Ochs, philip david («phil»)

(b. 19 December 1940 in El Paso, Texas; d. 9 de abril de 1976 en Far Rockaway, Nueva York), músico folclórico cuyas puntiagudas canciones políticas sobre la guerra de Vietnam, el movimiento de derechos civiles, la política exterior estadounidense y otros temas controvertidos lo convirtieron en uno de los cantantes y compositores más influyentes de la década de 1960.

Ochs era hijo de Jacob Ochs, médico itinerante, y Gertrude Phin Ochs, ama de casa e inmigrante escocesa; tenía un hermano y una hermana. Después de ver el combate en la Batalla de las Ardenas, a Jacob Ochs le diagnosticaron depresión maníaca (ahora llamada trastorno bipolar) y pasó la mayor parte de la infancia de su hijo dentro y fuera de instituciones mentales. Cuando no estaba institucionalizado, tomó todos los trabajos médicos que pudo encontrar, trasladando a su familia en varias ocasiones a Nuevo México, Texas, Nueva York y Ohio. Cuando Ochs estaba en quinto grado, comenzó a tocar el clarinete y pronto demostró una extraordinaria aptitud musical. A los dieciséis años era el clarinete solista principal del Conservatorio de Música de la Capital University en Columbus, Ohio. En 1956, a petición suya, fue enviado a la Academia Militar de Staunton en Virginia, y después de graduarse se matriculó en la Universidad Estatal de Ohio en 1958. Allí se especializó en periodismo, se obsesionó con Elvis Presley y James Dean, adoptó una política radical. Filosofía, abandonó el clarinete por la guitarra, comenzó a componer canciones populares y comenzó su propio periódico cuando el periódico estudiantil se negó a publicar sus escritos de izquierda.

Después de ganar el reconocimiento local como cantante popular, Ochs abandonó la universidad un semestre antes de graduarse y se mudó a la ciudad de Nueva York. El 15 de marzo de 1963 realizó su primer concierto pago en Gerde's Folk City en Greenwich Village y pronto estuvo tocando en una variedad de clubes y escribiendo para la revista de música folclórica. Costado. Ese año se casó con Alice Skinner, con quien tuvo una hija; se separaron en 1965. La primera exposición de Ochs a una gran audiencia se produjo en julio de 1963 en el Festival Folclórico de Newport, una actuación que le valió un gran reconocimiento. A medida que su fama crecía, el apartamento de Ochs en Bleecker Street se convirtió en un lugar frecuentado por otros cantantes folk, incluido el emergente Bob Dylan, quien se convirtió en un amigo cercano. En 1964 el primer álbum de Ochs, Todas las noticias dignas de cantar, fue lanzado. Su título y contenido reflejaban su proceso de composición, que consistía principalmente en buscar material en los periódicos. "Cada titular de un periódico es una canción potencial", dijo. Como los primeros trabajos de Dylan, las canciones de Ochs eran todo menos sutiles. Fueron ataques duros, ingeniosos y directos contra la guerra, el racismo y el establecimiento. Las melodías eran sencillas; las letras, pensó Ochs, eran la parte importante. Aunque bien recibido por la crítica, el primer álbum se vendió mal, en parte porque las estaciones de radio se negaron a transmitir sus controvertidas canciones. Sin embargo, el álbum llamó la atención de Ochs a la Oficina Federal de Investigaciones (FBI), que monitoreó sus movimientos, interceptó su teléfono y comenzó a compilar un archivo que contaba con cientos de páginas en el momento de su muerte.

En 1964, Ochs viajó a Mississippi para una serie de conciertos; acababa de llegar cuando los cuerpos de tres trabajadores de derechos civiles asesinados fueron encontrados en un pantano cercano. "Me temo que me van a matar mientras canto en el escenario", le dijo a un amigo. Pero sobrevivió, y la experiencia lo llevó a escribir una de sus canciones más significativas, "Aquí está el estado de Mississippi", un ataque mordaz contra los sureños blancos. La canción incluía el coro "Aquí está la tierra de la que has arrancado el corazón / Mississippi, búscate otro país del que formar parte". En 1965 Ochs lanzó su segundo álbum, Ya no estoy marchando una brillante colección de catorce canciones políticas mordaces. Entre ellos se encontraban la ingeniosa sátira "Draft Dodger Rag" y "That Was the President", una elegía a John Kennedy. Pero la obra maestra indiscutible fue la canción principal del álbum, una desafiante declaración de pacifismo que se convirtió en un himno del movimiento contra la guerra. "El hecho de que no escucharás esta canción en la radio", escribió Ochs, "es una justificación más que suficiente para escribirla".

