Intervención cubana en áfrica

Como parte de sus esfuerzos por desempeñar un papel importante en los asuntos del tercer mundo, el gobierno cubano de Fidel Castro se involucró directamente en los esfuerzos militares y diplomáticos en nombre de varios movimientos socialistas africanos. Sin embargo, los vínculos de Cuba con África también intensificaron la oposición a esos movimientos y aumentaron la tensión de la guerra fría entre Estados Unidos y la Unión Soviética.

El interés cubano en los movimientos anticoloniales africanos comenzó poco después de que Fidel Castro llegara al poder. Cuba envió suministros militares y médicos al Frente de Liberación Nacional de Argelia y al lograr la independencia de Argelia en 1962, Castro estableció una misión militar cubana en Argelia. Había enviado una misión militar similar a Ghana en 1961.

La participación más sustancial en los asuntos africanos comenzó en 1964, cuando Ernesto "Che" Guevara visitó a líderes de movimientos progresistas en las colonias portuguesas. Un año después, Cuba comenzó a enviarles misiones militares. El principal receptor de la ayuda militar cubana fue el Movimiento Popular de Liberación de Angola (MPLA). Aunque hubo varios movimientos revolucionarios en Angola, el MPLA recibió el apoyo de Cuba porque su ideología socialista reflejaba más de cerca la de la Revolución Cubana, mientras que otros enfatizaban el tribalismo y el racismo, o eran pro occidentales. El apoyo cubano a los movimientos socialistas africanos a principios de la década de 1960 comenzó a reemplazar la decreciente ayuda soviética a estos movimientos, y Cuba criticó abiertamente a la URSS por no ofrecer más ayuda. Este punto de discordia incluso obstaculizó las relaciones cubano-soviéticas durante varios años.

El apoyo de otros gobiernos a diferentes movimientos angoleños llevó a Cuba y la URSS a reconciliar sus diferencias y unirse en su apoyo al MPLA. Estados Unidos, China y Sudáfrica apoyaron a la Unión Nacional para la Independencia Total de Angola (UNITA) y al Frente de Liberación de Angola (FNLA). Aunque Estados Unidos acusó a los soviéticos de dictar las acciones de Cuba en Angola, la investigación académica sobre el tema sugiere que Cuba estaba actuando en gran medida en su propio nombre al iniciar la ayuda al MPLA.

La participación cubana se intensificó después de la ruptura de las negociaciones de paz en Portugal en 1975. A medida que se intensificaron los combates, Cuba envió 230 instructores militares al MPLA. Mientras tanto, Sudáfrica comenzó a entrenar tropas del FNLA y UNITA en Namibia. Cuando estas tropas no lograron avances importantes contra el MPLA, las fuerzas sudafricanas intervinieron directamente. Sudáfrica trató de mantener la inestabilidad en la región, que esperaba garantizaría la continua dependencia económica de las naciones del sur de África de Sudáfrica. Sudáfrica también fue alentada por Estados Unidos. Con una fuerte retórica anticomunista, Sudáfrica citó la presencia de tropas cubanas como motivo tanto para retrasar la independencia de Namibia como para continuar con su política de apartheid.

La intervención directa de Sudáfrica en Angola cambió el alcance de la lucha allí. Impulsó a la Organización de la Unidad Africana (OUA) a condenar inmediatamente a Sudáfrica y al mismo tiempo evitar cualquier juicio contra Cuba o la Unión Soviética. La fuerte protesta de Nigeria contra Sudáfrica, combinada con el elogio de la acción soviética y cubana en Angola, demostró que la lucha encarnaba más que una competencia Este-Oeste a nivel internacional. Nigeria había sido uno de los aliados más fuertes de Occidente en la región subsahariana, pero aquí estaba del lado del anticolonialismo y contra la Sudáfrica racista.

