Mutis, josé celestino (1732–1808)

José Celestino Mutis (b. 6 abril 1732; d. 11 de septiembre de 1808), figura destacada de la Ilustración hispanoamericana. Nacido en Cádiz, una de las ciudades de España más receptivas a las nuevas ideas de la Ilustración, Mutis estudió primero en el Colegio de San Fernando de su ciudad natal y más tarde en la Universidad de Sevilla. Mutis se concentró en la botánica — evidentemente tenía alguna correspondencia con Linneo — aunque también estudió física, matemáticas, astronomía y medicina. Médico licenciado, fue a las Indias en 1760 como médico del nuevo virrey de Nueva Granada, Pedro de Messía De La Cerda.

Inmediatamente después de su llegada a Bogotá, Mutis comenzó a recolectar y estudiar plantas del Nuevo Mundo por su valor medicinal. Como médico de primer nivel en Nueva Granada —sólo había dos licenciados en el reino— se convirtió en protomédico (médico forense) en Bogotá, dedicándose a mejorar la salud pública y controlar epidemias. En 1773 ingresó al clero. Como el primero protomédico de Nueva España (Francisco Hernández) doscientos años antes, Mutis compaginaba su formación médica con su pericia botánica.

A fines de 1783, con el título de Primer Botánico y Astrónomo del Rey de Carlos III, Mutis encabezó un equipo de dieciocho distinguidos científicos que recorrieron prácticamente todo lo que hoy es Colombia, recolectando muestras de la flora, haciendo dibujos y averiguando los aspectos prácticos. usos de las 130 familias de plantas y veinte mil hierbas que estudiaron. Para difundir los hallazgos de su expedición, Mutis planeó una serie de trece volúmenes, incluidos dibujos en color, pero nunca vio su prodigiosa labor impresa. Abrumado por una multitud de responsabilidades científicas, administrativas y médicas en Nueva Granada, no tuvo tiempo de encargarse de la publicación. Sin embargo, afortunadamente, tras su muerte, casi siete mil de sus dibujos y cuatro mil páginas de manuscritos fueron enviados al archivo del Real Jardín Botánico de Madrid.

Figura típica de la Ilustración hispanoamericana, Mutis estaba interesado en promover todos los conocimientos útiles: la eficacia de la quinina contra la malaria, diccionarios españoles de lenguas indígenas, presión barométrica en cuanto afecta el crecimiento de las plantas y formas de controlar las epidemias. Cuando el renombrado científico alemán Alexander von Humboldt llegó a Bogotá durante sus viajes por Hispanoamérica, quedó muy impresionado por la amplitud de conocimientos de Mutis, refiriéndose a él en un momento como el "patriarca de los botánicos" y más tarde dedicando uno de sus tratados científicos a el científico hispanoamericano. En 1803, participando en otra empresa intelectual, Mutis estableció un observatorio astronómico en Bogotá, el más alto del mundo en ese momento. Murió en Bogotá a los setenta y seis.