Lajoie, siesta (oleon)

(b. El 5 de septiembre de 1874 en Woonsocket, Rhode Island; d. 7 de febrero de 1959 en Daytona Beach, Florida), jugador de béisbol y gerente que, como segunda base de los Cleveland Blues (desde 1915, los Indios), estableció varios récords de bateo en la Liga Americana; fue el sexto jugador elegido para el Salón de la Fama del Béisbol Nacional.

Lajoie era el menor de once hijos de Jean Baptiste Lajoie, un trabajador, y Celina (Guertin) Lajoie, nativos de Quebec. Después de asistir brevemente a la escuela primaria, Lajoie comenzó a trabajar a la edad de diez años como barrendero en una fábrica textil en Woonsocket, Rhode Island; más tarde, condujo carros de reparto tirados por caballos y hacks. También descubrió el béisbol sandlot y comenzó a jugar con equipos semiprofesionales en Rhode Island. Su carrera profesional se inició el 30 de abril de 1896 cuando se unió al equipo de Fall River, Massachusetts, en la Liga de Nueva Inglaterra, desempeñando varios puestos. Tres meses después de unirse, y con un promedio de bateo de más de .400, su contrato fue comprado por los Filis de Filadelfia de la Liga Nacional (NL).

Con un metro ochenta, una altura de una pulgada y un peso de 195 libras, Lajoie bateó y lanzó con la mano derecha. En los cinco años que jugó con los Filis, estableció un promedio de bateo acumulativo de .345; Jugó en posiciones tanto dentro como fuera del campo, pero por lo general se encontraba en segunda base. En 1901 Byron Bancroft ("Ban") Johnson formó la rival American League (AL). Atraído por una paga mejor que la que ofrecía la Liga Nacional, Lajoie firmó con los Atléticos de Filadelfia, dirigidos por Connie Mack. En su año de debut con el nuevo equipo, el segunda base ganó el campeonato de bateo de la Liga Americana con un promedio de .422 basado en 229 hits, estableciendo un récord para el promedio de bateo más alto de la liga para una sola temporada, un récord que se mantuvo para el resto de la liga. siglo veinte. Debido a que el número de hits se imprimió posteriormente incorrectamente en los libros de récords, el promedio de Lajoie se redujo a .405, y Ty Cobb y George Sisler fueron acreditados conjuntamente como campeones de bateo de temporada de la liga. El error no se descubrió hasta 1954, cuando se restauró el título legítimo de Lajoie.

En 1902, demandado por pasarse a los Atléticos, Lajoie fue sometido a una orden judicial contra jugar béisbol en Pensilvania con cualquier equipo que no fuera los Filis y fue transferido al nuevo equipo de la Liga Americana en Cleveland. En 1903, su primera temporada completa allí, estableció un récord de .355 y se hizo tan popular entre los fanáticos de Cleveland que, como resultado de un concurso de periódicos, el equipo pasó a llamarse Naps en su honor. En 1904 su promedio de bateo era de .381. En el otoño de 1906, Lajoie se casó con Myrtle E. Smith; no tuvieron hijos. Mientras tanto, de 1905 a 1909 se desempeñó como jugador-gerente de Cleveland. Una amarga decepción en su carrera ocurrió en 1908, cuando su equipo estuvo a medio juego de hacerse con el banderín. Dos años más tarde, después de haber renunciado con gratitud a sus deberes gerenciales, pudo concentrarse en lo que se convirtió en una competencia legendaria con Cobb por el campeonato de bateo de la Liga Americana. El tranquilo y afable Lajoie era un gran favorito entre los fanáticos y compañeros jugadores por igual; Cobb, por otro lado, fue despreciado. En un juego entre Cleveland y los St. Louis Browns al final de la temporada de 1910, los Browns le permitieron a Lajoie varios toques en un esfuerzo por asegurarse de que ganara a Cobb. El presidente de la Liga Americana, Ban Johnson, se negó a aprobar esto y le otorgó el campeonato a Cobb; los totales están en los récords como .385 para Cobb y .384 para Lajoie.