La ayuda militar cubana fue crucial para la victoria del MPLA. En marzo de 1976, unas 24,000 tropas cubanas estaban en Angola, un número que aumentó a casi 40,000 en 1984. Con esta ayuda, el MPLA expulsó a los sudafricanos de Angola. Las negociaciones sobre la independencia de Namibia han complicado la cuestión. Namibia (África sudoccidental antes de 1968) había recibido el mandato de Sudáfrica después de la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial.Después de la Segunda Guerra Mundial, Sudáfrica, habiendo expandido sus políticas de apartheid en el territorio, se negó a permitir que las Naciones Unidas monitorearan su administración de la área. Aunque las Naciones Unidas anularon la jurisdicción sudafricana en 1966, la resolución de la disputa fue lenta. En las negociaciones, Sudáfrica vinculó la independencia de Namibia con la retirada de Cuba de Angola. Los cubanos, sin embargo, no estaban dispuestos a darle a Sudáfrica la ventaja geográfica estratégica que causaría una remoción de las tropas cubanas. Además, como ha señalado GR Berridge, Cuba insistió en que la retirada debía llevarse a cabo de una manera que enfatizara un legado positivo de la influencia cubana en la historia africana. En 1988 se firmaron varios acuerdos entre Cuba, Angola, Namibia y Sudáfrica, y Cuba y Angola acordaron retirar las tropas cubanas para julio de 1991.

La presencia de Cuba en Mozambique fue más moderada, involucrando a mediados de la década de 1980 a setecientos militares cubanos y setenta civiles. Si bien la presencia de Cuba en Angola fue vital para cambiar el equilibrio de poder en el suroeste de África, su presencia en Mozambique fue relativamente insignificante.

En Etiopía, los cubanos también desempeñaron un papel, estrechamente acorde con la política soviética. Antes de 1974, tanto la URSS como Cuba habían apoyado al adversario de Etiopía, Somalia. Pero en ese año Etiopía, que sufría de una gran agitación interna, comenzó a moverse hacia la izquierda. Después del derrocamiento del emperador Haile Selassie en 1974, una amarga lucha militar condujo a la victoria de la facción socialista en 1977. Mientras tanto, el ex aliado de Cuba, Somalia, patrocinó un grupo revolucionario en Ogaden, que históricamente había sido parte de Etiopía. A medida que Etiopía reorganizaba sus alianzas internacionales, Somalia se encontraba en el exterior. Solo dos meses después de suministrar ayuda a Somalia, en 1977, Cuba, en colaboración con la política soviética, comenzó a enviar armas y asesores a Etiopía. Después de negociaciones improductivas, Somalia rompió relaciones con Cuba y envió sus propias tropas a Ogaden. Cuba respondió enviando 17,000 soldados a Etiopía devastada por la guerra, que en 1987 había establecido un estado marxista-leninista y estaba sufriendo una devastación económica y social masiva, exacerbada por el hambre y la sequía. El fin de la guerra fría provocó la retirada extranjera de la zona, lo que dejó a Etiopía y Somalia enfrentadas a luchas internas y continuas dificultades económicas y físicas.

Aunque la presencia de Cuba en África fue beneficiosa para Angola, Etiopía y varias otras naciones, hubo un alto costo en vidas y material. Cuba tuvo tanto ganancias como pérdidas con su intervención en África. Fortaleció enormemente sus lazos con la Unión Soviética, al tiempo que la alejaba aún más de Estados Unidos en un momento en que había comenzado la voluntad de normalizar las relaciones entre Estados Unidos y Cuba. En efecto, impulsó la ruptura de Cuba con Occidente, solidificando su membresía en el bloque económico y político soviético.

Las relaciones de Cuba con África cambiaron después de la desintegración de la Unión Soviética en 1991. Sin el apoyo soviético, Cuba entró en una crisis económica prolongada en la década de 1990 y principios del siglo XXI y, en consecuencia, disminuyó drásticamente su participación en África. A pesar de sus dificultades, Cuba continuó enviando a sus médicos en misiones médicas. En 2002 Cuba contaba con más de dos mil médicos trabajando en numerosos proyectos en todo el continente.