Mochileros y senderismo

"Creo que no puedo preservar mi salud y mi espíritu a menos que pase cuatro horas al día al menos, y comúnmente es más que eso, deambulando por los bosques, colinas y campos absolutamente libre de cualquier compromiso mundano" (Sattelmeyer, p. 99). Las palabras de Henry David Thoreau, pronunciadas por primera vez en 1851, todavía capturan para muchos estadounidenses el significado y la importancia de caminar hacia un mundo y, al menos temporalmente, dejar atrás otro. Aunque los bosques de Thoreau en Nueva Inglaterra pueden haber sucumbido en gran medida a las fuerzas de la industrialización y la expansión económica, todavía existen muchas áreas naturales donde los excursionistas y mochileros continúan recuperando su salud y su espíritu.

Según muchos informes, el mochilero de hoy tendría dificultades para reconocer a su homólogo de hace cien, o incluso cincuenta, años. A principios del siglo XX, Estados Unidos estaba experimentando una transformación física y social caracterizada por una mayor urbanización, industrialización y mecanización que hizo que muchas personas buscaran un respiro de los males de la vida urbana volviendo a la naturaleza. De estas circunstancias surgió un movimiento de recreación popular, conocido como "artesanía en madera", que "celebraba un conocimiento práctico de la naturaleza" y estaba "preocupado por un ideal masculino independiente arraigado en la frontera" (Turner, p. 464). El leñador poseía un conocimiento íntimo de su entorno y era capaz de vivir de la tierra utilizando los recursos disponibles. Cazar, encender fogatas, identificar plantas comestibles y construir refugios eran algunas de las habilidades al aire libre que un leñador necesitaba para dominar la naturaleza salvaje y recrear las comodidades del hogar. Muchos libros se publicaron con títulos como El camino del bosque y Camping y artesanía en madera ensalzando las recompensas y virtudes del leñador autosuficiente. Los Boy Scouts of America también adoptaron formalmente esta ética utilitaria del desierto a principios del siglo XX.

Si bien el movimiento de los leñadores fue una reacción directa contra la mecanización invasora de la sociedad, esta misma fuerza industrial proporcionó una red de nuevos ferrocarriles y carreteras para que el ciudadano promedio tuviera acceso a las tierras públicas. Los automóviles permitían a las personas conducir a ríos, montañas y espacios abiertos para acampar, pescar y hacer caminatas. En un corto período de tiempo, las tierras públicas de la nación se convirtieron en un destino turístico legítimo y significativo tanto para individuos como para familias.

A medida que más y más personas exigían acceso en automóvil a las tierras públicas y los parques nacionales de la nación, el gobierno respondió construyendo una extensa red de carreteras que se adentraban cada vez más en la naturaleza. Con el fin de proteger algunas de las tierras vírgenes que quedan, varios visionarios ambientales abiertos, incluidos Aldo Leopold y Bob Marshall, marcaron el comienzo de una nueva ética de la naturaleza que celebraba las cualidades estéticas y espirituales de la naturaleza. Estos llamamientos estaban dirigidos específicamente a movilizar a las crecientes filas de excursionistas y mochileros que usaban las tierras públicas para la recreación. El creciente número de defensores de las áreas silvestres, como el Sierra Club y el Appalachian Mountain Club, creían en proteger y preservar algunas de las tierras públicas restantes en su estado prístino y eran en gran parte responsables de asegurar el apoyo administrativo para la protección de la naturaleza. El documento legislativo más importante que surgió de este movimiento fue la Ley de Áreas Silvestres de 1964. En ella, las áreas silvestres se definen como "un área donde la tierra y su comunidad de vida no están restringidas por el hombre, donde el hombre mismo es un visitante que no permanecer."

Al reservar vastas extensiones de tierra que permanecerían vírgenes para siempre por el hombre, el Congreso esencialmente proporcionó a los excursionistas y mochileros su propia provincia exclusiva. A medida que aumentó el número de excursionistas y mochileros que visitaban las áreas silvestres y fuera del país durante las décadas de 1970 y 1980, las preocupaciones sobre el impacto que estas cifras tendrían en la tierra y sus habitantes influyeron en otra ética de las áreas silvestres. El mantra Leave No Trace (LNT) de "tomar solo fotografías, dejar solo huellas" fue adoptado uniformemente por muchas organizaciones y empresas, incluidas Outward Bound, The North Face y, recientemente, los Boy Scouts of America. El excursionista y mochilero en el desierto de Estados Unidos ahora no solo era un visitante que no se quedaba, sino también uno que viajaba con ligereza por la tierra, tanto literal como figuradamente.

Una de las consecuencias inesperadas del movimiento LNT fue la comercialización de ropa y equipos para actividades al aire libre que eran tecnológicamente avanzados, más eficientes y, lo más importante, más livianos. De repente, las estufas de gas compactas reemplazaron a las fogatas, las carpas de nailon provistas de postes de aluminio reemplazaron a los cobertizos, y el conocimiento práctico de cómo operar estos dispositivos reemplazó al conocimiento práctico de la tierra. Dos de los artilugios tecnológicos más controvertidos que han alterado la postura una vez autosuficiente de la mayoría de los mochileros y excursionistas son el uso de teléfonos móviles y dispositivos de sistema de posicionamiento global (GPS) en el campo. Los defensores de estas tecnologías aprecian la facilidad con la que el teléfono puede mantenerlos en contacto con el mundo exterior siempre que sea necesario (especialmente si se pierden o se lesionan), así como la precisión del GPS para localizar la posición exacta de uno en el bosque. Los opositores argumentan que estos dispositivos brindan una falsa sensación de seguridad que fomenta la dependencia de la tecnología a expensas de las habilidades de navegación y el sentido común.

Esta tendencia en la aplicación de las últimas tecnologías a los equipos y herramientas de mochileros y caminatas ha creado un mercado multimillonario que lidera la industria de artículos deportivos al aire libre en ventas generales (mayo). El consumismo, aunque no se asocia a menudo con una imagen del mochilero solitario caminando hacia la naturaleza, se ha convertido en un elemento esencial en la ética actual de excursionismo y mochilero de impacto mínimo.

La comercialización de caminatas y mochileros alienta y permite que un número cada vez mayor de personas caminen de manera cómoda y segura en las áreas silvestres y rurales de las tierras públicas de Estados Unidos. Afortunadamente, los Estados Unidos tienen casi 200,000 millas de senderos existentes en terrenos públicos para que personas de todas las capacidades puedan explorar. Estos van desde senderos breves e interpretativos publicados con información sobre la flora y fauna local hasta senderos escénicos nacionales como el Pacific Crest Trail y el Appalachian Trail que se extienden continuamente por miles de millas, brindando a los excursionistas y mochileros aparentemente infinitas oportunidades para volver a la naturaleza.