Páez, josé antonio (1790–1873)

José Antonio Páez (b. 13 junio 1790; d. 6 de mayo de 1873), oficial del Ejército Libertador de Venezuela, presidente de Venezuela (1831-1835, 1839-1843 y 1861-1863). Páez inició su vida pública en el Ejército Libertador. Se destacó temprano como un buen soldado y alcanzó gran popularidad entre la gente de las llanuras. En 1816 fue nombrado comandante en jefe de la región y, como tal, dirigió numerosas campañas que consolidaron el control de las llanuras. Se reunió con Simón Bolívar en 1818 y lo reconoció como comandante supremo del Ejército Libertador. Desde el llano, Páez apoyó la campaña de Nueva Granada y participó en los preparativos que culminaron con la victoria de Carabobo en 1821. Fue nombrado comandante en jefe de uno de los distritos militares en que se dividió el territorio de Venezuela, y en esa posición derrotó a las facciones armadas que aún operaban dentro de Venezuela.

A través de su cargo militar y su prestigio personal, Páez se convirtió gradualmente en una figura clave en el proceso político que se desarrolló en Venezuela luego de la aprobación de la Constitución de la Gran Colombia en 1821. Los intereses en conflicto y los frágiles lazos que caracterizaron finalmente a la inestable entidad que fue la Gran Colombia. condujo en 1826 al estallido del movimiento separatista llamado La Cosiata, cuyos partidarios ignoraron la autoridad del gobierno en Bogotá, reconocieron a Páez como principal líder civil y militar de Venezuela y pidieron la disolución de la Gran Colombia. A partir de ese momento, Páez sirvió como símbolo unificador de la independencia para los grupos dirigentes de Venezuela.

En diciembre de 1826 Bolívar regresó del Perú y asumió la presidencia de Gran Colombia. Viajó a Puerto Cabello, Venezuela, el 1 de enero de 1827 y emitió un decreto que perdonó a todos los que participaron en La Cosiata. Bolívar reconoció a Páez como gobernador militar de Venezuela y Páez reconoció a Bolívar como presidente de la Gran Colombia. Entre 1827 y 1829, Páez continuó consolidando su poder, y cuando el sentimiento separatista regresó tanto entre las élites como entre las clases populares, Páez estaba bien posicionado para sacar ventaja. En noviembre de 1829 la Asamblea del Convento de San Francisco en Caracas desatendió la autoridad de Bolívar, convocó un congreso constituyente y entregó todo el poder a Páez, completando así la disolución de la Gran Colombia.

El Congreso Constituyente nombró a Páez presidente provisional de Venezuela, ratificó una nueva constitución y celebró elecciones, que ganó Páez. Su prestigio político y militar trajo un período de consenso durante el cual se establecieron las bases de la república; se llevó a cabo el intenso proceso de organización judicial, política y económica; y se inició la construcción de un estado nacional. Su autoridad personal no se disipó al final de su mandato en 1835, y su influencia siguió sintiéndose en la política del país. En 1838 fue reelegido presidente. Durante su segundo mandato de cuatro años, las diferencias y los enfrentamientos dentro de la élite gobernante se hicieron cada vez más evidentes. En 1846 apoyó la elección del general José Tadeo Monagas, quien luego se distanció de Páez y formó una alianza con el Partido Liberal. Esto provocó una ruptura en el Partido Conservador, al que se asoció Páez. En 1847 Páez se levantó en armas y fue derrotado, encarcelado y exiliado.

Páez permaneció en el exterior hasta el derrocamiento de Monagas en 1858, cuando fue llamado a volver para hacerse cargo de la pacificación del país. Al estallar la Guerra Federal en 1859, fue nombrado jefe de operaciones contra los federalistas. Luego de una breve ausencia del país, fue nombrado jefe supremo de Venezuela con poderes dictatoriales en 1861. La guerra terminó en 1863 con una victoria de los federalistas. Páez entregó el poder y volvió a salir del país. Pasó sus últimos años en Estados Unidos, donde escribió su autobiografía, publicada en Nueva York en 1869. Viajó a varios países de América Latina, pasó tres años en Argentina y luego regresó a Estados Unidos, donde murió.