Paraguay, geografía

Paraguay es un país sin salida al mar ubicado en el corazón de América del Sur y está atravesado por el Trópico de Capricornio. Limita con Brasil al norte y al este, Argentina al sur y Bolivia al oeste. Con un área de 157,006 millas cuadradas (406,752 kilómetros cuadrados), es la tercera más pequeña de las repúblicas latinas de América del Sur, después de Uruguay y Ecuador. Cuatro quintas partes del perímetro del país están trazadas por los ríos Paraguay, Apa, Paraná y Pilcomayo. El Paraná forma las fronteras este y sur del país. Múltiples afluentes del Paraguay y Paraná atraviesan las regiones oriental y central. El Paraná se une al río Paraguay en la esquina suroeste del país. El único afluente importante que fluye desde el oeste es el lento Pilcomayo, que se une al Paraguay cerca de Asunción. Elevándose hacia el noroeste de Bolivia, el Pilcomayo forma la frontera sur de la región del Chaco Boreal y es navegable en sus tramos inferiores por pequeñas embarcaciones.

El río Paraguay, que corre de norte a sur, divide al país en dos regiones geográficas distintas. Al oeste está la región del Chaco Boreal, que representa el 61 por ciento (o 95,313 millas cuadradas) del área total y está habitada por solo el 2.7 por ciento de la población total. El Chaco es una extensión de matorral llano e infértil. A lo largo de las orillas del río hay llanuras cubiertas de hierba y matas de palmeras, pero la tierra se vuelve más seca hacia el oeste y es casi desértica en el noroeste. El Chaco se puede dividir en tres zonas: el Bajo Chaco, con palmeras abiertas y marismas utilizadas para la ganadería extensiva; el matorral del Chaco Medio, con una mezcla de frondosas y cactus; y el Alto Chaco, con cubierta forestal baja espinosa y temperaturas veraniegas muy calurosas.

En contraste, la Región Oriental al este del río Paraguay es fértil, con condiciones semitropicales húmedas. Con un área de 61,693 millas cuadradas, es una extensión de la meseta brasileña y varía en elevación desde unos 165 pies sobre el nivel del mar en el suroeste hasta unas pocas colinas que se elevan a 2,500 pies en el este. Las sierras de Amambay y Mbaracayú forman la cuenca hidrográfica entre los ríos Paraguay y Paraná. El pico más alto es el Monte San Rafael a 2,789 pies, en la Cordillera de San Rafael en el sureste de Paraguay. Al este de estos cerros se encuentra el valle del río Paraná. Al oeste se encuentra el amplio valle del río Paraguay. El área desde Encarnación hacia el norte hasta la frontera con Brasil, que comprende un tercio del este de Paraguay, se llama Meseta de Paraná y alberga una producción de soja en rápida expansión.

Ha habido una rápida disminución de la cubierta forestal en el este de Paraguay, del 52 por ciento del área total en 1950 al 6 por ciento en 2000. La tierra despejada se utiliza para la cría de ganado y la agricultura comercial. Alrededor del 4 por ciento del territorio nacional está protegido como parque nacional, pero la aplicación es débil. Paraguay tiene solo dos lagos de importancia. El mayor, el lago Ypoá, a unas 40 millas al sur de Asunción, es drenado por los canales del Tebicuary y alimenta las marismas de la llanura Ñeembucú. El pintoresco lago Ypacaraí, a unas 30 millas al este de Asunción, con centros de veraneo en San Bernardino y Aregúa, se ha vuelto extremadamente contaminado en los últimos años.

Paraguay está menos urbanizado que la mayoría de los países latinoamericanos. La proporción de la población que vive en ciudades aumentó lentamente en la década de 1990, alcanzando el 57 por ciento en el censo de 2002. La ciudad más grande es la capital, Asunción (población 700,000). Ciudad del Este (antes Puerto Presidente Stroessner, población 250,000) en la frontera oriental creció rápidamente desde la década de 1970. Otras localidades son Concepción, Encarnación, Pedro Juan Caballero, Coronel Oviedo y Villarrica. Los brasileños se han asentado en la región de Paraná Plateua en gran número desde la década de 1970. Hay veinte colonias menonitas de habla alemana en Paraguay, tanto en el Chaco como en la región oriental, con una población combinada de 25,000.

Paraguay tiene una forma de gobierno altamente centralizada. La constitución de 1992 introdujo diecisiete departamentos como un nuevo nivel intermedio de gobierno. Los consejos departamentales y los gobernadores son elegidos directamente, pero sus poderes, responsabilidades y financiamiento aún son limitados. La constitución también garantiza la autonomía de los 231 distritos municipales del país, pero las responsabilidades y las finanzas del gobierno local siguen siendo limitadas.