Johnson, william d. («cuenta»)

(b. 1961 en Los Ángeles, California), campeón de esquí de Estados Unidos, quien en 1984 se convirtió en el primer estadounidense en ganar una medalla de oro olímpica en el evento de descenso masculino.

Johnson era hijo de Wallace Johnson, un analista informático, y DB Johnson, ex gerente de oficina. Cuando era muy joven, la familia se mudó a Brightwood, Oregon, donde Johnson y sus tres hermanos mayores se involucraron en el esquí. Johnson mostró un talento genuino para el deporte desde el principio. Su racha temeraria surgió temprano cuando, a los cuatro años, su abuela apenas le impidió saltar de una azotea. A sus padres les faltaba dinero e hicieron sacrificios sustanciales para asegurarse de que Johnson y sus hermanos tuvieran la oportunidad de esquiar, llevando a la familia a las competiciones de esquí en una camioneta que estaba en sus últimos tramos y, a veces, durmiendo en estacionamientos.

Johnson, un estudiante brillante, le dio la espalda a los académicos para concentrar todas sus energías en el esquí. Dejó la universidad para concentrarse en entrenar para las carreras de descenso de la Copa del Mundo. Decidido a montar un desafío creíble para los esquiadores europeos, que hasta ese momento habían dominado el deporte, Johnson ganó los campeonatos de descenso de Estados Unidos de 1983 y 1984 en el período previo a los Juegos Olímpicos de 1984 en Sarajevo, Yugoslavia.

En los Juegos Olímpicos, Johnson irritó a casi todos en el establecimiento de esquí con su arrogante aluvión de predicciones de que fácilmente derrotaría a todos los participantes para ganar el oro en el descenso masculino. Aunque sus predicciones de la victoria le valieron un alto perfil, pocos observadores expertos lo consideraron un factor real en la carrera de descenso. Su descaro no se vio disminuido de ninguna manera por el coro de expertos que predijeron con confianza que no tenía ninguna posibilidad. Hasta el día de la carrera, le dijo a cualquiera que quisiera escuchar: "Todos los demás pueden luchar por el segundo [lugar]". Luego, el impetuoso californiano confundió a todos, en particular a sus compañeros competidores Peter Mueller de Suiza y Franz Klammer de Austria, corriendo hacia la victoria por poco más de un cuarto de segundo, un margen respetable.

Aunque los detractores se apresuraron a descartar a Johnson como "solo un planeador", sugiriendo que su técnico de depilación había diseñado la asombrosa hazaña del esquiador con una combinación de depilación perfecta, Johnson se negó a frenar su arrogancia. Después de sus victorias en las competiciones de la Copa del Mundo de la Federación Internacional de Esquí en 1984, se volvió contra los críticos y declaró: "Gané tres Copas del Mundo y las Olimpiadas; debo haber hecho algunos buenos giros". Lamentablemente, la gloria de Johnson de ese año no se repitió. Dos años más tarde, esquiando en la pista de descenso de Val Gardena en Italia, se rompió gravemente los ligamentos de la rodilla en un brutal choque en los notorios "golpes de camello" cerca del fondo. Johnson continuó esquiando durante el resto de la década, pero la falta de entrenamiento adecuado y las lesiones persistentes, incluidos problemas de espalda, estropearon su carrera y lo obligaron a retirarse del esquí competitivo en 1990.

En 1987 se casó con Gina Ricci. Después de dejar el esquí, se concentró primero en el sector inmobiliario: construir, renovar y vender viviendas. Su siguiente aventura fue un asalto infructuoso al golf profesional, que rápidamente se desvaneció después de que él no pudo ingresar al circuito profesional. Probó suerte en una serie de otras empresas, incluido el comercio diario financiero y el trabajo como electricista, pero tenía poca capacidad de atención y rápidamente perdió interés en estos esfuerzos. Su madre explicó: "Siempre estaba inquieto. Siempre buscando algo más".

En 1991, la tragedia golpeó cuando el hijo de un año de Johnson se ahogó en el jacuzzi de la familia en Lake Tahoe, Nevada. Gina más tarde dio a luz a dos hijos más, pero el matrimonio fracasó debido a la incapacidad de Johnson para establecerse y encontrar un trabajo estable. Preocupada por las costumbres cada vez más nómadas de su marido, Gina se llevó a sus hijos y se mudó a Sonoma, California, en 1999. La pareja se divorció en 2000.

Durante unos años Johnson operó un campamento de carreras de esquí en Crested Butte en Colorado, pero cuando Salt Lake City, Utah, ganó el visto bueno del Comité Olímpico Internacional para albergar los Juegos Olímpicos de Invierno de 2002, decidió que era hora de desempolvar sus esquís y ver si todavía tenía las habilidades para formar parte del equipo de descenso de EE. UU. El infortunado intento de Johnson de realizar una remontada en el esquí también fue un último esfuerzo para tratar de recuperar a su ex esposa e hijos, regresando a la única carrera en la que había tenido éxito.

El entrenador en jefe Bill Egan animó a Johnson, que estuvo inactivo durante mucho tiempo, a intentarlo, diciendo: "Es una posibilidad remota, pero hazlo. Si puede hacerlo, más poder para él". Menos alentador para Johnson fue el consejo de su ex entrenador Erik Steinberg. Aunque Steinberg reconoció que el esfuerzo de regreso de Johnson podría tener éxito, diciendo: "Tiene el talento, todo es posible si se pone en forma a prueba de bombas", el entrenador advirtió que había una buena razón por la que pocos esquiadores intentaron regresar a los cuarenta años. "Mark Spitz intenta regresar, y ¿qué es lo peor que le puede pasar? En nuestro deporte, la gente puede suicidarse".

La advertencia de Steinberg resultó inquietantemente profética. El 22 de marzo de 2001, Johnson estuvo a punto de suicidarse en un terrible accidente durante una práctica en Big Mountain, cerca de Whitefish, Montana. Atrapando una ventaja mientras se precipitaba por el traicionero recorrido en espiral a más de ochenta kilómetros por hora, Johnson se estrelló de cara contra la pendiente helada. Cayendo a través de dos redes de seguridad, casi se muerde la lengua. Las autoridades del Kalispell Regional Medical Center le dijeron a su ex esposa, en su casa en Sonoma, que Johnson tenía solo un 25 por ciento de posibilidades de sobrevivir. Johnson superó esas sombrías probabilidades; después de salir de un coma de semanas, se enfrentó a un largo y arduo curso de rehabilitación para volver a ponerse de pie.

Johnson tiene suerte de haber sobrevivido a sus lesiones, que seguramente han puesto fin a su competitiva carrera de esquí. Sin embargo, será recordado como un competidor valiente e intrépido que logró salir adelante una y otra vez cuando casi todos los demás lo habían descartado.

El trágico final del intento de regreso de Johnson se explora a fondo en varios artículos, incluidos EM Swift, "Last Run", Sports Illustrated (16 de abril de 2001); "Sueño roto: la gloria de su medalla de oro detrás de él, Bill Johnson esperaba que volver a esquiar ayudara a recuperar a su familia", Personas (14 de mayo de 2001); y Paula Parrish, "Downhill King", Noticias de la montaña rocosa (2 junio 2001).

Don Amerman