Loeb, Henry, III

(si. 9 Diciembre de 1920 en Memphis, Tennessee; d. 8 de septiembre de 1992 cerca de Forrest City, Arkansas), alcalde segregacionista de Memphis en el momento de la huelga de trabajadores de saneamiento de 1968 durante la cual el Dr. Martin Luther King, Jr., fue asesinado.

Loeb era el mayor de dos hijos de William Loeb, el dueño de una cadena de lavanderías en Memphis, y Ethel Lob, ama de casa. La familia era próspera y prominente localmente. Después de graduarse de la Academia Phillips en Andover, Massachusetts (1939) y la Universidad Brown (1943), Loeb sirvió en la Segunda Guerra Mundial como comandante de un barco PT en el Mediterráneo, alcanzando el rango de teniente. Regresó para unirse al negocio familiar y en 1951 se casó con Mary Gregg, una ex reina del Carnaval de Algodón de Memphis; tuvieron tres hijos.

Los desacuerdos con su hermano, combinados con un interés en la política, hicieron que Loeb dejara el negocio de la lavandería. Entró en el servicio público con un nombramiento en la Comisión de Parques de Memphis en 1951. Apuesto, encantador y franco, fácilmente atrajo la atención con su cuerpo de seis pies y seis pulgadas. En 1950, los Jaycees lo votaron como Joven Sobresaliente del Año, y en 1952 fue elegido comandante local de la Legión Americana. Se ganó la reputación de inconformista político al apoyar a Dwight D. Eisenhower en 1952, cuando Memphis todavía era una ciudad de “demócratas de perros amarillos”.

Elegido para la Comisión de la Ciudad en 1955, se convirtió en comisionado de obras públicas, persiguiendo los baches enérgicamente. Supervisó el departamento de saneamiento de la ciudad con tal celo que comenzó a referirse a sí mismo como un "basurero". Loeb ganó rápidamente un alto perfil por la conducción abierta de negocios, convirtiéndose en el azote de los políticos que se comprometían en acuerdos amorosos o algo peor.

En 1959 desafió al alcalde en ejercicio, Edmund Orgill, quien posteriormente abandonó la carrera por razones médicas. Así Loeb se convirtió en alcalde casi por defecto. Conservador fiscal y racial, reflejaba las opiniones de quienes lo habían elegido. En 1960, el recién elegido Loeb y los comisionados de la ciudad escucharon un llamado de un grupo de líderes comunitarios negros para eliminar la segregación de los parques y museos de la ciudad. Después de escuchar su presentación, Loeb dijo una palabra, "No", y giró su silla para mostrarles su espalda.

En octubre de 1963, Loeb puso fin a su campaña de reelección y dimitió como alcalde. La muerte de su madre requirió su regreso al negocio familiar. Pero volvió a postularse en 1967 cuando se programó que la forma débil de la comisión de alcalde de gobierno de la ciudad cambiara a un arreglo de alcalde-consejo. Siempre carismático, ganó con el apoyo de los votantes blancos de la ciudad en una campaña muy carismática y racialmente polarizada.

Al principio de su nuevo mandato se convirtió del judaísmo al episcopalianismo, la religión de su esposa e hijos. Desde un punto de vista político, parecía un intento de reflejar perfectamente el sistema de Memphis de la vieja escuela que lo apoyaba.

La nueva administración se enfrentó a una seria d-ficit operativa y Loeb inició una cruzada económica. Seis semanas después de iniciado el mandato, los trabajadores de saneamiento de la ciudad se declararon en huelga, sosteniendo que sus condiciones de trabajo, salario y prestaciones eran injustificadamente inferiores a las de los trabajadores blancos de la ciudad. Las leyes estatales y municipales prohibían las huelgas de los empleados públicos. Loeb se refugió en esas leyes, así como en el déficit de la ciudad, para rechazar a los trabajadores, gozando del apoyo tanto de los periódicos locales como del establishment empresarial blanco.

Loeb se negó a creer que los trabajadores del saneamiento atacaran por su propia voluntad. Amargamente antisindical, estaba convencido de que eran los títeres involuntarios de la Federación Estadounidense de Empleados Estatales, del Condado y Municipales, que estaba tratando de persuadir a la ciudad para que reconociera al sindicato como el agente negociador de los trabajadores en huelga. El sindicato y el liderazgo negro sostuvieron que las desigualdades requerían reparación.

