Mercer, john herndon («johnny»)

(b. 18 de noviembre de 1909 en Savannah, Georgia; d. 25 de junio de 1976 en Los Ángeles, California), uno de los principales letristas de música popular de mediados del siglo XX y ganador de cuatro premios de la Academia a la mejor canción, incluidos "Moon River" (1962) y "Days of Wine and Roses" ( 1963); cofundador de Capitol Records.

Mercer era hijo de George A. Mercer, abogado y vendedor de bienes raíces, y Lillian Ciucevich. La familia de Mercer, que incluía una hermana y tres medio hermanos mayores del primer matrimonio de su padre, estaba bastante bien y vivía en uno de los vecindarios más prósperos de Savannah. Mercer asistió a Woodberry Forest Preparatory School en Orange, Virginia, de 1922 a 1927, donde mostró un intenso interés por la poesía y la música. A la edad de quince años escribió su primera canción, un número de jazz que llamó "Sister Suzie, Strut Your Stuff".

Después de graduarse, Mercer regresó a Savannah, donde trabajó brevemente en el fallido negocio inmobiliario de su padre. A instancias de su madre, se unió al Savannah Little Theatre en 1927. Más tarde ese año viajó con el grupo de teatro para participar en una competencia de teatro de un acto en la ciudad de Nueva York. Después de la competencia hizo su debut en Broadway en una producción de Ben Jonson. Volpone en 1928. Atraído por el teatro musical, audicionó sin éxito para un papel en Gaieties de Garrick de 1930, pero logró colocar una de sus canciones en el programa. Mercer se casó con Ginger Meehan, una bailarina de Alegrías en junio de 1931, y la pareja se estableció en Brooklyn, donde Mercer comenzó a concentrar sus energías en la composición de canciones. Tuvieron dos hijos.

Desde el principio, Mercer colaboró ​​con algunos de los principales compositores de la época. "Lazybones", su primer gran éxito en 1933, fue escrito con Hoagy Carmichael. Ese mismo año comenzó a trabajar para el líder de orquesta Paul Whiteman, sirviendo como vocalista, maestro de ceremonias y compositor del popular programa de radio de Whiteman. En 1935 se dirigió a Hollywood después de conseguir un contrato de composición y actuación con RKO Studios. Aunque su carrera como actor fue relativamente breve, durante las siguientes décadas Mercer escribió cientos de canciones para películas. A principios de la década de 1940, el compositor se unió al propietario de la tienda de música Glenn Wallich y al también compositor Buddy DeSylva para fundar Capitol Records, donde se desempeñó como presidente y buscador de talentos. En 1946, Mercer ganó su primer premio de la Academia a la mejor canción, por "On the Atchison, Topeka, and the Santa Fe", escrita con el compositor Harry Warren para la película. Las chicas de harvey.

Mercer ganó su segundo premio de la Academia en 1951 por la letra de "In the Cool, Cool, Cool of the Evening" de Hoagy Carmichael, escrita para la película. Aquí viene el novio. Aunque Mercer fue compositor durante varias décadas, produjo quizás sus mayores contribuciones musicales durante la década de 1960. Hizo algunos de sus trabajos más memorables y ganó dos premios Oscar más durante la última década completa de su carrera como letrista. Un factor importante en el trabajo de Mercer durante la década de 1960 fue su gratificante colaboración con el compositor y director de orquesta Henry Mancini.

La mayor fama de Mercer vino por su escritura lírica, pero creó tanto la letra como la música para dos películas musicales, Daddy Long Legs (1954) y Top Banana (1951). También proporcionó tanto la letra como la melodía de un puñado de éxitos populares, incluidos "Something's Gotta Give" (1955), "I'm an Old Cowhand" (1936) y "Dream" (1944).

A principios de la década, Mercer y Mancini escribieron "Moon River" para la película. Desayuno en Tiffany's, protagonizada por Audrey Hepburn y George Peppard. La canción, un clásico instantáneo, le valió a Mercer su tercer Oscar a mejor canción en 1962. Un matrimonio magistral de palabras y música, la canción es particularmente memorable por la nostalgia de las letras de Mercer.

