Leyes de alfabetización y anti-alfabetización

Durante el período anterior a la guerra en los Estados Unidos, las leyes contra la alfabetización fueron una estrategia importante utilizada por los propietarios de las plantaciones del sur para deshumanizar y controlar a la población negra esclavizada. Las leyes contra la alfabetización eran una extensión de los infames códigos de esclavos, que gobernaban una plétora de actividades, incluidas las interacciones de los esclavos con ciudadanos que no poseían esclavos. Los códigos de esclavos de Luisiana, por ejemplo, hicieron ilegal que un "esclavo sea parte en un juicio civil o testigo en un asunto civil o criminal contra cualquier persona blanca" (Davis 1845, p. 1). Además, impidieron a la población negra esclavizada poseer propiedades o viajar sola sin el permiso escrito de sus amos, y legalizaron que cualquier "propietario libre" disciplinara a un esclavo en ausencia de su amo (Davis 1845, p. 1). Los códigos de esclavos de Mississippi permitían la venta de cualquier "negro o mulato en el estado que no pueda demostrar que tiene derecho a la libertad", pág. 2). Los códigos de esclavos de Alabama hicieron ilegal que "personas libres de color" interactuaran con "esclavos negros" sin el permiso escrito del amo, e impuso un castigo de quince latigazos por la primera ofensa y treinta y nueve latigazos por cada ofensa subsecuente ( Davis 1845, página 2).

Las leyes contra la alfabetización eran una extensión natural del sistema de códigos de esclavos, lo que impedía que la población negra esclavizada aprendiera a leer en cualquier forma (Rush 1773, p. 17). Esto era importante por razones obvias: hacer ilegal que los negros aprendieran a leer y escribir reforzó la noción de que los africanos eran inferiores a los blancos. En el sur anterior a la guerra, la alfabetización era un signo de desarrollo intelectual y, potencialmente, movilidad social; de hecho, muchos sureños blancos eran analfabetos, por lo que era imperativo evitar que los negros aprendieran a leer para mantener el mito de la supremacía blanca. Aprender a leer dio a los esclavos acceso a información importante; los propietarios de las plantaciones temían el aluvión de literatura abolicionista que inundaba el sur. Las noticias de las recientes insurrecciones de esclavos y los argumentos en contra de la esclavitud como institución fueron de particular preocupación (Carroll 1938, p. 166).

Las leyes contra la alfabetización variaban de un estado a otro. Los códigos de esclavos de Virginia, por ejemplo, requerían que "cualquier esclavo o persona libre de color que se encontrara en cualquier escuela para enseñar, leer o escribir de día o de noche" podía ser azotado, a discreción de un juez, "no más de veinte latigazos". (Davis 1845, pág. 3). Cualquier persona blanca que se encuentre enseñando a leer a "personas de color o esclavos libres" podría ser multada entre $ 10 y $ 100 y pasar hasta dos meses en la cárcel. La ley del estado de Mississippi requería que una persona blanca cumpliera hasta un año de prisión como "pena por enseñar a leer a un esclavo" (Davis 1845, p. 2). La ley de Carolina del Sur hizo ilegal que "cualquier reunión de esclavos o personas de color liberadas se reúnan en secreto o en un espacio confinado para recibir instrucción mental" (Davis 1845, p. 3).

A pesar de los intentos de los propietarios de las plantaciones de evitar que los negros aprendan a leer y escribir, surgieron múltiples estrategias dentro de la comunidad negra para contrarrestar sus esfuerzos. Los esclavos que trabajaban como sirvientes de la casa aprovecharon su proximidad a la familia del dueño de la plantación participando secreta o indirectamente en las lecciones de lectura y escritura impartidas a los hijos del amo por tutores privados. Además, debido a que los sirvientes domésticos a menudo actuaban como padres sustitutos de los hijos del amo, los niños a veces les enseñaban en secreto a leer y escribir. En algunos casos, los amos de esclavos permitieron que los negros aprendieran a leer la Biblia como parte de un proceso más amplio de civilización de una especie primitiva. Esto a menudo implicaba la recitación de catecismos de esclavos, que fueron construidos por propietarios de plantaciones y pastores blancos para enseñar una versión del cristianismo que justificaba la esclavitud, la obediencia al amo como un signo de justicia y la inferioridad inherente de los negros como descendientes de los infames. Jamón maldito. Con menos frecuencia, en las plantaciones más grandes, los amos y supervisores de esclavos instruían a los sirvientes domésticos elegidos a leer y escribir para ayudar con el mantenimiento de registros. Sin embargo, la mayoría de las veces los esclavos aprendían en secreto, lejos de la mirada atenta del propietario y supervisor de la plantación. Con frecuencia, los sirvientes de la casa instruían a los trabajadores de campo, los adultos jóvenes instruían a los ancianos y los padres instruían a los niños.

En el norte, donde se abolió la esclavitud de bienes muebles en el primer cuarto del siglo XIX, los afroamericanos libres crearon instituciones para eliminar el analfabetismo en la comunidad negra. Una de las estrategias más populares fue la formación de sociedades literarias como la Sociedad Literaria Tebana de Pittsburgh, la Sociedad de Inteligencia Femenina Afroamericana de Boston y la Sociedad Clarkson Africana con sede en Nueva York. Hacia el final del período anterior a la guerra, las sociedades literarias sirvieron como foros para debatir, elaborar estrategias y desarrollar propaganda que abogaba por la abolición de la esclavitud en el sur. Con frecuencia, comunidades y organizaciones como los cuáqueros y la American Anti-Slavery Society prestaron apoyo político y financiero a estos esfuerzos. Este proceso histórico produjo grandes autores afroamericanos y obras como la de Phillis Wheatley. Poemas sobre diversos temas, religiosos y morales. (1773), documento radical contra la esclavitud de David Walker Apelación de Walker (1829) y Frederick Douglass's Narrativa de la vida de Frederick Douglass (1845).

Bibliografía

Carroll, Joseph Cephas. Insurrecciones de esclavos en los Estados Unidos, 1800-1865. Boston: Chapman y Grimes, 1938.

Davis, Edward M. Extractos del Código de esclavos estadounidense, 3ª ed. Filadelfia: Sociedad Femenina Anti-Esclavitud de Filadelfia, 1845.

Prisa, Benjamín. Un discurso a los habitantes de los asentamientos británicos en América, sobre el mantenimiento de esclavos. Filadelfia: J. Dunlap, 1773.

                                          Kwasi Densu