Irwin, James Benson

(b. 17 de marzo de 1930 en Pittsburgh, Pensilvania; d. 8 de agosto de 1991 en Glenwood Springs, Colorado), astronauta y octavo hombre en caminar sobre la luna.

Irwin era el mayor de dos hijos de James Benson, plomero, y Elsie Strebel, ama de casa. Su familia se mudó a Florida, Oregon, y luego a Salt Lake City, Utah, donde Irwin asistió a East High School. Irwin escribió más tarde que su primera cita en la escuela secundaria fue con la hija del gobernador de Utah. En 1951 se graduó de la Academia Naval de los Estados Unidos en Annapolis y ganó una comisión en la Fuerza Aérea, pero no el entrenamiento de piloto de pruebas que esperaba obtener. En diciembre de 1952 se casó con Mary Etta Wehling, una joven que había conocido en Texas, pero el matrimonio terminó en divorcio en el verano de 1954. Soportó años de perseverancia en trabajos de escritorio mientras esperaba tener otra oportunidad de entrenarse como piloto de pruebas. También en la década de 1950, realizó un trabajo de posgrado en la Universidad de Michigan en ingeniería aeronáutica e instrumental, por lo que obtuvo una maestría en 1957.

Después de un vuelo de entrenamiento a California, Irwin conoció a Mary Ellen Monroe en San José, y los dos se casaron el 4 de septiembre de 1959. Había una diferencia religiosa, ya que Mary era una devota Adventista del Séptimo Día e Irwin era Bautista. Propuso que la formación religiosa de sus hijos se decidiera por género: sus hijos irían a su iglesia y sus hijas irían a la de ella. Durante la siguiente década, la pareja tuvo cinco hijos.

Después de tres años como oficial de proyectos en Ohio, Irwin se transfirió a la escuela de pilotos de prueba en la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California, donde se graduó en 1961. Irwin admitió que como piloto de pruebas, era una especie de fanfarrón. Volar a cinco pies por encima de las vías del tren frente a los trenes que se aproximan y los zumbidos de los barcos de pesca fueron algunos de los trucos que admitió realizar en los vuelos de entrenamiento. En 1963 asistió a cursos especiales de formación en estudios aeroespaciales.

Irwin solicitó por primera vez ser astronauta en 1963, pero fue rechazado dos veces antes de ser aceptado en 1966, a solo un mes del límite de edad. Irwin escribió que el primer rechazo se debió a que se estaba recuperando de un grave accidente aéreo ocurrido durante un vuelo de entrenamiento, que lo había dejado con dos piernas rotas y una grave conmoción cerebral. La segunda vez, la agencia estaba más interesada en científicos que en pilotos de prueba. Irwin fue miembro del equipo de apoyo de la misión Apolo 10 y fue el piloto del módulo lunar de respaldo en el Apolo 12, pero su única misión completada fue el Apolo 15, que lo llevó a la superficie lunar el 30 de julio de 1971.

En la misión Apolo 15, Irwin y el coronel David R. Scott fueron los primeros astronautas en dormir profundamente en la luna porque podían quitarse los trajes espaciales mientras estaban dentro del módulo lunar. Su estancia de sesenta y seis horas y cincuenta y cuatro minutos en la superficie de la luna estableció un récord. Fueron los primeros astronautas en utilizar un vehículo lunar a batería conocido como Lunar Rover, que operaba a una velocidad de seis millas por hora y les permitía aventurarse hasta tres millas del módulo de excursión lunar y recolectar 175 libras de muestras de rocas, incluida una roca que muchos creen que es la muestra más importante de cualquiera de las misiones Apolo. Esta muestra cristalina, conocida como la Roca Génesis, probó a 4.15 millones de años de edad, solo 100 millones de años más nueva que la edad estimada del sistema solar. Se creía que era parte de la corteza lunar original. El tercer miembro de la tripulación, el mayor Alfred M. Worden, piloteó el módulo de comando Apollo en órbita lunar mientras los otros dos astronautas estaban en la superficie.

Si bien la religión había sido importante para él cuando era joven, Irwin escribió más tarde que se había alejado de la iglesia hasta el momento en que fue a la luna. Una vez allí, experimentó un sentimiento religioso de omnisciencia. Escribió que sabía qué pedidos llegarían de Houston segundos antes de que llegaran.

Después de regresar de la luna, se descubrió que los tres astronautas del Apolo 15 habían hecho un trato con un comerciante de sellos alemán para llevar sellos a la luna para revenderlos cuando regresaran a la Tierra. Los astronautas fueron reprendidos y los sellos confiscados. Una década más tarde, una victoria judicial obligó al gobierno a devolver los sellos a los tres astronautas. Irwin se disculpó por su mal juicio y dejó la NASA y la Fuerza Aérea el 1 de julio de 1972. En el momento de su jubilación, había alcanzado el rango de coronel. Un discurso ante 50,000 cristianos en el Astrodome de Houston lanzó a Irwin a una segunda carrera como evangelista. Poco después estableció la High Flight Foundation, una organización religiosa sin fines de lucro, con el ministro bautista William H. Rittenhouse. Irwin viajó por el país hablando en iglesias y recaudando dinero para su organización. En 1973 escribió un libro con William A. Emerson, Jr., sobre sus experiencias religiosas y astronáuticas, Para gobernar la noche: el viaje de descubrimiento del astronauta Jim Irwin, que fue revisado varias veces para cubrir sus experiencias después de dejar el programa.

En sus años posteriores al vuelo, Irwin dirigió seis expediciones al monte Ararat para encontrar el arca de Noé. En 1982 sufrió una caída que casi lo mata. A pesar de una oleada de publicidad en 1984, cuando el partido encontró una "formación en forma de barco", Irwin no encontró ninguna evidencia sólida de la existencia del arca. Su búsqueda fue terminada por burócratas turcos que pensaron que las expediciones podrían ser una tapadera para el espionaje, y en 1985 Irwin escribió con Monte Unger Más que un arca en Ararat.

Irwin, un hombre delgado y de aspecto serio con cabello oscuro, conocido por sus amigos como Jim, escribió que se parecía al personaje de Alfalfa de la Our Gang comedias cinematográficas. Más tarde comentó que con cinco pies y ocho pulgadas, era el más bajo de los tres astronautas del Apolo 15.

Durante los agotadores días en la luna, Irwin y Scott habían experimentado ritmos cardíacos irregulares. Los astronautas desconocían este problema, aunque estaba siendo monitoreado en el control de la misión. Menos de dos años después, a la edad de cuarenta y tres, Irwin sufrió un grave infarto mientras jugaba balonmano. Sufrió un segundo ataque cardíaco importante en 1986 mientras hacía jogging. Un tercer ataque cardíaco fue la causa de la muerte en 1991, lo que lo convirtió en el primero de los doce astronautas del aterrizaje lunar en morir. Murió en el Hospital Valley View en Glenwood Springs y está enterrado en el Cementerio Nacional de Arlington en Arlington, Virginia.

La autobiografía de Irwin, Para gobernar la noche (1973), es una buena fuente de información. También hay una amplia cobertura de Irwin y la misión Apolo 15 en Un hombre en la luna por Andrew Chaikin (1994). Un obituario está en el New York Times (11 de agosto de 1991).

Terry L. Ballard