En 1965, una de las canciones más conmovedoras de Ochs, "There But for Fortune", se convirtió en un éxito Top Forty para Joan Baez. Siempre un auto-promotor agresivo, Ochs tenía suficientes seguidores en 1966 como para vender Carnegie Hall para una aparición en un concierto que luego se convirtió en parte de un álbum en vivo. Phil Ochs en concierto. Para entonces, Dylan se había convertido a la música rock y Ochs también comenzó a escribir canciones que eran menos abiertamente políticas. Sus mejores canciones de 1966 y 1967, incluidas "Changes", "When I'm Gone" y "Crucifixion", eran más personales y abstractas que su trabajo anterior, y musicalmente más intrincadas. Pero para su consternación, ninguno de ellos se convirtió en un éxito.

El 23 de junio de 1967 Ochs organizó y actuó en una manifestación contra la guerra en Los Ángeles, donde vivía. Apodado The War Is Over Rally, por el título de una de sus canciones, el evento fue noticia nacional cuando la policía atacó a los manifestantes pacíficos. Más tarde ese año, Ochs lanzó Placeres del puerto, el primer álbum que ejemplifica su nuevo y sutil sonido. En 1968 se convirtió, junto con Abbie Hoffman y Jerry Rubin, en uno de los fundadores del Partido Internacional de la Juventud (YIP). En la Convención Nacional Demócrata en Chicago, los Yippies se burlaron del proceso político al nominar a un cerdo para presidente. La policía de Chicago, sin hacer gracia, arrestó a Ochs, Hoffman y otras cuatro personas por posesión de ganado dentro de los límites de la ciudad. Ochs fue liberado después de unas horas en la cárcel, pero luego se convirtió en un testigo clave para la defensa en el infame juicio de los Chicago Seven de 1969. El siguiente álbum de Ochs, el proféticamente nombrado Ensayos para la jubilación, se basó en su experiencia en Chicago. Aunque ahora se considera uno de sus mejores álbumes, se vendió mal en ese momento.

Cuando comenzó la década de 1970, Ochs parecía perdido tanto artística como personalmente. El público no respondió a su nuevo estilo de composición y dos álbumes más fracasaron. También lo hizo una gira de conciertos mal concebida en la que vistió un traje dorado brillante y cantó canciones de Elvis Presley. Se convirtió en alcohólico y adicto al Valium y comenzó a creer que tenía cáncer de estómago y era miembro de la Agencia Central de Inteligencia (CIA). Trató de contratar al coronel Tom Parker, que dirigía a Presley, como su gerente, y cuando eso falló, intentó contratar al coronel Harlan Sanders, el empresario de comida rápida, en su lugar. Asumió una nueva identidad, llamándose a sí mismo John Butler Train, arremetiendo contra cualquiera que se refiriera a él como Phil Ochs. Fue arrestado en varias ocasiones por agresión, conducción bajo los efectos del alcohol y posesión de armas. Los amigos convencieron a Ochs de que se internara en una institución mental, pero se fue al cabo de un día. El 9 de abril de 1976 Ochs se ahorcó en el baño del apartamento de su hermana, donde había estado viviendo mientras intentaba recuperarse. El cuerpo fue encontrado por su sobrino de catorce años. Ochs fue incinerado y sus cenizas esparcidas por el Castillo de Edimburgo en Escocia, la tierra natal de su madre.

A lo largo de su carrera, Ochs pareció atormentarse por su aparente inferioridad con respecto a Dylan y que no estaba ni cerca de tener tanto éxito comercial. "Nunca deja de sorprenderme cómo el pueblo estadounidense permite que el hit parade los golpee en la cabeza con un desfile de canción tras canción sin sentido sobre el amor", escribió en 1963. Sin embargo, en su apogeo entre 1963 y 1965, Ochs estaba Podría decirse que es tan influyente como cualquier cantante popular de la nación, incluido Dylan. Canciones como "I Ain't Marching Anymore" y "Here To the State of Mississippi" ayudaron a impulsar un movimiento social que redefinió la sociedad estadounidense. Como muchos cuyas vidas giraban en torno al movimiento social de la década de 1960, Ochs pareció desmoronarse después de que ese movimiento degeneró en un caos.

Ochs es el tema de dos biografías completas: Marc Eliot, Muerte de un rebelde: una biografía de Phil Ochs (1979; edición ampliada 1989) y Michael Schumacher, Ahí, pero para la fortuna: la vida de Phil Ochs (1996). David Cohen, Phil Ochs: una bio-bibliografía (1999) contiene información biográfica, una bibliografía, una discografía y un análisis del trabajo de Ochs. Hay artículos importantes en Esquire (Octubre de 1976) y el Crónica de Austin (18 de agosto de 1997).

Eric Enders