estaban en el poder. Pero estaban lejos de realizar estos ideales. En esencia, con la excepción de Costa Rica una vez más, la industria del café en expansión revitalizó el sistema feudal. Los principios democráticos como la libertad de trabajo y movimiento eran imposibles y el estado se veía obligado a utilizar su poder para reclutar trabajadores por la fuerza. Asimismo, en un intento por evitar el desorden provocado por los conflictos con los conservadores, también se restringió la libertad de pensamiento y expresión. Y aunque los liberales se consideraban anticlericalistas por la relación que existía entre la iglesia y los conservadores, los gobiernos liberales permitían el funcionamiento de la iglesia, y sus miembros asistían a misa, incluso, como en Guatemala, en iglesias cuyas posesiones habían sido confiscadas. Todos los países centroamericanos, excepto Costa Rica, se distanciaron de las ideologías liberales predominantes en las décadas que rodean a 1900.

Era evidente la contradicción entre lo que se predicaba y lo que se practicaba. El Partido Liberal produjo dictadores tan memorables como Justo Rufino Barrios, Manuel Estrada Cabrera y Jorge Ubico en Guatemala, Terencio Sierra en Honduras y José Santos Zelaya y Anastasio Somoza en Nicaragua. En su tiempo, al igual que los conservadores, los liberales recurrieron a la intervención extranjera por razones partidistas más que nacionales, inhibiendo la marcha del progreso. Una marca a favor de los gobiernos liberales es que establecieron bases de infraestructura que ayudarían al libre comercio y producción en sociedades arcaicas: el ferrocarril, el telégrafo y la electricidad. Esto provocó el surgimiento de una pequeña clase media urbana. Sin embargo, el desarrollo social fue escaso. El crecimiento económico que se produjo fue a expensas de los campesinos, que solo se empobrecieron.

A principios del siglo XX, el istmo centroamericano se convirtió en una colonia de intereses extranjeros cada vez mayores: bananas para América del Norte, café para Alemania y azúcar para Gran Bretaña. Estos intereses sobrepasaron el poder del estado y provocaron dictaduras liberales. En lugar de ser las fuerzas impulsoras de la democracia, estos intereses extranjeros mantuvieron el status quo liberal. Los conservadores, por supuesto, aprovecharon todas las ventajas para criticar a los liberales, cuyos gobiernos comenzaron a caer. En El Salvador de principios de siglo, las diferencias con los conservadores se disolvieron cuando la oligarquía accedió a un acuerdo para compartir el poder. Guatemala vio la caída del dictador Jorge Ubico en 1944 y Nicaragua la de la dinastía Somoza en 1979. La supervivencia del liberalismo en Honduras se debe a que articula principios relativamente democráticos, como fue el caso de Costa Rica con su Revolución de 1948. No obstante El hecho de que el liberalismo ya no era una tendencia ideológica importante a mediados de la década de 1990, la Internacional Liberal tenía varios partidos políticos centroamericanos como miembros.