Libros y manuscritos

Desde los primeros días de la colonia, los estadounidenses han disfrutado y valorado los libros y manuscritos como objetos hermosos y significativos en sí mismos, más allá del placer de leerlos. Ya sea inspirado por la centralidad de los libros para la civilización occidental o por la intimidad de materiales raros e incluso únicos asociados con un tema o autor favorito, muchos estadounidenses disfrutan reuniendo, organizando y exhibiendo colecciones personales de libros y manuscritos.

Los coleccionistas de libros coloniales rara vez consideraban sus actividades recreativas; antes del advenimiento de las bibliotecas institucionales, los estadounidenses alfabetizados que deseaban o necesitaban consultar obras impresas tenían que comprar las suyas propias. Hasta casi finales del siglo XVIII, esto significó comprarlos en Europa, ya sea directamente o a través de una de las pocas librerías con sede en Filadelfia o Boston. Estos primeros coleccionistas eran por lo general hombres adinerados, educados y profesionales, generalmente abogados, médicos o clérigos. Si bien a menudo emitían juicios perspicaces sobre las formas materiales de los libros (páginas bien impresas, ediciones cuidadosamente editadas, volúmenes bellamente encuadernados), estos primeros coleccionistas estaban más preocupados por formar bibliotecas funcionales que por reunir colecciones distintivas en el sentido más moderno. Sin embargo, cuando las industrias editoriales y de venta de libros estadounidenses se arraigaron a principios del siglo XIX, haciendo que los libros fueran en general más accesibles, "coleccionar" libros surgió como una actividad placentera distinta de simplemente poseerlos.

Como explica Donald C. Dickinson en su 1986 Diccionario de coleccionistas de libros estadounidenses, la importancia de una colección depende de su calidad y profundidad más que de su mera cantidad de materiales. Tal estatura cualitativa depende de la evidencia de una coherencia y unidad discriminatorias, así como de al menos una pieza considerada rara. Esta rareza puede deberse a una escasez absoluta, pero a menudo también implica otros factores. Si bien las opiniones varían sobre qué características otorgan tal distinción, la mayoría de los coleccionistas valoran hoy los materiales cuya condición no ha sido manchada por el tiempo o el desgaste, idealmente lo más cerca posible de su estado original; firmas o inscripciones de aquellos asociados con su elaboración, como el autor, impresor o ilustrador; e inscripciones u otra evidencia de una procedencia digna de mención, o propiedad o asociaciones anteriores.

Más allá de estos aspectos generales, la naturaleza de los libros y manuscritos que los estadounidenses han buscado con más ansias ha cambiado con el tiempo. A lo largo de la primera mitad del siglo XIX, la mayoría de los estadounidenses compartieron los gustos de sus homólogos europeos mediante la creación de colecciones que enfatizaban la historia, la literatura y la cultura tradicionales occidentales, a veces centrándose en obras producidas por los grandes impresores del pasado europeo. Si bien pocos coleccionistas tuvieron la suerte de poseer obras de las imprentas de Gutenberg, varios adquirieron obras preciadas del legendario impresor veneciano Aldus Manutius, el primer impresor inglés William Caxton, la Casa holandesa de Elziver y otros establecimientos de impresión notables. Sin embargo, al final de la Guerra Civil, los intereses de los coleccionistas influyentes se trasladaron a lo estadounidense, lo que refleja las sensibilidades nacionales emergentes. En particular, John Carter Brown y James Lenox construyeron impresionantes colecciones de materiales pertenecientes a la historia, exploración, geografía, etcétera, colonial y nacional estadounidense temprana.