La colaboración entre Mercer y Mancini volvió a tener éxito en 1963, con la canción ganadora del Oscar por "Days of Wine and Roses", el tema principal de la película del mismo nombre, protagonizada por Jack Lemmon y Lee Remick. Mercer también trabajó con Mancini en canciones para otras dos películas, La gran carrera (1965) y Querida Lili (1970).

Otro éxito de la década de 1960 para Mercer fue "I Wanna Be Around" (1959), popularizado por primera vez por el vocalista Tony Bennett, y más tarde cubierto por docenas de artistas, incluida una versión en vivo candente presentada por el artista de rhythm and blues James Brown en el Apollo. Teatro. Una historia interesante rodea la génesis de esta canción, cuya idea le fue sugerida por primera vez a Mercer en una carta de la esteticista de Ohio Sadie Vimmerstedt. Ella le envió una sola línea, "Quiero estar cerca para recoger las piezas cuando alguien te rompa el corazón", y con eso como inspiración, Mercer escribió el resto de la letra. Sin embargo, nunca olvidó la contribución de Vimmerstedt y le dio un crédito de coautor que le valió alrededor de $ 3,000 al año una vez que la canción se convirtió en un gran éxito.

En 1965, Mercer escribió letras en inglés para revisar una popular canción francesa, creando "Summer Wind", un gran éxito para Frank Sinatra y Wayne Newton. Dos años más tarde, en colaboración con el compositor Neal Hefti, Mercer escribió la canción principal de la versión cinematográfica de Neil Simon. Descalzo en el parque.

A finales de la década de 1960, cuando los editores de música Howard Richmond, Abe Olman y Al Brackman fundaron el Salón de la Fama de los escritores de canciones (SHOF), Mercer parecía una elección natural como presidente fundador de la organización, que se había creado para darles a los compositores un buen -visibilidad merecida. Mercer ocupó ese puesto desde 1969 hasta 1973, cuando pasó la antorcha a Sammy Cahn, su sucesor escogido personalmente. Mercer permaneció activo hasta mediados de la década de 1970. A finales de 1975 le diagnosticaron un tumor cerebral y murió a los sesenta y seis años. Mercer está enterrado en el cementerio Bonaventure en su ciudad natal de Savannah.

Mercer, uno de los letristas estadounidenses más prolíficos del siglo XX, será recordado por mucho más que el volumen de su producción y la velocidad con la que produjo las canciones. Según el sitio web de SHOF, el lugar único de Mercer en la historia de la composición de canciones no puede atribuirse ni a "la sofisticación de moda de sus letras" ni a "su encanto sureño". Por muy cautivadoras que hayan sido estas cualidades, no logran capturar al verdadero Mercer. "Pregúntale a cualquiera que escriba letras, Johnny Mercer fue un genio".

Mercer ayudó a dar forma al rostro de la música popular estadounidense durante más de cuatro décadas. Sus letras esencialmente americanas sirvieron como temas para cantantes de baladas y jazz clásico como Frank Sinatra, Billie Holiday y Tony Bennett. Según el también compositor Oscar Brand, "Johnny Mercer tenía una calidad de garbo que estaba más allá de la celebridad. Querías apreciar a este hombre".

Una exhibición permanente de Mercer se encuentra en la Biblioteca Pullen en el campus de la Universidad Estatal de Georgia en Atlanta. Un retrato de Mercer, junto con las letras que son su mayor legado a la música popular estadounidense, se encuentra en Bob Bach y Ginger Mercer, eds., Nuestro amigo Huckleberry: la vida, los tiempos y la letra de Johnny Mercer (mil novecientos ochenta y dos). Se puede encontrar más información en Gene Lees, Película americana (Diciembre / enero de 1978); y Warren Craig, Los grandes compositores de Hollywood (1980). Un obituario está en el New York Times (26 junio 1976).

Don Amerman