Mcneill, don (ald) thomas

(b. 23 de diciembre de 1907 en Galena, Illinois; d. 7 de mayo de 1996 en Evanston, Illinois), presentador del programa de radio The Breakfast Club, uno de los programas de mayor duración en la historia de las redes de radio.

Don McNeill nació en Galena, Illinois, pero creció principalmente en Sheboygan, Wisconsin. En 1926 ingresó en la Universidad de Marquette en Milwaukee para estudiar periodismo, con la esperanza de convertirse en caricaturista editorial de periódicos. Pero durante su segundo año, con el fracaso del negocio de fabricación de muebles de su padre, se vio en la necesidad de buscar un trabajo para pagar sus estudios universitarios. El puesto que encontró fue como locutor en una estación de radio de Milwaukee, con un salario de $ 15 a la semana. También trabajó como editor de radio de Milwaukee Centinela, que era el periódico propietario de la emisora. El trabajo no duró mucho. Años más tarde, McNeill recordó que "el gerente me despidió y dijo que no tenía futuro en la radio". En 1930 recibió una licenciatura en Filosofía y Letras de Marquette.

Después de graduarse de la universidad, McNeill tomó un puesto en Louisville, Kentucky, como locutor del personal de una estación de radio local. Allí conoció a Van Fleming, cantante con quien formó un equipo de comedia radial llamado "Don y Van, los dos profesores". Tuvieron éxito en Louisville, pero cuando perdieron a su patrocinador se dirigieron a San Francisco, donde su rutina se transmitió a través de varios medios de NBC en la costa oeste. Cuando no pudieron conseguir suficiente trabajo para mantenerse, el equipo se disolvió y McNeill regresó al Medio Oeste.

En septiembre de 1931 se casó con Katharine (Kay) Bennett, una compañera de clase de la Universidad de Marquette a quien había conocido en la fiesta anual de Navidad de la universidad. La pareja se mudó a la ciudad de Nueva York, donde McNeill buscó trabajo en la radio. Sin éxito en su búsqueda, McNeill y su esposa regresaron a Milwaukee. Poco tiempo después, se fue solo a Chicago para buscar un puesto. En 1932 hizo una audición para maestro de ceremonias y escritor para el Pimienta, un programa de la red de NBC Blue Network con sede en Chicago de la madrugada que no estaba funcionando bien. Fue contratado por un salario de 50 dólares a la semana. La estación también lo tenía trabajando como escritor para Sábado Jamboree, un programa semanal de una hora, además de anunciar los horarios cinco días a la semana. Su esposa se reunió con él en el área de Chicago, donde permanecieron el resto de sus vidas.

Lo primero que hizo McNeill fue cambiar el nombre del Pimienta a los Club de desayuno; también lo organizó en cuatro segmentos que se denominaron "llamadas a desayunar". El programa se estrenó el 23 de junio de 1933 y, después de preparar el guión para los próximos dos meses, McNeill pidió permiso a la cadena para ejecutar el programa sin un guión. Porque pensaron que el Breakfast Club tenían una pequeña audiencia, accedieron. Durante el resto de sus muchos años en el aire, a excepción de comerciales y selecciones musicales, el programa fue esencialmente improvisado y extemporáneo. La fórmula funcionó, y la Breakfast Club fue un gran éxito. En su apogeo fue transmitido en más de 400 estaciones y escuchado por aproximadamente cuatro millones y medio de personas. Cada año, McNeill recibía más de un millón de correos de su audiencia, y gran parte del contenido del programa provenía de estas cartas.

El Breakfast Club se emitió cinco mañanas a la semana durante los siguientes treinta y cinco años. A partir de 1937, se transmitió ante una audiencia en vivo, a veces desde el Drake Hotel, el Terrace Casino en el New Morrison Hotel y otros lugares de Chicago. McNeill involucró a su audiencia en el programa entrevistando a algunos de sus miembros y levantándolos y haciéndolos marchar por el estudio —llamada una marcha alrededor de la mesa del desayuno— para presentar cada una de las cuatro llamadas al desayuno. Las entradas para el programa tenían una gran demanda no solo en Chicago, sino también en otros lugares cuando llevaba el espectáculo de gira durante un mes cada año. Los miembros del elenco habitual del programa eran Fran Allison (más tarde famoso por su trabajo en el espectáculo de marionetas de televisión Kukla, Fran y Ollie), Sam Cowling (comediante), Eddie Ballantine (director) y Carol Richards y Dick Noel (vocalistas). Algunos de los invitados famosos que aparecieron en el Breakfast Club fueron Patti Page, Johnny Desmond, Joe Louis, Thomas Hart Benton, Jane Russell, Groucho Marx, Danny Kaye, Gary Cooper, Jerry Lewis, Bob Hope, Ginger Rogers y James Stewart. Jim y Marian Jordan, que más tarde alcanzarían la fama como "Fibber McGee and Molly", aparecieron como "Toots and Chickie". A menudo se escuchaba a la esposa de McNeill y a sus tres hijos, especialmente en un programa navideño que se transmitió durante muchos años.

Durante la Segunda Guerra Mundial, McNeill transmitió una serie de entrevistas con trabajadores de las fábricas que producían artículos militares, e introdujo "Prayer Time" como una característica del programa, en la que se pidió a los oyentes que se unieran en oración en silencio, "cada uno con sus propias palabras : cada uno a su manera, por un mundo unido en paz ”. Esta característica se hizo popular y se mantuvo a partir de ese momento.

El 22 de febrero de 1954, el Breakfast Club fue llevado a la televisión como una transmisión simultánea. McNeill no funcionó bien en el nuevo medio y, aunque el programa fue televisado durante algunos años, no tuvo éxito. La audiencia de radio disminuyó en la década de 1960 y menos estaciones la transmitieron, lo que significó menos patrocinadores. El 27 de diciembre de 1968, después de casi 7,500 emisiones, finalizó uno de los programas de mayor duración en la historia de la radio en cadena. McNeill se despidió de la forma habitual, con las palabras "Sé bueno contigo mismo".

Después de jubilarse, McNeill continuó viviendo en su casa en Winnetka, Illinois. Enseñó artes de la comunicación en las universidades de Marquette y Notre Dame, representó a una empresa de desarrollo de tierras de Florida, se desempeñó como director de la Fundación Sears y formó parte de las juntas asesoras de Marquette, Notre Dame y la Universidad Loyola de Chicago. Murió de insuficiencia cardíaca en el Hospital Evanston en Illinois a la edad de ochenta y ocho años. Está enterrado en el cementerio de Todos los Santos en River Grove, Illinois.

Don McNeill no solo fue una de las personalidades más populares y exitosas de la época dorada de la radio, también fue un innovador importante. El formato que desarrolló para el Breakfast Club a menudo se le ha atribuido el mérito de sentar las bases para programas populares de televisión y entretenimiento nocturnos Tonight Show.

Los artículos de Don McNeill se encuentran en la Universidad de Marquette en Milwaukee, Wisconsin. Si bien no hay biografías de McNeill o estudios completos de la Breakfast Club, se puede encontrar información sustancial en John Dunning, Sintonice Yesterday: The Ultimate Encyclopedia of Old-Time Radio, 1925-1976 (1976), y en Biografía actual (1949). Los obituarios están en el New York Times y Chicago Sun-Times (ambos de 8 de mayo de 1996) y el Los Angeles Times (9 de mayo de 1996).

Ivan D. Steen