Narrativas de esclavos: una descripción general

Un hombre libre "no puede ver las cosas de la misma manera que el esclavo, porque no mira, ni puede, mirar desde el mismo punto desde el que lo hace el esclavo", argumentó Frederick Douglass (1817-1895) en su segunda autobiografía, Mi esclavitud y mi libertad (2003, pág. 254). Alejados de la experiencia de la esclavitud e incapaces de mirar el mundo desde el punto de vista de los esclavizados, los estudiosos de la historia estadounidense se han basado en el testimonio de los esclavos, como las narrativas de esclavos, para representar la experiencia y el impacto de la esclavitud. Escritas y dictadas por esclavos estadounidenses, las narrativas de esclavos relatan las luchas de los esclavos y las esclavas desde la esclavitud hasta la libertad. Estos relatos de primera mano discuten una amplia gama de temas, que incluyen, entre otros, la vida bajo la esclavitud, las relaciones entre esclavos, las interacciones con los amos y supervisores blancos, el abolicionismo, la rebelión y la resistencia. Aunque existen varias narrativas esclavistas desde mediados del siglo XVIII y algunas que se extienden hasta las primeras décadas del siglo XX, este género literario alcanzó la cima de su popularidad a mediados del siglo XIX. Las narrativas de esclavos tenían un doble propósito: exponer las abominaciones de la esclavitud y persuadir a lectores apartados para que se opusieran activamente a la institución de la esclavitud.

La esclavitud en las narrativas: una definición comunitaria, una crítica colectiva

Aunque las narrativas de esclavos describen las dificultades y luchas personales de los esclavos, no hay nada individual en estos textos. Cada narrador de esclavos, "al escribir sobre las experiencias de su vida personal, escribió simultáneamente en nombre de los millones de esclavos silenciosos que aún se mantienen cautivos en todo el sur" (Gates 1987, p. X). Por lo tanto, si bien cada narración es un argumento personal y un alegato por la abolición de la esclavitud, también es parte de un esfuerzo mayor. Al seguir un patrón común y enfatizar temas similares, las narrativas de esclavos crean una voz unificada que no solo define la esclavitud de manera comunitaria, sino que también la critica colectivamente.

Las narrativas de esclavos están cargadas de descripciones de maltrato físico. Palizas, azotes, violaciones, encarcelamientos y la negación de la alimentación y la ropa adecuadas son algunos de los abusos más comunes detallados por los narradores esclavos. Uno de los relatos más notorios de la esclavitud proviene de la narrativa de Moses Roper (1999), que proporciona detalles explícitos e ilustraciones de los instrumentos de tortura utilizados por Gooch, el maestro de Roper. Pero no todas las narrativas contienen descripciones tan horribles. El relato de 1868 de Elizabeth Keckley (1818-1907), por ejemplo, rara vez menciona el abuso físico. Esta ausencia, sin embargo, es tan pronunciada como las descripciones gráficas de Roper. En su narrativa larga y detallada, Keckley dedica solo unas pocas líneas a relatar su violación. Ella escribe, "un hombre blanco ... tenía planes viles sobre mí ... Basta decir que me persiguió durante cuatro años, y yo, yo, me convertí en madre" (p. 39). Esta breve y vacilante descripción muestra tanto el profundo dolor de Keckley como las duraderas repercusiones de la esclavitud. Ya sea que se describan con gran detalle o se mencionen solo de pasada, los abusos de la esclavitud dejan en (y sobre) el cuerpo del narrador una historia de violencia e inhumanidad.

Sin embargo, no todos los abusos fueron físicos. Muchos narradores creían que la prohibición de la educación causaba cicatrices mucho más profundas que el látigo. En su narrativa, Henry Bibb (1815-1854) escribió que el único propósito de obligar a los esclavos a permanecer analfabetos era "degradarlos y subordinarlos" (2001, p. 155). Leonard Black (1847) recordó cómo su maestro no solo lo desanimó de leer, sino que también castigó severamente a Black por intentar educarse a sí mismo. Frederick Douglass, quizás el narrador más famoso en discutir las limitaciones educativas de la esclavitud, creía que había poder en aprender a leer. "Cuanto más leía", escribió Douglass, "más me llevaban a aborrecer y detestar a mis esclavizadores" (1987, p. 278).

