Manchester, William Raymond

(b. 1 de abril de 1922 en Attleboro, Massachusetts), reportero, historiador y biógrafo mejor conocido por su controvertido y galardonado libro Muerte de un presidente: 20 de noviembre a 25 de noviembre de 1963 (1967), que examina los días que rodearon el asesinato de John F. Kennedy.

Manchester fue el primero de dos hijos de William Raymond Manchester, un trabajador social, y Sallie ER Thompson Manchester, un ama de casa. Después de graduarse de la escuela secundaria en 1940, Manchester asistió a la Universidad de Massachusetts, con especialización en inglés. La Segunda Guerra Mundial interrumpió sus estudios y sirvió en la Infantería de Marina de los Estados Unidos desde el 2 de julio de 1942 hasta el 24 de octubre de 1945, alcanzando el rango de sargento. Fue condecorado con el Corazón Púrpura. Después del alta, Manchester volvió a sus estudios y se graduó con una licenciatura en 1946; él era el mejor alumno de la clase.

Después de graduarse, Manchester se matriculó en la Universidad de Missouri y completó una maestría en inglés, dedicando su tesis a la vida y obra de HL Mencken, el columnista y ensayista del periódico. Trabajar en la tesis requirió una correspondencia con Mencken que se convirtió en una amistad. La tesis fue la base del primer libro de Manchester, El perturbador de la paz: la vida de HL Mencken (1951). Después de graduarse en Manchester en 1947, con el apoyo de Mencken, se fue a trabajar a la Baltimore Sun inicialmente como reportero de la policía. Manchester se casó con Julia Brown Marshall, periodista, el 27 de marzo de 1948; tuvieron tres hijos.

En el Sun, Manchester fue ascendido a corresponsal en Washington, luego corresponsal en el extranjero, viajó por Inglaterra y por Europa, Oriente Medio y el sudeste asiático, entrevistando a varios jefes de estado. En 1953 fue corresponsal de guerra con los franceses en Vietnam del Norte. Manchester dejó el Sol en 1954 para servir como secretaria confidencial de Mencken, quien había quedado inválido debido a un derrame cerebral. Después de la muerte de Mencken, Manchester se trasladó a Middletown, Connecticut, para trabajar como editor en jefe de Wesleyan University Press.

Manchester escribió cuatro novelas, pero solo la primera, La ciudad de la ira (1953), fue bien recibido. Con la biografia Un retrato de la familia Rockefeller: de John D. a Nelson (1959), Manchester tuvo más éxito, pero fue su Retrato de un presidente: John F. Kennedy de perfil (1962) que logró un éxito crítico. En La voz del escritor (1973), Manchester comenta la importancia de encontrar las preguntas adecuadas para intrigar al sujeto de una entrevista. Se suponía que su primera entrevista con Kennedy duraría diez minutos; tomó tres horas y media. El hecho de que Kennedy disfrutara de la compañía de Manchester y lo respetara como historiador fue importante para la familia Kennedy en la selección de quién escribiría un relato histórico de la muerte del presidente.

Tras el asesinato de Kennedy en noviembre de 1963, se hizo evidente para la familia Kennedy que un registro completo y sin distorsiones del evento sería preferible a varios relatos históricamente inexactos. Manchester no fue su primera opción para el proyecto. Fue Theodore H. White, quien escribió sobre la campaña de Kennedy en La formación del presidente, 1960 (1961), pero se negó. Su siguiente elección fue Walter Lord, el autor de Una noche para recordar (1955), sobre el hundimiento del titánico y Día de la infamia (1957), sobre el ataque a Pearl Harbor; Lord dijo que lo pensaría. El 5 de febrero de 1964 se le pidió a Manchester que escribiera el libro, y aprovechó la oportunidad. Antes de comenzar el proyecto, Manchester debía firmar un memorando que estipulaba que tanto la esposa del presidente, Jacqueline, como su hermano Robert tenían derecho a revisar el manuscrito y que no se publicaría sin su aprobación.

