Mensajes codificados

Durante la esclavitud, se impusieron restricciones a los afroamericanos para mantener su dependencia de los blancos. Los maestros y capataces blancos utilizaron esta técnica para evitar el derrocamiento del sistema de castas de las plantaciones. Se pensó que la alfabetización limitada entre los negros planteaba un problema para la comunicación y la cultura negra. Los esclavos, sin embargo, enfatizaron la tradición oral de historias y canciones para mantener una identidad separada de la propiedad mueble. La tradición oral de los esclavos se componía de mensajes codificados envueltos en canciones o historias. En general, se pensaba que eran inofensivos y, a menudo, los maestros y supervisores blancos los pasaban por alto.

La cultura esclavista reflejaba el trato, los sueños y las metas de los esclavos. Muchas canciones populares cantadas durante el trabajo o la actividad de ocio (si existía alguna) observaban la vida y las prácticas diarias de los barrios de esclavos. Uno de los factores que más influyó en las culturas esclavistas fue la espiritualidad. La religión a menudo proporcionó la base para los mensajes codificados y su desciframiento. La presencia de símbolos religiosos en los mensajes codificados resultó ser una poderosa fuente de resistencia. Los blancos a menudo pasaban por alto el canto de los espirituales esclavos como simplemente la repetición de los cantos de la iglesia que se escuchaban en las iglesias blancas. Harriet Tubman, una estimada y legendaria conductora del Ferrocarril Subterráneo, un movimiento de base para ayudar a los negros a escapar de la esclavitud, fue apodada Moisés debido a sus frecuentes viajes a estados esclavistas para ayudar en la fuga de un esclavo fugitivo. El Moisés bíblico sacó a los esclavos hebreos de Egipto y fue descrito como favorecido por Dios. El apodo de Tubman simbolizaba tanto la resistencia como la fe que tenían los esclavos fugitivos tanto en la espiritualidad como en los conductores del ferrocarril subterráneo. La historia de Moisés y la liberación de los esclavos hebreos proporcionó un elemento básico en las tradiciones espirituales y orales de los esclavos. La tierra de Egipto apareció con frecuencia en canciones de esclavos. "Baja, Moisés" y "¿No se perdió el viejo faraón?" Son ejemplos de la historia del Éxodo a la que se hace referencia sobre la lucha por la libertad.

"Canaán" y el "río Jordán" también hicieron apariciones consistentes en los espirituales esclavos. "Swing Low, Sweet Chariot", "Sweet Canaan's Happy Land", "March Down to Jordan" y "Roll, Jordan, Roll" se refieren a estos sitios bíblicos. El río Jordán una vez cruzó la libertad prometida y fue dividido por el profeta Elías. En el Nuevo Testamento, el río Jordán también fue el lugar bautismal de Jesucristo. "Canaán", también conocida como la tierra de la leche y la miel, es prometida por Dios a los hebreos recién emancipados. Canaán simbolizaba una tierra de promesas y libertad, muy alejada de los horrores y brutalidades de la esclavitud. El renombrado abolicionista y ex esclavo Frederick Douglass describió la fuerza de las alusiones bíblicas y espirituales en la cultura esclavista. “Un observador agudo podría haber detectado en nuestro canto repetido de 'Oh Canaán, dulce Canaán, me dirijo a la tierra de Canaán' algo más que una esperanza de llegar al cielo. ' Queríamos llegar al Norte y el norte era nuestro Canaán ”(Douglass, 130).

Los esclavos usaron la Biblia, el cristianismo y sus prácticas de trabajo misionero para ayudar a otros esclavos que intentaron escapar. Jim, un esclavo fugitivo, explicó cómo se fugó mintiendo a su amo sobre su obra misional: "Hablé con los negros antes que él, de una manera para complacerlo. Pero ellos pudieron entenderme, porque había estado haciendo obra misional entre ellos, y los negros de los vecinos también, pero no el trabajo misionero que massa pensaba que estaba haciendo ”(Coffin 2004, p. 142). La referencia de Jim a la obra misional tenía un doble significado. En la superficie, la obra misional que el maestro de Jim le escuchó explicar fue la obediencia a los maestros para evitar problemas. El significado oculto de las enseñanzas de Jim era ser obediente para ganarse la confianza y la indulgencia del maestro. Ambos factores crecerían hasta que fuera posible una eventual fuga.

Aunque los mensajes codificados a menudo usaban el lenguaje, muchos mensajes codificados se escondían en ruidos simples. El legendario ferrocarril subterráneo utilizó una serie de nombres, canciones y sonidos codificados para transportar a los afroamericanos fugitivos a los estados libres del norte y, en varios casos, a las provincias canadienses. El abolicionista Levi Coffin describió la señal de un recién llegado a su casa en la red del ferrocarril subterráneo como un suave golpe en la puerta. Los golpes "no silbaron ni hicieron un ruido innecesario" (Coffin 2004, p. 112). Joshua McCarter Simpson, un afroamericano libre, escribió una canción en la que saludaba a la reina británica Victoria y sus asentamientos en Canadá debido a la inexistencia de esclavitud en ese país.

En la balada de Simpson, la alegórica "bienvenida personal a Canadá" que la reina Victoria dio a los esclavos que llegaban a ese país proporcionó una estimada esperanza y coraje a quienes realizaban el peligroso viaje hacia el norte. Otra canción de esclavos, "Súbete al tren del evangelio", también brindó valor para que los esclavos corrieran, citando espacio para muchas personas. La canción prometía que una tarifa barata aseguraba que el tren estuviera disponible para todos, ricos o pobres, una promesa que también aludía al hecho de que tanto negros como blancos brindaban ayuda a los esclavos fugitivos mientras viajaban por el ferrocarril subterráneo.

Aunque muchas canciones de esclavos grabadas alentaron la fuga de la esclavitud, otras canciones proporcionaron instrucciones a los esclavos que intentaron escapar. "Follow the Drinking Gourd" proporcionó instrucciones para los afroamericanos fugitivos que intentaron escapar de los estados más profundos del sur como Alabama, Mississippi y Georgia. Su creación está envuelta en leyendas y mitos. Se decía que un carpintero blanco, Peg Leg Joe, enseñaba a los esclavos la canción para que las instrucciones se incrustaran en secreto en la letra. Si los esclavos seguían la canción, tenían más posibilidades de escapar con éxito. Ciertas imágenes descritas en la canción, aunque comunes, tenían un doble significado. La calabaza para beber, una calabaza seca y tallada que se usa como vaso para beber, alude a la Estrella del Norte y su constelación, la Osa Mayor. Otras letras que mencionaban ríos y colinas eran ambas direcciones y reconocimientos de que el esclavo fugitivo está en el camino correcto. Una estrofa dejaba en claro a los esclavos que debían buscar el lugar donde se unían dos ríos, uno grande y otro pequeño, que describía el lugar donde confluían los ríos Tennessee y Ohio. Es esa unión de los dos ríos donde se estableció el nexo del Ferrocarril Subterráneo. Los conductores ayudarían a los fugitivos al refugio seguro más cercano y luego a su destino final.

Bibliografía

Coffin, Levi y William Still. Huyendo por la libertad: historias del ferrocarril subterráneo, ed. George y Willene Hendrick. Chicago: Ivan R. Doe, 2004.

Franklin, John Hope. Esclavos fugitivos: rebeldes en la plantación. Nueva York: Oxford University Press, 2000.

                                   Regina Barnett