Para la mayoría de los narradores de esclavos, sin embargo, fue el puesto de subasta, no la alfabetización, lo que los llevó a verdaderamente "aborrecer y detestar" a sus esclavizadores. El mercado de esclavos, la compra y venta de seres humanos, fusionó los peajes físicos y mentales de la esclavitud. Las narrativas de esclavos describen la trata despiadada de esclavos, que separó al marido de la esposa, el padre del hijo y el hermano de la hermana, como esclavitud en su forma más básica y atroz (Johnson 1999). En su narración de 1847, William Wells Brown (1814–1884) relata haber visto cómo arrancaban a una madre de su bebé recién nacido. Aunque Brown no conocía a esta mujer, se sintió abrumado por la injusticia del evento, "un sentimiento parecido al horror, atravesó mi cuerpo", recordó Brown (1996, pp. 128-129).

Aunque ninguna relación social pudo escapar por completo a la amenaza de disolución, los esclavos se resistieron a la subasta por cualquier medio que pudieran emplear. En su narración publicada en 1860, el reverendo Offley describe cómo su madre les dijo a los compradores de esclavos que prefería matar a sus hijos antes que ver a su familia destrozada (1971, p. 131). Aunque Offley explicó más tarde que su madre realmente no tenía la intención de llevar a cabo su amenaza, su convicción era tan fuerte que su maestro finalmente se vio obligado a creerle.

Cuentos de resistencia

A pesar de todas sus descripciones de la esclavitud, las narrativas son, sobre todo, una expresión de una lucha por la libertad. Sirven como una herramienta abolicionista, abogando por el fin de la esclavitud, y como una salida, permitiendo a los esclavos documentar, en sus propias palabras, sus historias de vida. Estas narrativas detallan cómo los esclavos trabajaron y superaron las circunstancias más difíciles. Al describir los ingeniosos métodos de escape de los esclavos, como disfrazar sus identidades, enviarse por correo, presentar peticiones a los abolicionistas e incluso vivir en la clandestinidad, las narraciones son un testimonio de triunfo.

Estos relatos de esclavos no solo influyeron en el pensamiento abolicionista, sino que también ayudaron a definir y desarrollar la literatura afroamericana. El impacto de estos relatos del siglo XIX se puede ver en autobiografías del siglo XX, como las de Richard Wright. Boy Negro (1945) y La autobiografía de Malcolm X (1965), y también en novelas como la de Toni Morrison Amado (1987) y Sherley Anne Williams Estos Rose (1986). Las narrativas de esclavos son historias de vida, que documentan los horrores de la esclavitud y la lucha inquebrantable contra esta institución.

Bibliografía

Bibb, Henry. La vida y las aventuras de Henry Bibb: un esclavo estadounidense [1849]. Madison: Prensa de la Universidad de Wisconsin, 2001.

Negro, Leonard. La vida y los sufrimientos de Leonard Black, un fugitivo de la esclavitud. New Bedford, MA: Prensa de Benjamin Lindsey, 1847.

Brown, William Wells. "La narrativa de William Wells Brown, un esclavo fugitivo". En Huida del diablo: seis narrativas de esclavos, ed. Loren Katz. Trenton, Nueva Jersey: Africa World Press, 1996.

Douglass, Frederick. "La vida de Frederick Douglass". En Las narrativas clásicas de esclavos, ed. Henry Louis Gates Jr.Nueva York: Penguin, 1987.

Douglass, Frederick. Mi esclavitud y mi libertad. Nueva York: Penguin, 2003.

Gates, Henry Louis, Jr., ed. Las narrativas clásicas de esclavos. Nueva York: Penguin, 1987.

Johnson, Walter. Alma por alma: la vida dentro del mercado de esclavos anterior a la guerra. Cambridge, MA: Harvard University Press, 1999.

Katz, Loren. Huida del diablo: seis narrativas de esclavos. Trenton, Nueva Jersey: Africa World Press, 1996.

Keckley, Elizabeth Hobbs. Entre bastidores; o Treinta años de esclavitud y cuatro años en la Casa Blanca. Nueva York: GW Carleton, 1868.

Offley, GW "Una narración de la vida y la labor del Rev. GW Offley, un hombre de color y predicador local". En Cinco vidas negras, ed. Ann Bontemps. Middletown, CT: Wesleyan University Press, 1971.

Roper, Moisés. "Una narración de las aventuras y el escape de Moses Roper, de la esclavitud estadounidense". En Nací esclavo: una antología de narrativas clásicas de esclavos, ed. Yuval Taylor. Chicago: Lawrence Hill, 1999.

                           Alejandra Dubcovsky