Mark, herman francis

b. 3 de mayo de 1895 en Viena, Austria; d. 6 de abril de 1992 en Austin, Texas), químico conocido por su trabajo pionero con polímeros, importantes componentes de cadena larga de plásticos y sustancias naturales.

Mark era uno de los tres hijos de Herman Carl Mark, un cirujano vienés, y Lili Mueller. Su padre era un judío convertido al luteranismo y su madre era luterana. Mark se crió cómodamente en Viena, una de las ciudades más cosmopolitas del mundo. Mark amaba los museos, la música y los deportes, especialmente el fútbol, ​​el esquí, el patinaje y el montañismo. Entre 1910 y 1914 asistió a seminarios y charlas en la Universidad de Viena impartidas por destacados científicos, incluidos Albert Einstein, Ernest Rutherford y Marie Curie, "todos los cuales", recordó, "dejaron impresiones profundas e inolvidables en una mente joven". '

Después de alistarse en las fuerzas armadas del Imperio Austro-Húngaro en 1913, Mark sirvió con distinción en el frente durante la Primera Guerra Mundial, fue herido tres veces, fue capturado por los italianos en 1918 y estuvo prisionero durante once meses. Terminó la guerra como el oficial de grado empresarial más condecorado del ejército austríaco. Al regresar a Viena en 1919, Mark se dedicó al estudio de la química, un campo en el que se había interesado mientras se recuperaba de las heridas. Obtuvo su Ph.D. Licenciado en la Universidad de Viena en 1921. Se casó con Marie Schramek el 19 de agosto de 1922; tuvieron dos hijos.

Después de un período de trabajo postdoctoral en la Universidad de Berlín, Mark se unió a un nuevo grupo de investigación en el Instituto Kaiser Wilhelm de Química Física que se dedicó a investigar la naturaleza de sustancias fibrosas como la celulosa, la lana y la seda. La gran pregunta del día se refería a la naturaleza molecular de tales materiales: ¿estaban hechos de agregados de fragmentos y piezas más pequeñas, o involucraban moléculas gigantes (macromoléculas)? El trabajo de Mark a fines de la década de 1920 ayudó a demostrar que estas fibras naturales consistían en hilos moleculares largos y flexibles, largas cadenas de átomos con propiedades únicas. En muchas sustancias parecían estar formadas por subunidades idénticas unidas de extremo a extremo; en este caso se denominaron polímeros.

A finales de 1926, Mark se convirtió en director de investigación de IG Farbenindustrie, la corporación química más grande de Alemania. Su trabajo consistía en encontrar formas de fabricar productos comerciales a base de polímeros y materiales más resistentes y duraderos. Feliz y financieramente seguro, Mark pasó los siguientes seis años ampliando sus estudios. En Farben, Mark reunió a un grupo de investigación que adoptó un enfoque multifacético de los problemas. Utilizó todas las técnicas nuevas disponibles, siendo pionero en la aplicación de la difracción de rayos X, la difracción de electrones y la espectroscopia a los estudios de fibras, y reunió a físicos, químicos orgánicos, químicos físicos e ingenieros químicos para abordar problemas desde muchos ángulos. Fue un enfoque productivo. El grupo Mark desarrolló formas de alinear, estirar, cristalizar y girar moléculas de cadena larga en nuevas formas; por ejemplo, utilizaron celulosa como materia prima para crear cantidades industriales de acetato de celulosa (un sustituto de la seda). Mark descubrió formas de crear caucho artificial y desarrolló un proceso industrial para producir poliestireno.

Luego vino el surgimiento del nazismo. En 1932, un superior de Farben le informó a Mark que debido a que era austriaco (por lo tanto, extranjero) y porque su padre había nacido judío, era poco probable, a pesar de su excelente trabajo, que recibiera promociones o ascensos. Mark le agradeció sus francos comentarios y comenzó a buscar otros trabajos. Su primer paso lo llevó de regreso a Viena, donde en el verano de 1932 comenzó a enseñar como profesor de química física en la Universidad de Viena. Durante los años siguientes, creó el primer programa educativo integral del mundo para la ciencia de los polímeros, ideando el plan de estudios y escribiendo libros de texto importantes. Sin embargo, una vez más se vio obligado a huir de los nazis. El día después de la toma de Austria por Hitler en marzo de 1938, Mark fue arrestado, interrogado durante varios días y despojado de su pasaporte. Se necesitó un año de salario en sobornos para recuperarlo. Mark y su familia escaparon de Viena a Zurich y luego a Canadá, donde asumió el cargo de jefe de investigación para una empresa papelera.

En 1940, Mark aceptó un puesto de profesor en el Instituto Politécnico de Brooklyn, donde permanecería durante las próximas décadas y se jubiló como decano emérito en 1990. En Brooklyn se convirtió en un maestro influyente y continuó su productiva investigación. Fundó el Instituto de Investigación de Polímeros en 1942 y se convirtió en su primer director. Rápidamente se convirtió en un centro líder mundial para la investigación en un campo que resultó ser extremadamente importante en el desarrollo de la posguerra y que atrajo a varios científicos destacados. La investigación de Mark durante estos años movió la ciencia de los polímeros de una fase descriptiva, en la que se descubrió y manipuló la estructura molecular de varios polímeros, a una fase más teórica, en la que ayudó a desarrollar métodos para predecir el comportamiento de diferentes polímeros. Ahora su campo avanzaba rápidamente, con nuevos plásticos, fibras, pinturas y otros materiales como resultado.

La influencia de Mark también estaba cambiando. En lugar de hacer investigación básica, se volvió importante como comunicador en el campo de rápido crecimiento. Muchos de los valiosos avances en la investigación de polímeros después de 1945 se debieron a la capacidad de Mark para difundir lo que llamó el "evangelio de los polímeros". Para ayudar a estimular la comunicación mundial, fundó el Revista de ciencia de polímeros; sirvió como editor de la Revista de ciencia aplicada de polímeros; y fue editor asociado de la Revista de física aplicada, este Revista de física química, del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Revista de investigación textil. Escribió una veintena de libros sobre química de polímeros, así como más de quinientos artículos para revistas. También organizó una conferencia mensual sobre polímeros el sábado por la mañana en la ciudad de Nueva York que atrajo a cientos de científicos. Su manera abierta, amigable y entusiasta lo convirtió en un proselitista ideal. Mark murió después de una breve enfermedad en Austin, Texas, donde vivía con su hijo Hans.

El rápido desarrollo de polímeros, especialmente plásticos y fibras sintéticas, en la segunda mitad del siglo XX tuvo un profundo efecto en la sociedad. Prácticamente nadie en los países desarrollados pasa un día sin utilizar un dispositivo fabricado con estos materiales o que dependa de ellos. Herman Mark hizo esto posible tanto como cualquier persona.

Mark escribió una breve autobiografía, De pequeñas moléculas orgánicas a grandes: un siglo de progreso (1993), publicado póstumamente. Los obituarios están en (Londres) Independiente (18 de abril de 1992) y (Londres) Veces (2 de mayo de 1992). Se puede encontrar una entrevista de historia oral con Mark realizada en 1986 en la Chemical Heritage Foundation.

Thomas Hager