La década de 1880 marcó el comienzo de una gran "edad de oro" del coleccionismo, ya que un número creciente de industriales y empresarios recién adinerados descubrió las satisfacciones personales y culturales del coleccionismo de libros. Muchos de ellos se enfocaron en recolectar materiales pertenecientes a figuras o eventos actuales o recientes. Este enfoque ayudó a impulsar la nueva (y controvertida) práctica de la ilustración adicional, en la que un coleccionista embellecía un libro impreso original con una miríada de material asociado, gran parte de él original: retratos, mapas, manuscritos. Luego, el libro original se desarmaría y volvería a unir para incluir el material complementario, creando una copia única. Los ejemplos excesivamente celosos de esta práctica son legendarios; un destacado coleccionista de Nueva York, por ejemplo, treinta copias extra-ilustradas de la obra de Izaac Walton Pescador completo, uno de los cuales pasó de dos volúmenes a diez cuando le añadió más de 1,300 ilustraciones.

Un legado más perdurable de esta época exuberante son los prestigiosos clubes de coleccionismo de libros fundados en las principales ciudades entre 1880 y 1900. Estos clubes ofrecían una camaradería eminente a sus miembros, brillo cultural a sus comunidades y una variedad de programas públicos para promover el conocimiento y la apreciación. del legado bibliográfico estadounidense y occidental, así como las "artes del libro", especialmente la encuadernación y la impresión de libros. Uno de los primeros clubes de este tipo sigue siendo uno de los más activos, el Grolier Club de Nueva York, fundado en 1884. Pronto florecieron clubes similares en Boston (The Club of Odd Volumes), Cleveland (The Rowfant Club), Chicago (The Caxton Club) y Filadelfia (The Philobiblon Society), así como en otras ciudades en una escala menos ambiciosa. En 1912, se formó el Club del Libro de California, completando las filas de los clubes del libro estadounidenses más influyentes que todavía estaban activos en 2004. A diferencia de los demás, permitió que las mujeres fueran miembros; la mayoría de estos clubes de lectura de élite finalmente admitieron mujeres en la década de 1970.

En la década de 1920 y principios de la de 1930, los intereses de las colecciones volvieron a cambiar, ya que muchos estadounidenses buscaron ávidamente las primeras ediciones de autores vivos. Los escritores y editores astutos respondieron publicando una profusión de "primicias" explícitas, ediciones casi siempre limitadas y, a veces, con copias numeradas, encuadernaciones o artículos distintivos y firmas de los autores. En el embriagador clima económico de finales de la década de 1920, los precios de estas nuevas ediciones para coleccionistas y de los materiales recopilados más antiguos se dispararon a alturas vertiginosas debido a la confianza de los coleccionistas de que esos libros eran inversiones lucrativas y objetos deseables por derecho propio. La subasta ahora legendaria de la colección de Jerome Kern en 1929 recaudó más de $ 1.7 millones, una cifra fabulosa no superada en muchos años.

La Depresión y la Segunda Guerra Mundial dominaron la manía por coleccionar libros, pero desde la década de 1950 ha surgido una nueva generación de coleccionistas expertos y dedicados. Tienden a enfatizar un extenso conocimiento bibliográfico e histórico de sus materiales, destacando los placeres intelectuales y académicos de desarrollar colecciones culturales importantes y cada vez más eclécticas y diversas. Si bien los coleccionistas modernos, como sus predecesores, sin duda disfrutan tanto de la búsqueda como de la posesión de materiales selectos, una gran parte de su satisfacción proviene de la destreza personal y cívica que implica una colección importante. De hecho, una colección sólida a menudo produce una especie de inmortalidad cultural cuando finalmente dota a una biblioteca. A partir de 1638 con el legado de libros del reverendo John Harvard a la nueva universidad que pronto llevó su nombre, los coleccionistas de libros privados han dotado a las instituciones públicas con colecciones sustanciales, a veces casi invaluables, de libros y manuscritos. Como atestiguan los nombres de muchas de las bibliotecas académicas y de investigación más importantes del país, incluidos Henry E. Huntington, J. Pierpont Morgan y Henry Clay Folger, los coleccionistas de libros han desempeñado un papel integral en la formación y preservación del registro material de la cultura estadounidense. desarrollo.