Partido autonomista

Después del final de la Guerra de los Diez Años (1878), España desmanteló el régimen colonial de Cuba, tomó medidas para reducir su ejército insular y permitió que los cubanos eligieran diputados a las Cortes españolas. Estas reformas llevaron a la formación del Partido Liberal o Autonomista, integrado por cubanos reformistas y algunos españoles, la mayoría de origen burgués. Su plataforma difería poco del reformismo tradicional cubano. Básicamente lo que exigía era "la libertad de Cuba legalmente dentro de la nacionalidad española".

El Partido Autonomista fue el movimiento más crítico en Cuba en la década que siguió a la guerra, pero no logró avanzar genuinamente. Los españoles conservadores desconfiaban de ella, que pensaban que la autonomía era simplemente la antesala de la independencia. España, por el contrario, rompiendo las promesas que había hecho cuando terminó la guerra, nunca otorgó a los cubanos los mismos derechos políticos de los que disfrutaban los españoles. No había verdadera libertad de prensa y reunión en la isla, y la calificación de la propiedad era tan alta que los cubanos negros y pobres no podían votar. Además, las elecciones se manipulaban siempre que era necesario. En 1892, los autonomistas estaban completamente desilusionados. Emitieron un manifiesto a la nación advirtiendo que la obstinación de España obligaría a los cubanos a tomar "decisiones radicales". Sus hombres más distinguidos comenzaron a respaldar abiertamente el curso de la revolución.

En vísperas de la Guerra Hispanoamericana, España finalmente estableció en Cuba un gobierno autónomo dirigido por autonomistas. Pero para entonces la guerra de independencia de 1895 se había desencadenado en el campo durante tres años, y el gobierno autónomo se vio atrapado en medio del conflicto protagonizado por España, Estados Unidos, los acérrimos españoles en Cuba y los insurgentes cubanos. Unos días antes de la declaración de guerra de Estados Unidos (25 de abril de 1898), envió un mensaje al presidente William McKinley protestando por la intervención estadounidense en Cuba y afirmando que los cubanos tenían derecho a gobernarse a sí mismos. Al parecer, McKinley no respondió.