Al investigar el libro, Manchester realizó más de 1,000 entrevistas. Marina Oswald se negó a ser entrevistada, pero Jacqueline Kennedy habló con Manchester durante diez horas. Usando una grabadora, pudo extraer información, hechos, pensamientos y emociones que aún estaban frescos en la mente de las personas. Leyó un año de periódicos de Dallas para investigar la actitud de los tejanos hacia Kennedy. Escribiendo a mano, trabajando 100 horas a la semana, concentrando detalle sobre detalle, Manchester construyó su libro. El 8 de marzo de 1966 se completó el primer borrador y comenzaron los problemas. En lugar de leer el libro ellos mismos, Robert y Jacqueline Kennedy hicieron que otros lo leyeran en su nombre. Siguió una batalla legal que finalmente terminó con dos acuerdos extrajudiciales: uno con Mira revista, que había comprado los derechos para serializar el libro por $ 665,000 (la oferta más alta hasta la fecha por los derechos de serialización de un libro), y la otra con el editor del libro, Harper and Row. Alegando incumplimiento de contrato, los Kennedy no querían que el libro se publicara de ninguna forma. Sin embargo, después de que Manchester borrara 1,600 palabras del texto (unas siete páginas), el libro se publicó el 7 de abril de 1967.

Algunos críticos estaban molestos por la acumulación masiva de detalles y la idolatría del presidente Kennedy por parte de Manchester, pero al público le encantó el libro. Vendió 1.3 millones de copias. El revisor Eliot Fremont-Smith del New York Times escribió: "Como documento histórico, el valor de La muerte de un presidente no se puede cuestionar seriamente. Nunca antes la familia de un líder asesinado había estado tan dispuesta a servir a la historia como lo han hecho los Kennedy ". Manchester donó la mayor parte de sus ganancias del libro a la Biblioteca Kennedy.

Después de la publicación de La muerte de un presidente, Manchester reanudó el trabajo en un proyecto anterior, una biografía de los Krupps, Las armas de Krupp, 1587–1968 (1968). Desde la infancia, Manchester se había sentido intrigado por los hombres de poder, lo que era evidente en su elección de temas biográficos. Ejemplos notables, además de sus libros sobre Kennedy y Mencken, son César americano: Douglas Mac-Arthur, 1880–1964 (1978) El último león: Winston Spencer Churchill, Volumen 1: Visiones de gloria: 1874–1932 (1983), y El último león: Winston Spencer Churchill, Volumen 2: Solo: 1932-1940 (1987). El volumen tres planeado sobre Churchill no fue escrito. Tras la muerte de su esposa en 1998, Manchester sufrió dos accidentes cerebrovasculares que afectaron su capacidad para escribir. En una entrevista, Manchester dijo: "El lenguaje para mí fue tan fácil como respirar durante cincuenta años, y ya no puedo hacerlo".

El libro de Manchester sobre el asesinato del presidente Kennedy recaptura los eventos de la década de 1960. Da vida no solo a los hechos, sino también a las emociones que comparten aquellos que están pegados a sus televisores o de rodillas en las iglesias y fuera de las embajadas de Estados Unidos en todo el mundo. El libro es historia, pero también es el reflejo de una nación en duelo.

Cobertura completa de La muerte de un presidente, tanto la escritura del libro como los problemas legales con los Kennedy, se tratan en John Corry, El asunto de Manchester (1967). Una discusión de las técnicas de escritura de Manchester se encuentra en George Garrett, ed., La voz del escritor: conversaciones con escritores contemporáneos (1973), dirigido por John Graham. Reseñas de La muerte de un presidente son Eliot Fremont-Smith, "Por fin, todo el libro, y vale la pena tenerlo", New York Times (3 de abril de 1967) y Tom Wicker, "22 de noviembre de 1963", New York Times (9 de abril de 1967). El material biográfico más reciente es Dexter Filkins, "No End in Sight", Sydney Morning Herald (11 de octubre de 2001).

Marcia B. Dinneen