Nagurski, bronislau («bronko»)

(b. 4 de noviembre de 1908 en Rainy River, Ontario, Canadá; d. 7 de enero de 1990 en International Falls, Minnesota), miembro del Salón de la Fama del fútbol americano profesional, fullback imparable All-Pro y tackle defensivo de los Chicago Bears.

Los padres de Nagurski, Nykoleig y Michalina Nagurski, eran de la Ucrania rusa; su padre era tendero. La familia, que incluía a cuatro hijos, se mudó a International Falls, Minnesota, en 1912. Un maestro de escuela primaria apodó al niño "Bronko"; el nombre se quedó y resultó profético para Nagurski, quien, como un jugador de fútbol profesional y universitario contundente en las décadas de 1920 y 1930, era conocido por arrastrar a los posibles tacleadores a la zona de anotación mientras marcaba.

Nagurski disfrutó del fútbol cuando era niño y jugó durante dos años en International Falls High School. Como estudiante de último año, se transfirió a la cercana escuela secundaria Bemidji, pero se le prohibió participar en el programa de fútbol por ser un estudiante fuera del distrito. Un influyente alumno de la Universidad de Minnesota, que había visto jugar a Nagurski antes, recomendó al joven atleta al entrenador de Gopher, Clarence ("Doc") Spears, quien en 1925 fue a visitar a Nagurski. La historia de su primer encuentro se convirtió en un testimonio legendario de la fuerza inusual de Nagurski. Según Spears, estaba conduciendo a través del campo agrícola cerca de la casa de Nagurski cuando se encontró con Nagurski arando un campo sin un caballo ni una mula. Nagurski levantó la mano para indicar una dirección sin dejar caer el arado. Esta inusual demostración de fuerza impresionó a Spears, quien reclutó a Nagurski para jugar para los Gophers de la Universidad de Minnesota después de graduarse de Bemidji en 1926.

Los Gophers se desempeñaron admirablemente durante el tiempo de Nagurski con el equipo. Al final de su última temporada en 1929, el equipo había acumulado un récord de tres años de 18–4–2. En 1928, Nagurski se convirtió en el único jugador universitario en ser nombrado All-America para dos posiciones diferentes (fullback y tackle defensivo) en la misma temporada. Recibió ese honor por segunda vez en 1929.

Para 1930, cuando recibió su licenciatura, Nagurski era un enorme magullador de seis pies y dos pulgadas y pesaba 225 libras. El entrenador George Halas contrató personalmente a Nagurski para jugar con los Chicago Bears de la Liga Nacional de Fútbol Americano (NFL) en 1930. En nueve temporadas con los Bears, Nagurski, vistiendo la camiseta número 3, se distinguió como fullback y como tackle ofensivo; también jugó como liniero defensivo. Nagurski se incorporó al fullback All-Pro en 1932, 1933 y 1934, y recibió una compensación a varias tasas de pago durante su carrera, hasta $ 5,000 por temporada. Entre sus jugadas más memorables se encontraba un pase de touchdown en el último cuarto lanzado durante el desempate del campeonato de la NFL de 1932 contra los Portsmouth Spartans (ahora Detroit Lions). Nagurski, para lanzar el pase, saltó por encima de los jugadores en la línea de golpeo y se conectó con éxito con su compañero de equipo Harold ("Red") Grange. La jugada rompió un empate sin goles y ganó el campeonato para los Bears. El equipo ganó un segundo título en 1933 y ganó tres playoffs en total durante los años de Nagurski, dejándolo con una colección de anillos de campeonato de leviatán en tamaño diecinueve y medio.

El 28 de diciembre de 1936, Nagurski se casó con Eileen Kane; la pareja tuvo seis hijos. Al año siguiente, Nagurski renunció al fútbol profesional después de ocho temporadas en la NFL. Incapaz de servir en el ejército debido a sus lesiones atléticas, se reincorporó a los Bears por una sola temporada como tackle defensivo durante la Segunda Guerra Mundial, y por tercera vez en su carrera ayudó al equipo a ganar un campeonato en 1943. Según el Pro Football Hall of Fame en Canton, Ohio, al que fue admitido en 1963, el total de carreras de Nagurski después de nueve años de juego fue de 4,031 yardas. Fue nombrado miembro del Salón de la Fama del Fútbol Americano Universitario en 1951.

Después de los años de la NFL, Nagurski siguió una carrera como luchador profesional durante más de una década. Se retiró de la lucha libre en 1960 y abrió una estación de servicio en International Falls. En 1963 fue consagrado junto con Grange, Jim Thorpe de los New York Giants y otros catorce como participante en el nuevo Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional en Canton, Ohio.

Nagurski pasó sus últimos años en Rainy Falls, Minnesota, a cuatro millas de International Falls. Un recluso admitido por sí mismo, evitó la prensa, pero hizo una breve aparición pública en 1984 en Tampa, Florida, como el lanzador de monedas honorario en el Super Bowl XVIII. Después de algunos meses en un hogar de ancianos a fines de la década de 1980, Nagurski murió por causas no reveladas en el Falls Memorial Hospital en International Falls. Está enterrado en el cementerio de Saint Thomas.

Abundan las historias sobre la fuerza incomparable de Nagurski en el campo de fútbol. Como dijo el periodista deportivo Arthur Daley, "Se sacudió a los tacleadores secundarios como un perro se sacude las pulgas". Nagurski resumió su paradigma de juego: "Si alguien se interponía en mi camino, los atravesaba". En una ocasión, los testigos coincidieron en que Nagurski chocó y derribó a un policía montado, junto con su caballo, que estaba estacionado en el campo de la arena para sofocar a una multitud rebelde. Otro día, según los compañeros de equipo de Nagurski, niveló a cuatro jugadores rivales en su camino hacia la zona de anotación. Después de anotar en esa carrera e incapaz de reducir la velocidad, rebotó en el poste de la portería antes de estrellarse contra la pared de ladrillos de la arena del Wrigley Field de Chicago. Aún de pie, Nagurski regresó a la línea de banda y se quejó al equipo: "¡Ese último golpea fuerte!"

Sólido, fuerte, ágil y tolerante por naturaleza, Nagurski fue el prototipo del profesional de la NFL. Tenía doce años cuando se organizó la NFL en 1921, y la liga estaba apenas en su décimo año cuando se unió a los Bears. El draft universitario aún no estaba establecido y las franquicias de la NFL operaban con equipos exiguos de dieciocho a veintidós jugadores. Los historiadores del fútbol citan a Grange y Thorpe como los mejores jugadores de backfield en general, pero el infranqueable Nagurski es venerado por muchos como el mejor jugador de fútbol de todos los tiempos. Aunque otros de sus contemporáneos eran más altos o más rápidos, ninguno era más fuerte que los Nagurski de hombros cuadrados y mandíbula cuadrada. En la parrilla corrió un curso directo, nunca hacia la línea lateral, incluso en ausencia de interferencias de compañeros de equipo. En 1984 New York Times El columnista Grantland Rice dijo: "Once Bronko Nagurskis podrían vencer a once Red Granges ya once Jim Thorpes".

Arthur Daley, Fútbol profesional ' s Salón de la fama (1963), incluye un capítulo sobre Nagurski. Aparecen artículos sobre Nagurski en Andrew H. Malcolm, Edición biográfica del New York Times (23 de abril de 1972) e Ira Berkow, Servicio biográfico del New York Times (21 de enero de 1984). Nagurski se analiza junto con Red Grange en Robert H. Shoemaker, Jugadores de fútbol famosos (1953). Un obituario está en el New York Times (9 de enero de 1990).

Gloria Cooksey