Pero el alcalde nunca vaciló. Debido a que la huelga violó la ley estatal, Loeb sostuvo que no abordaría las quejas de los trabajadores hasta que regresaran al trabajo. Esto fue un poco falso. Aunque la ley prohibió a los trabajadores hacer huelga, no impidió que la ciudad negociara con los trabajadores en huelga. Además, de acuerdo con su creencia en la “conducta empresarial abierta”, Loeb exigió que todas las negociaciones de huelga se llevaran a cabo públicamente, sin que nada sucediera a puerta cerrada. A lo largo de las negociaciones, los reporteros garabatearon y las cámaras de televisión parpadearon. Esto hizo que fuera extremadamente difícil para cualquiera de las partes hacer concesiones sin perder la cara.

Loeb nunca fue un extremista que acosaba a las razas. Más bien, sufría de una mentalidad de "plantación" que favorecía el status quo. Durante la huelga, se aseguró de que las familias de los hombres en huelga recibieran cupones de alimentos y llegó a un acuerdo con la compañía eléctrica para asegurarse de que no se cortara el suministro eléctrico en las casas de los huelguistas. Continuó sosteniendo que se reuniría con los huelguistas para escuchar sus quejas si regresaban al trabajo. Pero se negó a dar crédito al sindicato. Asimismo, rechazó los esfuerzos de conciliación de políticos moderados, miembros del clero y amigos. Incansablemente obstinado y falto de una visión más amplia, nunca entendió que los trabajadores en huelga querían algo más que salarios más altos y el pago de las cuotas sindicales. No comprendió que lo que percibía como un conflicto laboral se había convertido en una cuestión de derechos civiles.

El Dr. Martin Luther King, Jr., que estaba planeando una “Marcha de los Pobres” en Washington, se sintió atraído por la huelga de los trabajadores del saneamiento como parte de su misión más amplia. En una visita a Memphis para ayudar a llamar la atención sobre el ataque, King fue baleado y asesinado por James Earl Ray mientras estaba de pie en el balcón de su habitación en el Lorraine Motel. El asesinato provocó disturbios extensos en Memphis y otras ciudades del país. Loeb lo llamó "el día más triste en la historia de Memphis". Irónicamente, Loeb había estado a punto de ganar el punto muerto de la huelga. Cada vez más trabajadores del saneamiento, desanimados por la prolongación de la huelga durante dos meses, habían regresado gradualmente al trabajo. Pero a raíz de la muerte de King, Loeb se vio obligado por la presión de los medios de comunicación locales y nacionales, así como por una llamada telefónica urgente del presidente Lyndon B. Johnson, para resolver la huelga, en gran parte en los términos del sindicato. Aunque Loeb fue denunciado en la prensa y desde los púlpitos de todo el país, nunca admitió ningún arrepentimiento o irregularidad en la forma en que manejó la huelga.

La popularidad local de Loeb entre la población blanca de Memphis nunca disminuyó a pesar de su conexión con el asesinato del Rey. Todavía en 1980, un adversario político dijo de él: "Odio admitirlo, pero no creo que haya nadie en Memphis que pueda vencerlo, incluso ahora".

No se postuló para la reelección en 1971 ni en ningún año posterior y luego se mudó con su esposa a una granja en Arkansas. En 1988 sufrió un derrame cerebral que lo dejó incapacitado para hablar. Murió cuatro años después de cáncer de colon y está enterrado en el cementerio Memorial Park en Memphis.

Los documentos de Henry Loeb III en los archivos del condado de Memphis / Shelby incluyen sus términos como comisionado de obras públicas (1956-1960) y alcalde (1960-1963, 1968-1971). El mejor récord de la huelga de los trabajadores del saneamiento, incluida la muerte del Dr. Martin Luther King, Jr., es Joan Turner Beifuss, En el río me paro (1985). Una amplia cobertura de la huelga, así como mucha cobertura de Loeb durante su mandato como alcalde apareció en los periódicos de Memphis, el Apelación comercial y Memphis Press-Scimitar. Los New York Times llevó un perfil de Loeb (17 de abril de 1968) poco después de la muerte del Dr. King. Algunos años después de su jubilación, Memphis La revista publicó un extenso perfil en dos partes de Jackson Baker (enero-febrero de 1980). los Folleto de Memphis llevó a cabo una gran retrospectiva (17-23 de septiembre de 1992) tras la muerte de Loeb. Los obituarios están en es decir, New York Times del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles y el Constitución de Atlanta (ambos el 12 de septiembre de 1992). Una entrevista con Fred Davis, uno de los primeros miembros negros del Concejo Municipal de Memphis, cuyo primer mandato coincidió con el segundo mandato de Loeb como alcalde, proporcionó información valiosa.

Natalie B. Jalenak