Introducción a la inmigración de 1870 a 1905

Más de catorce millones de inmigrantes llegaron a los Estados Unidos entre 1870 y 1905. En la década de 1870 y principios de la de 1880, la mayoría de los inmigrantes europeos a los Estados Unidos procedían de Irlanda, Gran Bretaña y Alemania. En 1890, solo la ciudad de Nueva York tenía una población alemana igual a la de Hamburgo, Alemania. La demografía de la inmigración luego experimentó un cambio dramático. Para 1900, la mayoría de los que llegaron a Estados Unidos emigraron del sur y este de Europa.

La primera residencia de muchos inmigrantes europeos fue la ciudad de Nueva York, especialmente en el distrito de Five Points y sus alrededores. Los barrios ocupados obtuvieron una reputación exagerada de violencia y vicio, en parte derivada de estereotipos étnicos prejuiciosos y la opinión pública negativa sobre algunos grupos de inmigrantes. Las casas de vecindad eran a la vez un escenario de esperanza y desesperación, abuso y oportunidad, pobreza y posibilidad; ambos estaban floreciendo y desmoronándose. La población de estos barrios cambió con la marea de la inmigración. Los bloques que alguna vez estuvieron poblados por inmigrantes recientes de Irlanda o Alemania se convirtieron en enclaves étnicos italianos, rusos y judíos. Varios artículos de este capítulo relatan las historias de estos barrios de inmigrantes del siglo XIX y sus habitantes. "La vida italiana en Nueva York", "De Rusia al Lower East Side en la década de 1890" y "La lección de inglés" transmiten las percepciones de inmigrantes y de fuera de estas comunidades. "The Mixed Crowd", es un extracto de la influyente obra del reformador social Jacob Riis Cómo vive la otra mitad, el trabajo de ensayos y fotografías que suscitó el clamor público contra la miseria, los abusos y la pobreza de las casas de vecindad. En respuesta, la ciudad arrasó los notorios barrios marginales.

La inmigración no se limitaba a la costa este, ni todos los inmigrantes eran europeos. En este capítulo también se incluye una mirada a la inmigración no occidental. Mientras que las compañías ferroviarias y mineras dependían de la mano de obra china barata, las poblaciones de inmigrantes chinos en la costa oeste enfrentaban una discriminación cada vez mayor. La Ley de Exclusión de Chinos de 1882, incluida en este capítulo, restringió severamente la inmigración, reduciendo la capacidad de los chinos para inmigrar con sus familias y excluyendo a aquellos a quienes se les permitió la entrada de convertirse en ciudadanos. "¿Es correcto que un chino ponga en peligro la cena de un hombre blanco?" ilustra los fundamentos racistas y económicamente motivados de las leyes anti-chinas.

La isla Ellis y la Estatua de la Libertad, dos hitos estadounidenses asociados con la inmigración, se construyeron en este período. Ellis Island alcanzó su mayor fama durante el período de inmigración masiva que comenzó en 1905 y, por lo tanto, se describe en el siguiente capítulo. Si bien Ellis Island fue desde su creación un hito de la inmigración, la Estatua de la Libertad no fue originalmente pensada para ese papel. Un poema consagrado en el pedestal de la estatua captura mejor, y es discutiblemente creado, el papel de la estatua como un faro de bienvenida para los inmigrantes. En los Estados Unidos, las palabras forman una parte indeleble de la conciencia nacional como nación de inmigrantes: "Dame tus cansados, tus pobres / Tus masas apiñadas que anhelan respirar libremente". El texto completo del poema de Emma Lazarus, "El nuevo coloso", es el corazón de este capítulo y de este volumen.