Nube de trueno rojo

(b. 30 de mayo de 1919 en Newport, Rhode Island; d. 6 de enero de 1996 en Worcester, Massachusetts), cantante, bailarín, narrador e investigador de campo mejor conocido por su afirmación de ser el último hablante de la lengua catawba.

Nacido en Cromwell Ashbie Hawkins West, Red Thunder Cloud también era conocido como Carlos Ashbie Hawk Westez, Carlos Westez y Namo S. Hatiririe. Era hijo de un boticario, Cromwell Payne West, y de una ama de casa, Roberta Hawkins West. Ambos eran afroamericanos de Newport, Rhode Island. Su padre nació en Pennsylvania y su madre nació en Lynchburg, Virginia. Se puede encontrar muy poca información sobre los años de formación de Red Thunder Cloud. Lo que se sabe y se documenta es que era descendiente de una prominente familia afroamericana de Baltimore. El abuelo materno de West fue uno de los primeros abogados afroamericanos de Baltimore y fue un líder cívico respetado. Su hermana, Ada Fouche Williams, era profesora en la Universidad de Maryland en el condado de Baltimore. De 1935 a 1937, West fue empleado por el muelle de Newport City como vigilante y más tarde como chofer.

Por razones que no están claras, West reinventó su identidad y vivió la mayor parte de su vida como Red Thunder Cloud de la tribu Catawba. La correspondencia entre West y Frank G. Speck, profesor de antropología en la Universidad de Pensilvania, en 1938 indicaba que West era un indio Catawba de dieciséis años y un estudiante de tercer año en Southampton High School en Long Island, Nueva York. Le pidió a Speck que le ayudara a aprender más sobre su pueblo e indicó que su fascinación por la cultura nativa americana comenzó cuando estaba en cuarto grado. West declaró además que fue criado por los indios Narraganset de Rhode Island y que había vivido con la tribu Shinnecock desde 1937. West también le dijo a Speck que había aprendido el idioma Catawba de su abuela, Ada McMechen.

Speck creía que Red Thunder Cloud era un verdadero indio Catawba y procedió a capacitarlo en métodos de campo para registrar notas para estudios etnológicos. Red Thunder Cloud trabajó para Speck en pequeños proyectos, recopilando datos etnográficos y folclore entre los indios de Long Island. También recopiló datos sobre las tribus Montauk, Shinnecock y Mashpee para George E. Heye del Museo de los Indios Americanos. En diciembre de 1943, Red Thunder Cloud vivió en la Universidad de Pensilvania durante dos semanas, proporcionando información sobre la tribu Catawba, grabando música y ayudando en la investigación etnobotánica. Con una carta de presentación de Speck, Red Thunder Cloud hizo su primera visita a la reserva Catawba en Rock Hill, Carolina del Sur, en febrero de 1944. Según el jefe Gilbert Blue de la tribu Catawba, Red Thunder Cloud estudió con su abuelo, el jefe Sam Blue y Sally Gordon durante su segunda visita a la reserva, que duró seis meses. Cuando William C. Sturtevant fue entrevistado en 1957, el jefe Sam Blue y su nuera Lillian expresaron dudas sobre la identidad de Red Thunder Cloud como Catawba. Creían que había aprendido el idioma de un libro.

En una carta fechada el 25 de octubre de 1958, Red Thunder Cloud ofreció ayuda a Sturtevant para que se pusiera en contacto con grupos indígenas del este de Estados Unidos. Su correspondencia reveló que su madre era Catawba y su padre era de Tegucigalpa, Honduras, y provenía de ascendencia hondureña y puertorriqueña. Red Thunder Cloud también declaró que hablaba español y portugués, así como una variedad de idiomas nativos americanos que incluían Cayuga, Seneca, Mohawk, Narraganset, Micmac, Passamaquoddy, Penobscot, Creek, Choctaw, Sioux y Winnebago. Además, pudo reconocer otros idiomas indios cuando los escuchó hablar. Foxx Ayers, un viejo amigo de Catawba de Red Thunder Cloud, declaró que el conocimiento del idioma de su amigo era tan bueno que había entrenado a su perro para que respondiera solo a las órdenes de Catawba.

El matrimonio de Red Thunder Cloud con Jean Marilyn Miller (Pretty Pony) de la tribu Blackfoot fue breve, aunque con frecuencia aparecía con él en powwows y otras celebraciones de nativos americanos. También se le podía ver en ferias locales en Nueva Inglaterra, vendiendo sus medicinas a base de hierbas con el nombre de "Accabonac Princess American Teas".

El apoyo de Red Thunder Cloud a las causas de los nativos americanos quedó demostrado por su participación en organizaciones indígenas, así como por la publicación de un boletín llamado The Tambor de guerra indio. En 1964 y 1965 trabajó con G. Hubert Matthews, profesor del Instituto de Tecnología de Massachusetts, para documentar el idioma Catawba. Juntos publicaron cinco textos en 1967. Matthews incluyó en estos libros la genealogía familiar de Red Thunder Cloud y nombró a los parientes Catawba en su línea materna. En conversaciones con Matthews, Red Thunder Cloud dio el nombre del padre de su madre como "Strong Eagle". Este último era un graduado de la Facultad de Derecho de Yale, dijo Red Thunder Cloud, y había muerto en 1941. Identificó el nombre de su madre como "Singing Dove".

Red Thunder Cloud murió en el Hospital St. Vincent en Worcester a la edad de setenta y seis años. En el momento de su muerte, Leonor Peña, una amiga cercana de Central Falls, Rhode Island, dio el nombre de Red Thunder Cloud como Carlos Westez e incluyó el alias Namos S. Hatiririe. Enumeró su ocupación como chamán. Su hermana, como administradora de su testamento en el tribunal de sucesiones, dio su nombre como Cromwell Ashbie Hawkins West.

El destacado lingüista y etnólogo Goddard Ives de la Institución Smithsonian ha validado las sospechas de la identidad de Red Thunder Cloud mediante documentos públicos, cartas y publicaciones. Afirmó que "a pesar de los problemas negativos que rodean la identidad de Red Thunder Cloud, ha realizado valiosas contribuciones al estudio de la etnografía". Ives afirmó que, aunque la vida de Red Thunder Cloud fue una "mascarada exitosa de por vida", contribuyó ampliamente a una mayor comprensión y protección de los Catawbas y otras culturas nativas.

Red Thunder Cloud publicó cinco ediciones de Tambor de guerra indio, tres de los cuales se encuentran en la Biblioteca Pública de East Hampton en Southampton, Nueva York. Correspondencia entre Frank G. Speck y Red Thunder Cloud, publicada por el Sociedad filosófica americana (1938), así como estudios etnográficos sobre los indios Montauk y Shinnecock de Nueva York, están disponibles en la Colección Rare Eastern Indian de la Biblioteca Pública de Nueva York. Se han escrito numerosos artículos sobre Red Thunder Cloud, el más definitivo de los cuales es Goddard Ives, "La identidad de Red Thunder Cloud" Sociedad para el Estudio de las Lenguas Indígenas de las Américas (Abril de 2000). Un obituario está en el New York Times (8 de enero de 1996).

Johnnieque B. Amor