Kiphuth, robert john herman («bob»)

(b. El 17 de noviembre de 1890 en Tonawanda, Nueva York; d. 7 de enero de 1967 en New Haven, Connecticut), entrenador de natación en la Universidad de Yale, defensor de la aptitud física e innovador en técnicas de entrenamiento que convirtió a Yale en la potencia dominante de la natación universitaria estadounidense durante cuarenta años y que entrenó a cinco equipos olímpicos de natación de Estados Unidos.

Kiphuth era el mayor de los seis hijos de John Kiphuth, un trabajador de un aserradero, y Mary Benin, quien le enseñó a temer a Dios y trabajar duro. Miembro de la Iglesia Evangélica, no fumó ni bebió durante toda su vida. Cuando era niño, se involucró en el atletismo en la YMCA y en 1910, con un robusto metro y medio, fue contratado como director de educación física. En el "Y", conoció a Louise DeLaney, de Buffalo, Nueva York, quien compartía su interés por el fitness. En 1914, como resultado de su relación con un ex funcionario de Yale, a Kiphuth le ofrecieron el puesto de instructor asistente de educación física en la universidad y se mudó a New Haven. Kiphuth y DeLaney se casaron el 7 de junio de 1917. Tuvieron un hijo, DeLaney Kiphuth.

En 1917 se le pidió a Kiphuth que supervisara el Carnegie Pool en Yale porque su superintendente se había enfermado. Al año siguiente, Kiphuth fue nombrado entrenador de natación y rápidamente aprendió todo lo que pudo sobre el deporte. Como la piscina Carnegie era demasiado pequeña para acomodar a todo el equipo de Yale, sometió a un grupo de nadadores de segunda línea a una serie especial de ejercicios terrestres que ideó a partir de sus conocimientos de acondicionamiento físico. Posteriormente, el grupo se destacó en la piscina. Convirtió el experimento en un programa de entrenamiento regular de lo que algunos denominaron "músculos y kilometraje": hacer que sus nadadores realizaran dos meses de calistenia y trabajaran con pesas y poleas antes de sumergirse en largos entrenamientos en el agua. La innovación ayudó a producir un récord de éxito competitivo sin igual en natación universitaria antes o después. De 1918 a 1958, cuando Kiphuth se retiró, sus equipos de Yale ganaron 528 encuentros duales y perdieron solo doce, el último en 1945.

Kiphuth entrenó al equipo olímpico de natación femenino de Estados Unidos en 1928 (Ámsterdam) y al equipo masculino de natación en 1932 (Los Ángeles), 1936 (Berlín), 1948 (Londres) y 1952 (Helsinki). En los Juegos de Londres, los nadadores estadounidenses ganaron los ocho eventos de natación y clavados, una hazaña sin precedentes. Pero para Kiphuth, el momento más emocionante de su carrera como entrenador llegó en 1942 contra la Universidad de Michigan en su grupo local. Michigan era fuerte, el agua parecía agitada y los nadadores de Yale estaban nerviosos. Sin embargo, aplastaron a Michigan 70-16, ganando todas las carreras y estableciendo un récord mundial, un récord estadounidense, un récord de Michigan o un récord de Yale.

Kiphuth sostuvo que un entrenador debe comportarse como un padre severo pero comprensivo, declarando: "A los muchachos de carácter fuerte y habilidad de vuelo superior les gustará; a los vagabundos y llorones no les gustará. Así es como debe ser". Practicando lo que predicaba, podría gritarles a los nadadores rezagados: "Si quieren bañarse, busquen una pastilla de jabón"; o reprender incluso a un nadador victorioso después de una carrera por tener un rendimiento inferior. Pero lo reprendió suavemente, y en los viajes del equipo de natación charlaba con los miembros del equipo, animándolos y tranquilizándolos. Tuvo cuidado de alentar tanto a los nadadores de segunda categoría como a los campeones, y se enorgulleció tanto de su mejora como de sus velocistas.

A pesar de que era un duro capataz, Kiphuth tenía un gran afecto por los estudiantes de Yale, muchos de los cuales conocía porque la universidad requería que todos sus graduados supieran nadar. Durante mucho tiempo se rumoreaba que el propio Kiphuth no sabía nadar; puso fin a los rumores en 1948 ante una gran multitud en el quincuagésimo aniversario de Yale nadando al zambullirse completamente vestido en el agua y remando a través de la piscina. En 1946 fue nombrado director de atletismo, cargo que abandonó en 1949 tras sufrir un infarto y que luego fue ocupado por su hijo, DeLaney. En 1950 fue ascendido a profesor titular de educación física en Yale. Estudiante de educación física desde sus días en la YMCA, Kiphuth continuó explorando técnicas de entrenamiento y natación. Pasó muchos veranos entre las guerras mundiales estudiando educación física en Inglaterra, Francia, Alemania y Japón. Evangelista de la natación y el fitness, publicó artículos en revistas y escribió o fue coautor de varios libros sobre ambos temas, entre ellosSwimming (con AS Barnes, 1942) y Natación básica (1950). Su Cómo estar en forma, publicado por primera vez en 1942 para hombres jóvenes que se dirigían al ejército, fue reeditado en 1950 en una edición revisada dirigida tanto a mujeres como a hombres. Muchos hombres y mujeres de hoy, escribió, "necesitan tener un cuidado especial de sus cuerpos y entrenar sus músculos para superar los efectos enervantes de la vida actual, el ablandamiento que resulta de ir en bicicleta a la escuela o al trabajo en lugar de caminar, de pasar horas en el trabajo sedentario ".

Aunque sólo recibió educación formal hasta la escuela secundaria, Kiphuth era un hombre culto. Auditó cursos en Yale, leyó con avidez y desarrolló una variedad de intereses literarios y artísticos. Su absorción por la mecánica corporal lo convirtió en un devoto del ballet. Su suite en el Timothy Dwight College, donde era miembro, contenía unos 4,000 libros, incluidas varias ediciones primeras o raras. El arte fue el tema de muchos de los volúmenes. Pinturas al óleo y acuarelas adornaban las paredes, las esculturas ocupaban los nichos y los gabinetes albergaban numerosas grabaciones de música clásica.

En 1967, Kiphuth murió después de ver al equipo de natación de Yale vencer a West Point. Está enterrado en el cementerio Evergreen de Hartford, Connecticut.

Kiphuth alcanzó renombre internacional en el mundo de la natación competitiva. Su énfasis en el acondicionamiento y la técnica transformó el deporte y ayudó a fomentar la devoción emergente de una sociedad opulenta por el fitness. Nadadores vinieron de todo el mundo para entrenar con él, y en la década de 1950 y principios de la de 1960, realizó clínicas de natación en varios países, incluidos Alemania, Islandia, Sudáfrica, Israel, India, Japón y México. En 1963 recibió la Medalla Presidencial de la Libertad por su papel de "portavoz continuo de la aptitud física y el desarrollo en los Estados Unidos".

Las principales fuentes de información sobre Kiphuth son una carpeta de recortes, artículos y comunicados de prensa en el departamento de atletismo de la Universidad de Yale; y una entrada en Biografía actual (1957). Un obituario está en el New York Times (9 de enero de 1967).

Daniel J. Kevles