Durante los siguientes tres años, Lajoie continuó fildeando tan magníficamente como siempre y bateando poderosamente, pero en 1914 su promedio de bateo cayó a .258, y Cleveland terminó la temporada en el último lugar. En 1915, Lajoie fue cambiado a los Atléticos, pero fue liberado al año siguiente. Terminó su carrera de veintiún años en las mayores con un juego en Shibe Park, Filadelfia, el 22 de agosto de 1916. Actuando como jugador-gerente de los Toronto Maple Leafs en 1917, los llevó al banderín de la Liga Internacional y entregó un promedio de bateo de .380 propio, su primera victoria en el banderín. En 1918 pasó a formar parte de un equipo de la Asociación Estadounidense en Indianápolis, pero a mitad de temporada la liga se retiró y dejó el béisbol. "Creo que podría haber jugado unos años más", reconoció el veterano de cuarenta y cuatro años. "Pero de repente me cansé tanto de los trenes, de los murciélagos, de las vallas ... que renuncié". Había jugado en 2,479 juegos de Grandes Ligas y acumuló un promedio de bateo de por vida de .338. Su total de 3,244 hits lo ubica en el décimo lugar entre los bateadores de poder de todos los tiempos, y conectó ochenta y tres jonrones en su carrera (una cifra que podría haber sido aún mayor en la era moderna de la "pelota viva").

Lajoie pasó del campo de juego al negocio como vendedor de una empresa de caucho. A diferencia de muchos peloteros, había ahorrado e invertido sus ganancias sabiamente y pudo vivir cómodamente después de su jubilación. En 1943, él y su esposa se mudaron de Mentor-on-the-Lake, Ohio (cerca de Cleveland), a Holly Hill, Florida, al norte de Daytona Beach. Murió de neumonía a la edad de ochenta y cuatro años en el Hospital Halifax en Daytona Beach, y está enterrado en el cementerio Cedar Hill. Siempre había estado cerca de su gran familia y le sobrevivieron muchos parientes.

Lajoie, uno de los pocos peloteros de las grandes ligas franco-canadienses de alto rango, fue el sexto jugador elegido para ingresar al Salón de la Fama del Béisbol Nacional. Fue elegido en la votación de 1937, dos años antes de la inauguración oficial del museo. Su placa de bronce en Cooperstown, Nueva York, se hace eco de la opinión de los fanáticos del béisbol y los escritores de que Lajoie, con su largo alcance y velocidad como el rayo, fue el fildeador "más elegante" de todos los tiempos. Modesto y retraído, estaba seguro y decisivo en el diamante y jugó con intensidad y valentía a pesar de muchas enfermedades y lesiones (incluido un fuerte remate que lo mantuvo al margen gran parte de la temporada de 1905). Su devoción por el juego continuó durante toda su vida. A su muerte, era presidente honorario de los equipos de béisbol de las Pequeñas Ligas de Daytona Beach. Según un editorial en el Cleveland Plain Dealer dos días después de su muerte, "tanto como cualquier otra persona a principios del siglo XX, Napoleón Lajoie fue responsable de hacer de esta una ciudad de grandes ligas".

La Biblioteca Nacional de Béisbol en Cooperstown, Nueva York, mantiene archivos sobre la carrera de Lajoie. Se puede encontrar información básica sobre el lugar de Lajoie en la historia del béisbol en Franklin Lewis, Los indios de cleveland (1949) y Lee Allen, La historia de la Liga Americana (1962). Un breve esbozo de su carrera se incluye en Bob Broeg, Super estrellas del béisbol (1971). Las estadísticas citadas anteriormente se toman de The Official Baseball Encyclopedia: The Complete and Definitive Record of Major League Baseball, 10ª ed. (1996). JM Murphy, "Napoleon Lajoie: la primera superestrella del béisbol moderno", El pasatiempo nacional: una revisión de la historia del béisbol 7, no. 1 (primavera de 1988), proporciona una breve pero completa biografía de Lajoie. Un obituario está en el New York Times (8 de febrero de 1959).

Eleanor F. Wedge